Neil Armstrong

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Neil Armstrong
Neil Armstrong pose.jpg
Neil Armstrong en julio de 1969.
Nacionalidad Estadounidense
Nacimiento 5 de agosto de 1930
Wapakoneta, Ohio,
Bandera de los Estados Unidos Estados Unidos
Fallecimiento 25 de agosto de 2012 (82 años)
Cincinnati, Ohio,
Bandera de los Estados Unidos Estados Unidos
Estudios piloto, ingeniería aeroespacial
Rango Coronel, USAF
Agencia espacial NASA
Misiones Gemini 8, Apolo 11
Insignias Ge08Patch orig.png Apollo 11 insignia.png
Firma Firma de Neil Armstrong
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Neil Alden Armstrong (Wapakoneta, 5 de agosto de 1930 - Cincinnati, 25 de agosto de 2012) fue un astronauta estadounidense y el primer ser humano que pisó la Luna. También era ingeniero aeroespacial, piloto militar, piloto de pruebas y profesor universitario. Antes de convertirse en astronauta, Armstrong fue oficial de la Armada de los Estados Unidos y sirvió en la Guerra de Corea. Tras este conflicto, obtuvo su licenciatura en la Universidad Purdue y trabajó como piloto de pruebas para el Comité Asesor Nacional de Aeronáutica (NACA) en la Estación de Vuelo de Alta Velocidad, en la actualidad llamado Centro Armstrong de Investigaciones de Vuelo en su honor. Después completó estudios de posgrado en la Universidad del Sur de California.

Como participante en los programas para llevar un hombre al espacio de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y el de vuelo espacial tripulado Boeing X-20 Dyna-Soar, Armstrong se unió al cuerpo de astronautas de la NASA en 1962. Realizó su primer vuelo espacial en 1966 como piloto al mando de Gemini 8 y durante esta misión llevó a cabo el primer acoplamiento entre dos naves espaciales junto con el piloto David Scott.[1]

El segundo y último vuelo espacial de Armstrong fue en julio de 1969 como comandante de la misión de alunizaje Apolo 11, durante la cual pronunció la célebre frase «Es un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad». Caminó junto a Buzz Aldrin por la superficie de la Luna y la exploraron durante dos horas y media mientras su compañero Michael Collins les esperaba en la órbita lunar a bordo del módulo de mando. Junto a Aldrin y Collins, Armstrong fue galardonado con la Medalla Presidencial de la Libertad por el presidente Richard Nixon. En 1978, el entonces presidente Jimmy Carter le hizo entrega de la Medalla de Honor Espacial del Congreso y en 2009 los tres tripulantes de la Apolo 11 recibieron la Medalla de Oro del Congreso de los Estados Unidos.

Neil Armstrong falleció el 25 de agosto de 2012 en Cincinnati, Ohio, a los 82 años por culpa de complicaciones de un baipás coronario.[2]

Primeros años[editar]

Neil Armstrong nació el 5 de agosto de 1930 en Wapakoneta, en el condado condado de Auglaize, Ohio. Hijo de Stephen Koenig Armstrong y Viola Louise Engel,[3] [4] era de ascendencia familiar escocesa, irlandesa y alemana[5] [6] y tenía dos hermanas, June y Dean. Stephen Armstrong trabajaba como auditor[7] para el gobierno de Ohio y por ello la familia se trasladó continuamente por todo el estado desde el nacimiento de Neil y llegó a vivir en veinte localidades distintas. El amor por volar de Armstrong nació entonces, cuando su padre lo llevó con tan sólo dos años a ver las Carreras Aéreas de Cleveland. El 20 de julio de 1936, con cinco años de edad, experimentó su primer vuelo en Warren (Ohio), cuando junto a su padre voló en un Ford Trimotor, avión apodado Tin Goose («Ganso de hojalata»).[8]

El último cambio de vivienda del padre de la familia se produjo en 1944, cuando la familia regresó al lugar de nacimiento de Neil, Wapakoneta. Armstrong estudió en el instituto de educación secundaria Blume de esta localidad y asistió a lecciones de pilotaje de aviones en el aeródromo de Wapakoneta.[4] Obtuvo un certificado de estudiante de vuelo por su 16.º cumpleaños y realizó su primer vuelo en solitario unos días después, en agosto de 1946, antes incluso de tener permiso de conducción.[9] Armstrong era muy activo como Boy Scout y consiguió el rango de Eagle Scout, el más alto de todos. De hecho, de adulto fue reconocido por los Boy Scouts de América con las Medallas Eagle Scout Distinguido y Búfalo de Plata.[10] El 18 de julio de 1969, mientras volaba hacia la Luna a bordo del Columbia, Armstrong saludó a los Scouts con esta frase: «Me gustaría decir hola a todos mis compañeros Scout del Parque Estatal Farragut en Idaho, que celebrarán el Jamboree Nacional esta semana, y la Apolo 11 les envía los mejores deseos». Desde Houston le respondieron: «Gracias Apolo 11. Estamos seguros de que aunque ellos no oigan esto, lo sabrán por las noticias y con seguridad lo apreciarán».[11] Entre los pocos objetos personales que Armstrong llevó consigo a la Luna y trajo de vuelta estuvo la Insignia Scout Mundial.[12]

En 1947, con diecisiete años, Armstrong comenzó a estudiar ingeniería aeronáutica en la Universidad Purdue. Era el segundo miembro de su familia que asistía a la universidad. También fue aceptado en el prestigioso Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT). El único ingeniero que Armstrong conocía, ex alumno del MIT, le disuadió de estudiar en esta universidad tecnológica diciéndole que no era necesario completar sus estudios allí para tener una buena educación.[13] Su matrícula universitaria fue costeada por el Programa Holloway, cuyos candidatos se comprometían a estudiar durante dos años en la universidad, seguidos de tres años de servicios en la Armada de los Estados Unidos y finalmente de otros dos años para completar los estudios superiores.[14]

Servicio en la Armada[editar]

Armstrong fue llamado a filas con dieciocho años el 26 de enero de 1949 por la Armada, que le obligaba a informar a la base aérea de Pensacola para iniciar la formación de piloto. El entrenamiento duró 18 meses, durante el cual obtuvo la cualificación para operar desde portaaviones a bordo de los buques USS Cabot y USS Wright. El 16 de agosto de 1950, unos días después de cumplir veinte años, Armstrong fue informado por carta de que estaba completamente cualificado como aviador naval.[15]

Su primer destino fue el Escuadrón 7 del Servicio Aéreo de la Flota en la Base Aeronaval de San Diego. Dos meses después fue asignado al Escuadrón de Cazas 51 (VF-51), equipado con aviones de reacción, y realizó su primer vuelo en este tipo de aparatos el 5 de enero de 1951 a bordo de un F9F-2B Panther. En junio de ese año aterrizó por vez primera en un portaaviones, el USS Essex, y fue ascendido esa semana de cadete a alférez. A finales de mes, el Essex zarpó con el VF-51 a bordo rumbo a Corea, donde sus cazas embarcados realizarían ataques a tierra.[16]

F9F-2 Panthers volando sobre Corea. Armstrong pilota el S-116 (izquierda)

Neil Armstrong entró en combate por primera vez en la guerra de Corea el 29 de agosto de 1951 mientras escoltaba a un avión de reconocimiento sobre Sŏngjin.[17] Cinco días después, el 3 de septiembre, voló en un reconocimiento armado sobre unas instalaciones de transporte y almacenaje cerca de la localidad de Majon-ni, al oeste de Wŏnsan. Mientras hacía un bombardeo a baja altitud a 560 km/h, el caza F9F Panther de Armstrong recibió el impacto de artillería antiaérea y en sus intentos por recuperar el control del aparato, chocó contra un poste a una altura de seis metros que arrancó un metro del ala derecha del Panther.[18] Armstrong consiguió volar de regreso a territorio amigo, pero debido a la pérdida de un alerón, la única opción que tenía era la eyección. Pensó en saltar del caza sobre el mar y esperar el rescate por los helicópteros de la armada, y para ello voló hacia un aeródromo cercano a Pohang, pero su asiento eyectable fue arrastrado de vuelta a tierra.[19] Armstrong fue recogido por un vehículo Jeep conducido por un compañero de la escuela de vuelo. Se desconoce qué pasó con los restos de su caza F9F-2.[20]

Armstrong voló en un total de 78 misiones sobre Corea que sumaron 121 horas de vuelo, la mayoría en el mes de enero de 1952. Fue galardonado con la Medalla del Aire por veinte misiones de combate y con la Estrella de Oro por otras veinte, así como con la Medalla del Servicio en Corea y la Estrella de Combate.[21] El piloto dejó la Armada el 23 de agosto de 1952, con veintidós años, y pasó a ser teniente en la reserva, en la cual permaneció los siguientes ocho años, hasta que renunció a su cargo el 21 de octubre de 1960.[22]

Años universitarios y matrimonio[editar]

Después de servir en la Armada y en la guerra de Corea, Neil Armstrong regresó a la Universidad Purdue. Allí obtuvo sus mejores calificaciones en los cuatro semestres siguientes, pues aunque antes de su servicio militar había sacado unas notas promedio, sus notas acabaron siendo muy altas.[23] A su vuelta, perteneció a la fraternidad Phi Delta Theta[24] y escribió y codirigió el musical de la actuación de todos los estudiantes. También fue miembro de la Banda Honoraria Nacional de la fraternidad Kappa Kappa Psi[25] y tocó el bombardino barítono en la banda de marcha de la Universidad Purdue. Armstrong se graduó en ingeniería aeroespacial en 1955.[22]

Cuando regresó a Purdue conoció a Janet Elizabeth Shearon, que se estaba especializando en economía doméstica. La pareja no recordaba cómo llegaron a entablar su relación, excepto que ocurrió mientras Armstrong trabajaba en el Lewis Flight Propulsion Laboratory de la NACA. Ambos se casaron el 28 de enero de 1958 en la Iglesia Congregacional de Wilmette, Illinois. Cuando se trasladó a la Base de la Fuerza Aérea Edwards, en California, él vivió en los alojamientos para solteros de la base y Janet en el distrito de Westwood de Los Ángeles. Después de seis meses, el matrimonio se mudó a una casa en el valle Antelope. Janet nunca acabó sus estudios, algo que lamentó tiempo después.[26]

El matrimonio tuvo tres hijos: Eric, Karen y Mark.[27] En junio de 1961, a Karen se le diagnosticó un tumor maligno en el tronco del encéfalo. Un tratamiento con rayos X detuvo su crecimiento, pero su salud se deterioró hasta el punto de no poder caminar ni hablar. Karen murió el 28 de enero de 1962 con sólo dos años a causa de una neumonía relacionada con su débil salud.[28]

Años después, en 1970, Armstrong completó su máster en ciencias de ingeniería aeroespacial por la Universidad del Sur de California.[29] A lo largo de su vida además fue nombrado Doctor honoris causa por varias universidades.[30]

Piloto de pruebas[editar]

Armstrong con 26 años, cuando era piloto de pruebas del NACA en la base Edwards (1956).

Después de graduarse en Purdue, Armstrong decidió convertirse en piloto de pruebas. Se presentó en la Estación de Vuelo de Alta Velocidad que el Comité Asesor Nacional de Aeronáutica (NACA) tenía en la Base de la Fuerza Aérea Edwards. Aunque allí no había plazas para nuevos pilotos, remitió su solicitud al Lewis Flight Propulsion Laboratory de Cleveland, donde Armstrong empezó a trabajar en marzo de 1955.[31] El piloto tan solo estuvo allí dos meses, pues en julio regresó a la base Edwards para un nuevo trabajo.[32]

En su primer día en la base Edwards, a Armstrong se le encargó pilotar aeronaves de seguimiento durante el estreno de unos bombarderos modificados experimentales. También pilotó esos bombarderos modificados, a bordo de uno de los cuales tuvo uno de sus primeros incidentes. El 22 de marzo de 1956, Armstrong estaba como copiloto de Stan Butchart en un Boeing B-29 Superfortress[33] que llevaba adosado a su panza un avión cohete Douglas D-558-2 Skyrocket.[34] Mientras ascendían a 9100 metros, uno de los motores del B-29 falló y los dejó sin la potencia suficiente para lanzar el Skyrocket. Debían mantener una velocidad de 335 km/h para soltarlo y además el B-29 no podría aterrizar con el avión cohete adosado a su panza. Por ello, ambos decidieron bajar el morro del bombardero para caer en picado, ganaron velocidad y soltaron la nave de prueba, pero en ese momento se desintegró el motor averiado. Sus restos dañaron otros dos motores y uno tuvo que ser parado, a pesar de lo cual los pilotos descendieron lentamente en círculos y aterrizaron con seguridad.[35]

El primer vuelo de Armstrong a los mandos de un avión cohete tuvo lugar el 15 de agosto de 1957, en el Bell X-1B, con el que ascendió a una altitud de 18,3 km. El tren de aterrizaje delantero se rompió al aterrizar, un fallo común en ese modelo.[36] Después Armstrong voló en siete ocasiones en otro avión cohete experimental, el North American X-15. En su penúltimo vuelo en este aparato, alcanzó una altitud de 63,2 km.[36]

Armstrong se vio envuelto en varios incidentes en la base Edwards que fueron muy recordados por sus colegas. El primero sucedió durante su sexto vuelo en el X-15, el 20 de abril de 1962, en el que quería probar un sistema de control de autoajuste. Volaba a 63 km de altitud, la mayor que alcanzó en ese avión cohete, pero el morro del aparato se elevó demasiado durante el descenso, rebotó en la atmósfera y volvió a ascender a 43 km. A esa altitud el aire es tan poco denso que las superficies aerodinámicas casi no tienen efecto. Voló más allá de la pista de aterrizaje a velocidad mach 3 (3200 km/h) a 30 km de altitud y se alejó 64 km al sur de la base Edwards. Tras descender lo suficiente, dio la vuelta hacia la zona de aterrizaje y a duras penas consiguió tomar tierra sin impactar contra varios árboles al final de la pista. Fue el vuelo de un X-15 de más duración y el que más se alejó de la pista.[37]

Cuatro días después, Armstrong estuvo involucrado en un segundo incidente, en su único vuelo junto al general Chuck Yeager. Su trabajo, a los mandos de un Lockheed T-33 Shooting Star, era evaluar el lago seco del rancho Smith como lugar de aterrizaje de emergencias para los X-15. En su autobiografía, Yeager escribió que él sabía que el fondo del lago no era apropiado para aterrizar por culpa de unas lluvias recientes, pero Armstrong insistió en hacerlo de todos modos. Mientras intentaba un aterrizaje breve, tan sólo posar el aparato sin detenerse y elevarse de nuevo, las ruedas se atascaron y se tuvieron que quedar allí a esperar el rescate. Sin embargo, Neil Armstrong contó una versión distinta, según la cual el general en ningún momento trató de disuadirlo y además había realizado antes un aterrizaje exitoso en la parte este del lago. Tras este primer éxito, Yeager le pidió que lo hiciera de nuevo pero más despacio, con el resultado descrito. Tras quedarse inmovilizados, al general le dio un ataque de risa.[38]

Armstrong, con 30 años, junto a un avión cohete X-15 tras un vuelo de prueba en 1960.

El 21 de mayo de 1962, Armstrong se vio implicado en lo que dentro de la base Edwards se conoció como «El asunto de Nellis». Ese día tenía que volar en un caza Lockheed F-104 Starfighter para inspeccionar el lago seco Delamar en el sur de Nevada, una vez más como lugar de aterrizajes de emergencia. Al llegar al sitio, calculó erróneamente la altitud y tampoco se percató de que el tren de aterrizaje no estaba completamente desplegado. Al tocar tierra, el tren comenzó a replegarse y Armstrong puso el caza a máxima potencia para volver a elevarse, pero la aleta ventral y la puerta del tren de aterrizaje chocaron contra el suelo, dañando la radio y provocando la salida de fluido oleohidráulico. Sin poder comunicarse por radio, Armstrong voló al sur hasta la Base de la Fuerza Aérea Nellis, pasó la torre de control y agitó las alas del caza, la señal para una aproximación sin radio. La pérdida del fluido oleohidráulico causó que se soltara el gancho de parada y al aterrizar éste enganchó un cable unido a una cadena de ancla y la arrastró por toda la pista.[39]

Se tardaron treinta minutos en despejar la zona de aterrizaje y Armstrong telefoneó a la base Edwards para que alguien fuera a recogerlo. La tocó a Milt Thompson, que fue a por él en un caza F-104B, el único biplaza disponible, que casualmente era un aparato en el que nunca había volado. Thompson llegó a Nellis con grandes dificultades y allí un fuerte viento le obligó a aterrizar bruscamente, con lo que la rueda izquierda reventó y la pista tuvo que ser cerrada de nuevo. Desde Edwards se envió a un segundo piloto de rescate, Bill Dana en un T-33 Shooting Star, quien también hizo un aterrizaje peligroso. Los responsables de Nellis decidieron que ya habían sido demasiados problemas y que era mejor buscar un transporte por tierra para que los tres pilotos de pruebas regresaran a su base.[39]

Muchos de los pilotos de pruebas de la base Edwards elogiaron las habilidades de Armstrong como ingeniero. Milt Thompson dijo que era «el más capaz técnicamente de los primeros pilotos del X-15» y Bill Dana afirmó que Armstrong «tenía un cerebro que absorbía cosas como una esponja».[40] En total, Neil Armstrong voló en siete ocasiones en el avión cohete experimental X-15 entre noviembre de 1960 y julio de 1962. A bordo de uno de estos aparatos ascendió a una altitud de 63,2 km[41] y alcanzó una velocidad máxima de mach 5,74 (6420 km/h).[42] Mientras trabajó en el Centro Dryden de Investigaciones de Vuelo completó 2400 horas de vuelo. A lo largo de toda su carrera, Armstrong pilotó más de 200 modelos distintos de aviones.[29]

Astronauta[editar]

Armstrong vestido con uno de los primeros trajes espaciales del Programa Gemini (1964).

En 1958 Armstrong había sido seleccionado por el programa de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos para llevar un hombre al espacio (Man in Space Soonest). En noviembre de 1960 fue elegido como miembro del grupo de pilotos asesores de la nave espacial militar Boeing X-20 Dyna-Soar y el 15 de marzo de 1962 fue seleccionado por la Fuerza Aérea como uno de los siete pilotos-ingenieros que podrían volar al espacio cuando éste aparato fuera una realidad.[43]

Meses después de que se anunciara que se estaban buscando candidatos para el segundo grupo de astronautas de la NASA, Armstrong se emocionó ante las perspectivas que ofrecían tanto el programa Apolo como la investigación de un nuevo campo aeronáutico. La solicitud de Armstrong para convertirse en astronauta llegó una semana después del 1 de junio de 1962, fecha límite de admisión. Dick Day, que había trabajado junto a Armstrong en la base Edwards, vio que su solicitud había llegado fuera de plazo y la metió junto a las demás antes de que nadie se diera cuenta.[44] A finales de junio, Armstrong fue sometido en la base de la Fuerza Aérea Brooks, en San Antonio (Texas), a un examen médico que muchos de los aspirantes a astronauta describieron como doloroso y a veces aparentemente sin sentido.[45]

Deke Slayton, Jefe de la Oficina de Astronautas, llamó a Armstrong el 13 de septiembre de 1962 y le preguntó si estaría interesado en unirse al cuerpo de astronautas de la NASA y éste respondió que sí sin dudar. La selección se mantuvo en secreto hasta tres días después, aunque algunos periódicos ya habían anunciado desde principios de ese año que él podría convertirse en «el primer civil astronauta».[46] En efecto, Armstrong fue, junto a Elliot See, uno de los dos pilotos civiles elegidos para el segundo grupo.[47] Elliot See iba a ser el comandante de la misión espacial Gemini 9, pero falleció en un accidente a bordo de un avión Northrop T-38 Talon en 1966. Así, Armstrong fue el primer civil estadounidense en viajar al espacio, aunque tres años antes había hecho lo propio la civil soviética Valentina Tereshkova a bordo de la Vostok 6.[48]

Programa Gemini[editar]

Gemini 8[editar]

Armstrong vestido con el traje poco antes del despegue de la Gemini 8 en marzo de 1966.

Los nombres de los tripulantes de la Gemini 8 se anunciaron el 20 de septiembre de 1965: Armstrong sería piloto comandante y David Scott piloto. Esta misión, que era el sexto vuelo espacial tripulado del programa Gemini de la NASA, se lanzó al espacio el 16 de marzo de 1966. Era la más compleja hasta entonces porque incluía el encuentro y acoplamiento con el vehículo no tripulado Agena y también la segunda actividad extravehicular (EVA) que se había hecho hasta entonces, que debía llevar a cabo Scott. En total, estaba planeado que la misión durara 75 horas, 55 de ellas en órbita. Tras el despegue del Agena a las 10 a.m. EST, el cohete Titan II que transportaba a Armstrong y Scott despegó a las 11:41 a.m. y los puso en una órbita desde la que podrían perseguir al Agena.[49]

El encuentro y primer atraque entre dos naves espaciales se completó con éxito después de seis horas y media en órbita.[1] El contacto con los tripulantes fue intermitente debido a la falta de estaciones de seguimiento que cubrieran la totalidad de sus órbitas. Sin comunicación con la Tierra, las naves acopladas comenzaron a rodar y Armstrong intentó corregirlo con el sistema de maniobra orbital de la Gemini. Se desacoplaron siguiendo el consejo que les dio el Centro de Control de la Misión, pero se encontraron con que el giro aumentó dramáticamente hasta el punto de dar una vuelta cada segundo, lo que significaba que el problema estaba en los sistemas de la propia Gemini. Armstrong decidió que lo único que podían hacer era activar el sistema de control de reentrada y apagar el de maniobra orbital. Las normas de la misión dictaban que una vez que se activara el control de reentrada, la nave espacial tendría que regresar a la Tierra a la primera oportunidad y así fue. La Gemini 8 amerizó en el océano Pacífico occidental, unos mil kilómetros al sur de Yokosuka, Japón. Después se sospechó que un cable dañado pudo provocar el atasco de uno de los propulsores en la posición de encendido.[50]

Recuperación de la Gemini 8 en el océano Pacífico occidental. Armstrong está sentado a la derecha.

Walter Cunningham, de la oficina de astronautas, declaró públicamente que Armstrong y Scott habían ignorado los procedimientos de avería en este incidente y que el comandante podría haber salvado la misión si hubiera encendido sólo uno de los dos anillos del sistema de control de reentrada, salvando así el resto de objetivos de la misión. Estas críticas eran infundadas, pues no existían esos procedimientos de avería y además sólo era posible activar los dos anillos a la vez. Gene Kranz escribió: «La tripulación reaccionó de acuerdo a su entrenamiento, y lo hicieron mal cuando el entrenamiento también lo había hecho mal». Los planificadores y controladores de la misión habían fallado al no darse cuenta de que cuando dos naves están acopladas, deben ser consideradas como una sola.[51]

El propio Armstrong se deprimió por la interrupción de la misión, que canceló la mayor parte de sus objetivos y privó a Scott de su paseo espacial.[52]

Gemini 11[editar]

La última asignación de Armstrong en el programa Gemini fue como piloto comandante de reserva de la Gemini 11, algo que fue anunciado dos días después del amerizaje de la Gemini 8. Después de haber entrenado para dos vuelos espaciales, Armstrong estaba muy bien informado de los sistemas y su tarea fue mayormente de enseñanza para el piloto de reserva, el novato William Anders.[53] El lanzamiento de esta nueva misión Gemini tuvo lugar el 12 de septiembre de 1966 con Pete Conrad y Dick Gordon a bordo, que completaron con éxito los objetivos mientras Armstrong cumplía funciones de comunicador de cápsula (CAPCOM).[54]

Después del vuelo, el presidente Lyndon B. Johnson les pidió a Neil Armstrong y a su esposa que participaran en una gira de buena voluntad a Sudamérica durante 24 días.[55] En esta gira, en la que también estuvieron Dick Gordon y George Low con sus esposas así como otros funcionarios del gobierno estadounidense, visitaron once países y catorce grandes ciudades. En Paraguay, Armstrong impresionó a los dignatarios saludándolos en una lengua local, el guaraní,[56] y en Brasil habló de las hazañas del pionero de la aviación Alberto Santos Dumont, nacido en el país.[57]

Programa Apolo[editar]

El 27 de enero de 1967, día del trágico incendio en el Apolo 1, Armstrong estaba en Washington D. C. junto a Gordon Cooper, Dick Gordon, James A. Lovell y Scott Carpenter para la firma del Tratado sobre el espacio ultraterrestre de la ONU. Los astronautas charlaron con los dignatarios reunidos hasta las 6:45 p.m., cuando Carpenter se marchó al aeropuerto y el resto regresaron al hotel Georgetown Inn, donde cada uno de ellos encontró un mensaje para que telefoneara al Centro de Naves Espaciales Tripuladas en Houston. Durante estas llamadas telefónicas, tuvieron noticia de las muertes de los astronautas del Apolo 1, Gus Grissom, Ed White y Roger Chaffee. Armstrong y sus compañeros pasaron el resto de la noche bebiendo whisky y hablando de la tragedia.[58]

El 5 de abril de 1967, fecha en la que se hizo público el resultado de la investigación sobre el fuego en el Apolo 1, Armstrong se unió a otros diecisiete astronautas para una reunión con Deke Slayton. Lo primero que éste les dijo fue: «Los chicos que volarán en las primeras misiones lunares son los que están en esta habitación».[59] Según Eugene Cernan, Armstrong no mostró ninguna reacción a ese anuncio porque no le causaba sorpresa, los hombres que se encontraban allí eran todos veteranos del proyecto Gemini y por tanto las únicas personas que podrían volar en las misiones lunares. Slayton les informó de las misiones planeadas y nombró a Armstrong para la tripulación de reserva del Apolo 9, que entonces tenía previsto ser una prueba en la órbita circular intermedia de la Tierra para la combinación de módulo lunar y módulo de mando y servicio. Después de varios retrasos en el diseño y construcción del módulo lunar, los Apolo 8 y 9 intercambiaron sus tripulaciones y de esa manera, en base al esquema normal de rotación, Armstrong comandaría el Apolo 11.[60]

Armstrong vuela en paracaídas después de eyectarse del LLRV 1 el 6 de mayo de 1968.

Para dar a los astronautas experiencia en el tipo de vuelo que iba a desarrollar el módulo lunar, la NASA encargó a la Bell Aircraft Corporation que construyera varios vehículos de investigación de alunizaje (LLRV por sus siglas en inglés), después complementados por tres vehículos de entrenamiento de alunizaje (LLTV). Apodados «Somieres voladores», estos vehículos simulaban la escasa gravedad de la Luna, de sólo una sexta parte que la terrestre, usando un motor turbofan para soportar el peso del mismo en la Tierra, que era muy superior al que tendría en nuestro satélite natural. El 6 de mayo de 1968, a treinta metros de altura, el LLRV de Armstrong falló y se estrelló,[61] aunque el piloto pudo eyectarse justo a tiempo, pues si lo hubiera hecho tan sólo un segundo después su paracaídas no se habría abierto. El único dañó que sufrió fue que se mordió la lengua. A pesar de estar a punto de morir, Armstrong estaba convencido de que los alunizajes no habrían tenido éxito sin la experiencia que esos vehículos de entrenamiento les dieron a los astronautas.[62]

Apolo 11[editar]

Después de ser reserva del comandante del Apolo 8, que había orbitado la Luna, el 23 de diciembre de 1968 Deke Slayton le ofreció a Armstrong ser comandante del Apolo 11.[63] En una reunión que no se hizo pública hasta la publicación de la biografía del astronauta en 2005, Slayton le contó a Armstrong que aunque la tripulación planeada era él como comandante, Buzz Aldrin como piloto del módulo lunar y Michael Collins como piloto del módulo de mando, le ofrecía la posibilidad de sustituir a Aldrin por Jim Lovell. Después de pensarlo durante un día, Armstrong le dijo a Slayton que seguiría con Aldrin, con quien no tenía dificultades para trabajar y pensaba que Lovell merecía ser comandante de su propia misión. El piloto del módulo lunar era en la práctica el miembro de menor rango y Armstrong no quería que Lovell, que había comandado la Gemini 12, fuera el tripulante menos importante del Apolo 11.[64]

Tripulación del Apolo 11. De izquierda a derecha: Neil Armstrong, Michael Collins y Buzz Aldrin.

En una reunión en marzo de 1969 entre Slayton, George Low, Bob Gilruth y Chris Kraft se decidió que Armstrong sería la primera persona en intentar pisar la Luna, decisión que se fundamentó en que los gestores de la NASA lo veían como una persona con poco ego.[65] En una conferencia de prensa que tuvo lugar el 4 de abril de 1969 se explicó que la razón por la que Armstrong sería el primero en descender la tenía el diseño del módulo lunar: la escotilla se abría hacia dentro en el lado derecho y ello dificultaba que el piloto del módulo [Aldrin] saliera primero. Slayton añadió: «En segundo lugar, en base al protocolo, supuse que el comandante debía ser el primer tripulante en salir. Bob Gilruth [director del Centro de Naves Espaciales Tripuladas] aprobó mi decisión».[66]

Viaje a la Luna[editar]

Como comandante de Apolo 11, la primera misión tripulada a la Luna con la intención de alunizar, Armstrong ganó la distinción de ser la primera persona en poner pie sobre la superficie lunar. El 16 de julio de 1969, Armstrong, Michael Collins, y Edwin E. Aldrin comenzaron su viaje a la Luna. Collins fue el piloto del módulo de mando. Aldrin, un experto en sistemas, fue el piloto del módulo lunar y se convirtió en el segundo ser humano en caminar sobre la Luna. Como comandante de Apolo 11, Armstrong pilotó el módulo lunar y logró un aterrizaje seguro sobre la superficie lunar. A las 2:56:20 (Tiempo Coordinado Universal) del 21 de julio de 1969, Neil Armstrong pisó la Luna y pronunció su famosa frase: «Es un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad» (orig.: "That's one small step for [a] man, one giant leap for mankind"[67] ). Aldrin y Armstrong estuvieron cerca de dos horas y media caminando sobre la Luna, recogiendo muestras, haciendo experimentos y tomando fotografías. El 24 de julio de 1969, los tres hombres amerizaron en el Océano Pacífico y fueron recogidos por el portaaviones USS Hornet. Ninguno de los tres volvería jamás a volar al espacio.

"That's one small step for [a] man, one giant leap for mankind" («Es un pequeño paso para un hombre, pero un gran salto para la humanidad»)

Armstrong describe la superficie lunar (en inglés).

Los tres astronautas de Apolo 11 fueron honrados con un desfile en la ciudad de Nueva York tan pronto regresaron a la Tierra. Armstrong recibió la Medalla de la Libertad, la distinción más importante ofrecida a un civil de los Estados Unidos. Otras distinciones de Armstrong recibidas al finalizar su misión incluyeron la Medalla a la Distinción por Servicio de la NASA, la Medalla al Servicio Excepcional de la NASA, 17 medallas de otras naciones y la Medalla de Honor del Congreso Espacial.

Años posteriores[editar]

Armstrong. Febrero de 2012.

Hacia principios de la década de 1970 Armstrong accedió al cargo de vice-administrador asociado para la división de Aeronáutica de las Oficinas Centrales de la NASA, en Washington, D.C. En ese puesto fue responsable de la coordinación y administración del trabajo de investigación y tecnología general de la NASA relacionado con la aeronáutica.

Después de abandonar la NASA en 1971, comenzó su trabajo como profesor en Ingeniería Aeroespacial en la Universidad de Cincinnati desde 1971 hasta 1979. Durante los años 1982-1992, Armstrong fue presidente del Computing Technologies for Aviation, Inc., en Charlottesville, Virginia. Después de estos trabajos, Armstrong se convirtió en presidente de la junta directiva de AIL Systems, Inc., una compañía de sistemas electrónicos en Deer Park, Nueva York.

De carácter introvertido, Neil Armstrong fue el más evasivo de la tripulación de Apolo 11. Vivió hasta sus últimos días en su casa de campo ubicada en Lebanon, Ohio.

El 7 de agosto de 2012, Armstrong, quien acababa de cumplir 82 años, se sometió a cirugía de bypass en el corazón para aliviar arterias coronarias bloqueadas.[68] [69] Murió el 25 de agosto de 2012, en un hospital en Columbus, Ohio, por complicaciones tras la cirugía. Horas más tarde el presidente Barack Obama publicó una declaración sobre la muerte de Armstrong describiéndolo "Entre los más grandes héroes estadounidenses, no sólo de su tiempo, sino de todos los tiempos".[70] [71] Tras su fallecimiento, su familia dijo, "Para honrar a Neil, tenemos una simple solicitud. Honrar su ejemplo de servicio, cumplimiento, modestia y la próxima vez que camine afuera en una noche clara y vea la Luna sonriente, creo que Neil le dará un guiño."[72] Sus cenizas fueron esparcidas en el océano Atlántico en una ceremonia privada a bordo del crucero USS Philippine Sea.[73]

Escultismo[editar]

Certificado de la NASA donde Neil Armstrong afirma que la insignia scout se llevó a la superficie lunar.

Neil Armstrong estuvo muy vinculado a los Boy Scouts of America donde consiguió en su juventud la máxima distinción Eagle Scout (scout águila). Ya adulto fue condecorado con una distinción especial para los Eagle Scout y el Silver Buffalo Award (búfalo de plata), la más alta recompensa para adultos por servicios extraordinarios.[74] El 18 de julio de 1969 durante su trayecto hacia la Luna, tuvo un saludo especial para sus scouts:

«Me gustaría saludar a todos mis compañeros scouts y scouters [jefes] de Farragut State Park en Idaho que celebran esta semana el jamboree nacional; Apolo 11 les envía los mejores deseos.»[75]

Entre los pocos gramos de efectos personales que podían llevar consigo durante el viaje, se encontraba la insignia scout mundial y quiso certificarlo por escrito en un documento histórico:

«Certifico que esta insignia scout mundial fue llevada a la superficie de la Luna en el primer alunizaje del hombre. Apolo XI, 20 de julio de 1969. Firma Neil Armstrong, Jr. Comandante de la tripulación del Apolo XI.»[76] [77]

Referencias[editar]

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  73. Las cenizas de Neil Armstrong fueron esparcidas en el Océano Atlántico
  74. «Distinguished Eagle Scouts». Boy Scouts of America. Consultado el 4 de noviembre de 2010. 
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  76. Certificación de Neil Armstrong y la insignia scout
  77. Nota de la Organización Mundial del Movimiento Scout sobre la defunción de Neil Armstrong

Bibliografía[editar]

  • Hansen, James R. (2005). First Man: The Life of Neil A. Armstrong. Simon & Schuster. ISBN 978-0743256315. 
  • Kranz, Gene (2000). Failure is not an Option: Mission Control From Mercury to Apollo 13 and Beyond. Simon & Schuster. ISBN 978-0783556758. 
  • Nelson, Craig (2009). Rocket Men: The Epic Story of the First Men on the Moon. Reino Unido: John Murray. ISBN 978-1-84854-291-4. 

Enlaces externos[editar]

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