Extinción masiva del Holoceno

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El dodo, un ave de Mauricio, que se extinguió hacia el final del siglo XVII, después de que el hombre destruyera los bosques donde anidaban estas aves e introdujera animales que se comían sus huevos.

La extinción masiva del Holoceno hoy tiende a encuadrarse por la mayoría de los científicos dentro del evento de extinción del Cuaternario tardío, ya que estas extinciones empezaron en Oceanía y Eurasia hace 50.000 años, casi 40.000 años antes de que empezara el Holoceno.[1] [2] [3] [4] [5] [6] [7] [8] [9] [10] [11] [12] [13] [14] [15] [16] [17] [18] [19] [20] [21] [22] [23] [24] [25] [26] [27] [28] [29]

La extinción abarca desde el mamut hasta el dodo, incluyendo incontables especies que continúan desapareciendo cada año.

La extinción masiva del Holoceno comprende la notoria desaparición de mamíferos grandes, conocidos como megafauna, cerca del final de la última glaciación entre 9000 y 13 000 años atrás. Tales desapariciones se han considerado como consecuencia del cambio climático, como resultado de la diseminación y proliferación del humano moderno.

Estas extinciones afectan a muchas familias de plantas y animales. Durante el inicio del Holoceno, después de la última glaciación, fueron los continentes e islas recién conquistados por el Homo sapiens los que vieron desaparecer sus principales especies. Desde principios del siglo XIX, y en aceleración constante desde la década de 1950, las desapariciones implican a especies de todos los tamaños y ocurren principalmente en las selvas tropicales, que tienen una gran biodiversidad. La actual tasa de extinción es de 100 a 1000 veces el promedio natural en la evolución y en 2007 la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza consideró que una de cada ocho especies de aves, una de cada cuatro mamíferos, una de cada tres de anfibios y el 70 % de todas las plantas están en peligro.[30] [31]

Denominación[editar]

La extinción holocena se considera una extinción masiva pues el número de desapariciones es comparable a las otras grandes extinciones masivas que han marcado el pasado geológico de la Tierra.

Factores[editar]

Si bien otros factores pueden haber colaborado, la mayoría de los índicios muestran a las actividades humanas como causa directa o indirecta de la extinción del Holoceno.[32]

Las actividades que corresponden a la época prehistórica son:

  • el exterminio por caza de grandes animales,[33]
  • la transformación del medio ambiente (antropización) por el fuego (quema), limpieza, puesta en cultivo, y sus efectos sobre todo la erosión (la gran destrucción de los bosques por el fuego de finales de la prehistoria, en China, en particular, hace unos 8.000 años, dio lugar a una afluencia masiva de sedimentos y carbono en los ríos y estuarios,)[cita requerida]
  • el transporte de especies en nuevos entornos en los que compiten con las especies nativas y las conducen a su desaparición.[cita requerida]

Las actividades en cuestión para el período histórico y el moderno son más diversas.

Descripción[editar]

En términos generales, la extinción del Holoceno incluye la desaparición notable de los grandes mamíferos, llamada la megafauna, hacia el final de la última glaciación. Se han formulado varias hipótesis, por ejemplo la no-adaptación de la fauna silvestre al cambio climático o a la proliferación del hombre moderno. Estas dos hipótesis no se excluyen entre sí, pero teniendo en cuenta que hubo 33 glaciaciones anteriores, que comenzaba un periodo interglaciar más cálido y favorable, y que ninguna interglaciación ni glaciación causó la extinción de la megafauna, hoy en día se considera que la hipótesis más palusible es la de que la expansión del hombre fue la causa principal, sino la única. Existe una continuidad en las extinciones desde hace 13.000 años. A este respecto, la ola de extinciones desde mediados del siglo XX[34] es una continuación de la del Holoceno, y solo constituye una aceleración.

Durante los últimos cincuenta mil años, con la excepción de África y de Asia del Sur las especies de más de 1.000 kg han desaparecido en un 80 %, concomitante con la llegada del Homo. Las especies extintas de menos de 45 kg, en comparación, lo han sido en cantidades menores.

En términos generales, la extinción del Holoceno se caracteriza significativamente por factores humanos,[35] , por estar localizada por zonas, y por que ocurre en un período muy corto en la escala de tiempo geológico (cientos o miles de años) en comparación con la mayoría de las otras extinciones.

Han sido establecidas listas de especies extintas. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza redacta una lista roja que enumera las especies animales desaparecidas.

Extinciones prehistóricas[editar]

Una de las desapariciones más famosas es la extinción del mamut lanudo.

Causas[editar]

Ninguna causa es, a día de hoy, formalmente o precisamente identificada con certeza, sino un conjunto de indicios sugieren que están relacionadas principalmente con las actividades humanas.

Hipótesis humana[editar]

El factor más probable de la desaparición de la megafauna es el hombre, no sólo debido a la caza (el sitio Clovis en América del Norte parece indicar que este supuesto no es suficiente), sino también debido a las prácticas de cultivos sobre campos quemados,[36] o incendiados con en el único objetivo de la caza, que alteran profundamente la flora de una ecozona. Se observa que la fauna se ha reducido sustancialmente durante el mismo período de la aparición del hombre.

La hipótesis climática[editar]

Un brusco cambio climático podría debilitar un biotopo y por lo tanto provocar la desaparición de una fauna que no se ha podido adaptar o no ha tenido el tiempo y la capacidad de migrar, pero eso causaría extinciones a nivel global, no continental. De hecho, gracias al calentamiento climático, muchas especies como el mamut podían vivir más al norte en las zonas frías de Siberia y el Estrecho de Bering varios miles de años después de la última glaciación de hace 12 000 años. Por otra parte, la extinción de la megafauna australiana tuvo lugar durante un período más largo que se benefició de climas muy diferentes, mucho antes del último máximo glacial y antes de aumento de las temperaturas que le siguieron, pero coincidiendo con la llegada del hombre. Otras extinciones se han producido sin ningún cambio climático como en Madagascar en Nueva Zelanda y América del Sur, coincidiendo con la llegada del hombre.

Otras hipótesis[editar]

Fechas de la migración del hombre moderno.

A la hipótesis climática, se añade de vez en cuando para compensar sus deficiencias, otras causas sin base científica sólida como supuestas enfermedades que afectarían a enormes y muy diferentes grupos de la flora o la fauna, caída de meteoritos sin registro geológico, etc. La supuesta introducción de animales domésticos y las enfermedades que podían transportar también se ha considerado, aunque no había animales domésticos provenientes de Asia a excepción del perro ni en los aborígenes ni en los nativos americanos.

Conjunto de causas[editar]

Otra de las posibles causas concretas, que no pueden explicar todos los hechos observados y, que por tanto son cuestionadas, el cambio climático, también podría haber tenido un efecto. Sin embargo, algunas crisis climáticas que han afectado a este período (por ejemplo, el calentamiento y la invasión marina de los años 800, por ejemplo) puede - al menos en parte - también haber tenido causas humanas. De hecho, podría tratarse de consecuencias provocadas por las emisiones masivas de gases de efecto invernadero inducida por la destrucción a gran escala de los bosques por el fuego al final de la prehistoria, en particular en China, hace alrededor de 8 000 años, así como un aporte masivo de carbono en los ríos y estuarios, debido a fenómenos de erosión inducida por estos incendios y el desarrollo de un laboreo destructor del humus (sumideros de carbono), a continuación, por el uso de la madera para alimentar las ferrerías y la industria del metal. El uso y el drenaje de pantanos y otros humedales también podría haber afectado el clima local y mundial, hechos que aún quedan por aclarar.

Extinción americana[editar]

La extinción de la edad glaciar se caracteriza por la extinción de muchos grandes animales que pesaban más de 40 kg. En América del Norte, 33 géneros de grandes mamíferos de 45 (aproximadamente) se extinguieron; en América del Sur 46 de 58; en Australia 15 de 16; en Europa 7 de los 23, y en África subsahariana sólo 2 de 44. La extinción en América del Sur refleja el impacto del gran Intercambio Americano de poblaciones animales. Sólo en América del Sur y Australia tuvo lugar la extinción a nivel taxonómico de familias o superior.

Cuatro hipótesis principales relativas a esta extinción:

  • Los animales murieron a causa de cambio climático: la disminución de la capa de hielo glaciar. No hay evidencias científicas que soporten esta hipótesis.
  • Los animales fueron exterminados por los humanos: "la hipótesis del exterminio prehistórico" (Martin, 1967). La más plausible de cuerdo con el regsitro fósil.
  • Una teoría alternativa a la responsabilidad humana es la teoría del hipotético meteorito Tolimán, una controvertida teoría que dice que el Holoceno comenzó con un extinción masiva causada por impactos de meteoritos de los que no hay ninguna constancia geológica.
  • La aparición de enfermedades es una mera elucubración sin base científica. Ninguna enfermedad afecta a especies de diferentes familias por ser de gran tamaño y no afecta a especies de esas mismas familias por ser de menor tamaño.

La hipótesis del exterminio por los seres humanos prehistóricos no está aceptada como teoría, y genera controversi entre la comunidad científica por las implicaciones que tiene para el ser humano ser responsable de una extinción masiva de decenas de miles de año con enormes consecuencias para los ecosistemas. Por ejemplo, hay ambigüedades con respecto al "momento" de la repentina extinción de la megafauna australiana de marsupiales, con la llegada de los seres humanos a Australia. Sin embargo uno de sus fuertes es que extinciones comparables no se produjeron en África, ya que allí, la fauna había evolucionado con los homínidos, pudiéndose adaptar al peligro que estos suponen. Las extinciones post glaciares de la megafauna en África son prácticamente nulas.

Europa[editar]

El mamut desapareció hace unos 4.000 años[37]

(hace 15 000 años).

Islas del Mediterráneo[editar]

(hace 9 000 años)

Un pecarí de collar, superviviente de la extinción del pecarí gigante.

América del Norte[editar]

Durante los últimos 50 000 años, incluida la última glaciación, alrededor de 33 géneros de grandes mamíferos se extinguieron en América del Norte. De éstos, 15 extinciones de géneros puede datarse con seguridad en el breve intervalo de 11,5 a 10 mil años antes de nuestra era: la mayoría después de la formación del sitio Clovis en América del Norte. La mayoría de las otras extinciones también se han producen en un lapso muy estrecho, aunque algunas se han producido fuera de este pequeño intervalo.[38] En cambio, una media docena sólo de pequeñas mamíferos desaparecieron durante este período. Las extinciones anteriores en América del Norte se produjeron al final de las glaciaciones, pero no con tal desequilibrio entre los mamíferos grandes y pequeños. La extinción de la megafauna toca doce géneros de herbívoros comestibles (H) y cinco tipos de grandes carnívoros peligrosos (C). Las extinciones en América del Norte incluyen:

América del Sur[editar]

Un Glyptodon seguido por algunos de los primeros humanos en América (pintado por Heinrich Harder alrededor de 1920)

En América del Sur, que no se vio afectada o casi por las glaciaciones, la única consecuencia fue que aumentaron los glaciares de los Andes se ha podido observar, sin embargo, una ola de extinciones en los tiempos modernos.

Australia[editar]

El Diprotodon se extinguió hace alrededor de 50.000 años.

La ola de extinciones se inició antes que de la de América, en el Pleistoceno. Las sospechas apuntan al período inmediato después de la primera llegada de los seres humanos - que fue hace unos 50 000 años - pero los científicos siguen debatiendo sobre el intervalo exacto.

Extinciones más recientes[editar]

Nueva Zelanda[editar]

Hacia el 1500, varias especies se extinguieron después de la llegada de los colonos polinesios, incluyendo:

La llegada de los occidentales y sus animales domésticos causaron la extinción de muchas otras especies.

Pacífico, incluyendo Hawái[editar]

Las investigaciones recientes, basadas en las excavaciones arqueológicas y paleontológicas en 70 islas diferentes, han demostrado que muchas especies se extinguieron en el momento en que los polinesios cruzaron el Pacífico, y esto comenzó hace 30 000 años en el Archipiélago Bismarck y las Islas Salomón.[39] Actualmente se estima que entre las aves del Pacífico, unas 2 000 se han extinguido desde la llegada de los seres humanos.[40] Entre estas extinciones, encontramos:

Madagascar[editar]

Con la llegada de los seres humanos hace cerca de 2000 años, casi toda la megafauna de la isla se extinguió, incluyendo:

Islas del Océano Índico[editar]

A comienzos de la colonización de los seres humanos en las islas, hace cerca de 500 años, muchas especies se han extinguido, entre ellas:

La extinción actual[editar]

La extinción actual parece más marcada si se sigue la tradición que separa la extinción reciente (aproximadamente desde el revolución industrial) de la extinción del Pleistoceno, cerca del final de la reciente glaciación. Al considerar únicamente el impacto humano, podríamos decir que la vulnerabilidad de las especies y su ritmo de extinción aumenta simplemente con el aumento de la población humana, y por lo tanto no habría necesidad de separar la extinción masiva del Holoceno de la extinción reciente.

Es importante señalar que en la actualidad, la tasa de extinción de especies se estima de 100 a 1 000 veces mayor que la tasa de extinción de «base» o nivel medio de la evolución del planeta[41] y, además, la tasa actual de extinción es, por tanto, de 10 a 100 veces mayor que en cualquiera de las extinciones en masa de la historia de la Tierra. Por otro lado, concierne a una gran cantidad de plantas, lo que la diferencia de las extinciones anteriores.

La tasa de extinción está minimizada, en la imaginación popular, por la supervivencia de las poblaciones de animales en cautividad, pero que han «desaparecido en la naturaleza» (ciervo del Padre David, etc. ), por la supervivencia marginal de la megafauna, de la que se hace una gran publicidad en los medios de comunicación, pero que están «ecológicamente extintas» (panda gigante, rinoceronte de Sumatra, Tejón de pies negros de América del Norte, etc.) y por la ignorancia total que se tiene de las extinciones de artrópodos. Algunos ejemplos notables de la extinción de l mamíferos modernos «carismáticos».

El delfín de China ha sido declarado extinto en 2006.

Muchas aves se extinguieron debido a la actividad humana, especialmente las aves endémicas de las islas, incluyendo muchas aves que no volaban. Entre las especies de aves desaparecidas notables se incluyen:

La mayoría de los biólogos creen que estamos en el comienzo de una extinción en masa antropogénica que se está acelerando de manera aterradora. Edward Osborne Wilson de la Universidad de Harvard, en The Future of Life(2002) calcula que al ritmo actual de perturbación humana de la biosfera, la mitad de todas las especies vivientes se extinguirá en menos de 100 años. En 1998, el Museo de Historia Natural de América realizó un estudio entre los biólogos que reveló que la mayoría de ellos creen que estamos en medio de una extinción en masa antropogénica. Numerosos estudios científicos desde entonces - como el informe de 2004 de la revista Nature,[42] así como los de los 10 000 científicos que contribuyen a la lista Roja de la UICN anual de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza de las especies en peligro - sólo han fortalecido este consenso. La disminución de las poblaciones de anfibios también ha sido identificada como un indicador de la degradación del medio ambiente.

Peter Raven, ex Presidente de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia, dice en el prólogo a su publicación AAAS Atlas of Population and Environment:[43] "Hemos multiplicado el valor de la tasa de extinción biológica, es decir, la pérdida permanente de las especies, cientos en comparación con la que tenía en los niveles históricos, y estamos amenazados con la pérdida de la mayoría de las especies por el final del siglo XXI.[44] La extinción masiva actual se debe enteramente a las actividades humanas, incluida la deforestación, la destrucción de otros hábitats, la caza, la caza furtiva, la introducción de especies no locales y el cambio climático.

Bufo periglenes de Costa Rica, extinguido desde 1989. Su extinción se atribuye al Cambio Climático .

Las pruebas de todas las extinciones anteriores son geológicas en la naturaleza, y la más corta escala de tiempo geológico es del orden de varios cientos de miles a varios millones de años. Incluso las extinciones causadas por eventos instantáneos tales como el impacto del asteroide de Chicxulub, que es actualmente el mejor ejemplo, se extienden por el equivalente de muchas vidas humanas, debido a complejas interacciones ecológicas que son desencadenadas por el evento.

Hubo un debate relativamente limitado sobre la magnitud del período por el cual se puede considerar que la desaparición de la megafauna al final de la última glaciación se puede atribuir a la actividad humana, ya sea directamente por la caza o indirectamente, por la eliminación de las poblaciones que les sirven de alimento. Aunque el Cambio Climático siempre es citado como otro factor importante, las explicaciones antropogénicas se han convertido en predominantes.

Todavía hay esperanza, argumentan algunos que la humanidad eventualmente puede ralentizar el proceso de extinción por una gestión ambiental adecuada. Otros argumentan que las tendencias socio-políticas y la sobrepoblación indican que esta idea es demasiado optimista. Muchas esperanzas se basan en el desarrollo sostenible y el movimiento de Conservación. 189 países han firmado los Acuerdos de Río y se comprometieron a preparar un plan de acción para la biodiversidad, un primer paso en la identificación de especies y hábitats amenazados país por país.

Soluciones sugeridas[editar]

El 12 de agosto de 2008, los biólogos americanos Paul Ehrlich y Robert Pringle presentaron su trabajo sobre la sexta extinción de especies en las Actas de la Academia Americana de Ciencias (PNAS) y concluyeron que aún era posible detener el deterioro de las especies siempre que se tomaran algunas medidas drásticas a nivel mundial. Sugieren medidas para controlar nuestro crecimiento demográfico (9,3 miles de millones de personas se esperan para 2050), reducir nuestro excesivo consumo innecesario de recursos naturales y explotar lo que de forma gratuita nos ofrece la biosfera, como las materias primas renovables, sistemas naturales de filtración de las aguas, almacenamiento del carbono por los bosques, la prevención de la erosión y las inundaciones mediante la vegetación, la polinización de las plantas por los insectos y las aves; financiar, por medio de fundaciones privadas, el desarrollo de áreas protegidas, como lo que se ha hecho en Costa Rica; informar e involucrar a los agricultores en la conservación de la biodiversidad; restaurar los hábitats degradados.

Véase también[editar]

Notas[editar]

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Bibliografía[editar]

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Enlaces externos[editar]