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Los Inuit viven en las tundras del norte de Canadá, Alaska y Groenlandia, llegaron desde Siberia a través del estrecho de Bering, milenios después de los primeros americanos.

El nombre con el que se denominan a sí mismos es Inuit (en siberiano y en algunas lenguas de Alaska, yuit), que significa "la gente". El término "esquimal", se considera despectivo, así los llamaban los pueblos del sur, significa "devoradores de carne cruda".

Inicialmente basaron su economía en la caza y la pesca, para lo cual empleaban utensilios nativos, elaborados con materiales naturales: arpones, cuchillos... Las embarcaciones (como el conocido kayak) y otros medios de transporte (como el trineo tirado por perros) son de desarrollo propio.

En la dieta de los inuit juegan un papel muy importante el pescado, las focas, las morsas, las ballenas y otros animales marinos, cuya carne ingieren tanto cruda como cocida. También cazan osos polares, zorros, caribús y liebres. Las focas constituyen un bien muy preciado, ya que, además de ser su sustento principal en el largo invierno, proporcionan a estas poblaciones pieles para confeccionar ropa o tiendas de campaña y grasa que se convierte en un valioso combustible.

Entre algunos grupos inuit se extiende la práctica del desplazamiento estacional, consistente en expediciones destinadas a la caza de caribús en verano, que suponen el desplazamiento de familias enteras a regiones interiores de Alaska y Canadá (donde habita el caribú), mientras que en el invierno, regresan a sus asentamientos originales, centrándose en la caza de la foca y en la pesca en el hielo.

En la sociedad inuit cada familia es un ente autónomo, que mantiene relaciones de amistad y cooperación con sus vecinos. En este hábitat tan duro la solidaridad y la cooperación se hacen necesarias para la supervivencia de modo que la norma social elemental, es la obligación de ayudar a la propia familia. El matrimonio se basa en la división del trabajo, de modo que mientras los hombres son los encargados de la caza y la pesca, las mujeres son las responsables de la casa y los niños.

Mostrando gran adaptación a la climatología ártica, los encontramos en un área de 5.200 km; existe una gran diversidad de grupos lingüísticos (aunque todas integran la familia lingüística esquimal-aleutina), con una serie de rasgos comunes referidos a su economía, a su hábitat y a sus costumbres. Podemos encuadrarlos en las siguientes divisiones geográficas:

Groenlandia Kalaallit Costas de Groenlandia.
Canadá Nunatsiavut ("Nuestra Tierra Hermosa") Este de la península del Labrador, y norte de la isla de Terranova.
Nunavik ("Lugar para vivir") Norte de Quebec
Nunavut ("Nuestra tierra") Zona costera central de Canadá sobre el Océano Ártico, las islas árticas y las de la Bahía de Hudson.
Inuvialuit ("Verdaderos seres humanos") Oeste del Ártico canadiense.
Alaska Inupiat Noroeste ártico de Alaska, la Pendiente Norte, las zonas del estrecho de Bering, incluido la península de Seward. Barrow la más septentrional ciudad de Estados Unidos, está en su región.
Yupik Costa oeste de Alaska
Alutiiq (llamados también Sugpiaq oYupik del Pacífico) Costa sur de Alaska.

Historia natural es un término cuya definición es problemática, en tanto que diversas disciplinas la abordan de manera diferente. Muchas de estas concepciones incluyen el estudio de las cosas vivientes (por ejemplo, la biología, incluyendo botánicazoología y ecología); otras concepciones extienden el término al campo de la paleontología, la geografía y la bioquímica, así como a la geologíaastronomía, y la física. Una persona interesada o especializada en la historia natural es denominada naturalista. Su actividad principal consistía en una investigación aficionada, casi nunca profesional. El origen del interés en esta área en Gran Bretaña estuvo vinculado con la tradición herbolaria. Esto derivó en el desarrollo de múltiples campos de interés, como el estudio de las aves, las mariposas o las flores silvestres.

En los siglos xviii y xix, la historia natural fue un término que se usó con frecuencia para referirse a todos los estudios científicos, en oposición a la historia política o eclesiástica (teológica).

La Historia natural, Ciencia que en el siglo XIX era eminentemente descriptiva, debido a la especialización y fragmentación de las ramas del saber, fue definitivamente superada por la Biología y la Geología, para un estudio más pormenorizado de la Historia de la Vida y de la Historia de la Tierra, así como de la Astronomía para un estudio del Origen e Historia del Universo.

A su vez, llamamos «historia» al pasado mismo, e, incluso, puede hablarse de una «[null historia natural]», como rama de la Historia, en que la humanidad no estaba presente (término clásico ya en desuso, que se utilizaba para referirse no solo a la geología y la paleontología sino también a muchas otras Ciencias naturales —las fronteras entre el campo al que se refiere este término y el de la prehistoria y la arqueología son imprecisas, a través de la paleoantropología—), y que se pretende actualizar como «gran historia» o «historia profunda» (Big History), que complementaría y ampliaría la denominada «Historia total» y la denominada «Historia universal»​.

La Historia Natural comienza con Aristóteles y otros filósofos antiguos que analizaron la diversidad del mundo natural. La historia natural, como disciplina, ha existido desde tiempos clásicos, y los europeos del siglo XV estuvieron muy familiarizados con la obra de Plinio el ViejoNaturalis Historia. Desde los antiguos griegos hasta el trabajo de Carlos Linneo y otros naturalistas del siglo XVIII, el concepto principal de historia natural fue la Scala naturae, un arreglo conceptual de minerales, vegetales, animales primitivos, y otras formas de vida más complejas en una escala lineal de creciente "perfección", culminando en nuestra especie.

De Materia Medica de Dioscórides se dice que es el más viejo y valuado trabajo en la historia de la botánica.​ Un manuscrito griego de la obra de Aristóteles Trabajos Biológicos escrito en Constantinopla en el siglo IX y preservado en el Colegio Corpus Christi, Oxford, es probablemente el manuscrito fundador de la biología más viejo que existe.

Mientras que la historia natural prevaleció estática en la Edad Media, continuó desarrollándose por estudiosos árabes durante la Revolución Agrícola Árabe. Al-Jahith describió ideas tempranas de la historia natural como lo es la "lucha por la existencia" (frase de Thomas Malthus),,​ y la idea de una cadena alimenticia.​ Él fue un temprano adepto del determinismo ambiental.​ Abū Ḥanīfa Dīnawarī es considerado el fundador de la botánica árabe por su Libro de las Plantas, en el que describió al menos 637 plantas y discutió la morfología vegetal desde la germinación hasta la muerte, describiendo las fases del crecimiento de las plantas y la producción de flores y frutas.​ Abu al-Abbas al-Nabati desarrolló un temprano método científico para la botánica, introduciendo técnicas empíricas y experimentales en la prueba, identificación y descripción de numerosa materia médica y separando reportes no identificados por aquellos basados en pruebas y observaciones reales.​ Su estudiante Ibn al-Baitar escribió una enciclopedia farmacéutica describiendo 1400 plantas, de las cuales 300 eran sus propios descubrimientos. Una traducción al latín de sus trabajos fue de gran uso para biólogos y farmacéuticos europeos de los siglos XVIII y XIX.​ Algunas ciencias de la Tierra, como la geología, fueron también estudiadas por geólogos árabes, pero por la época de Avicena, alrededor del 1000, el Imperio Árabe fue en decadencia y los científicos dejaron de ser libres de difundir sus ideas.

En el siglo XIII, el trabajo de Aristóteles fue rígidamente adaptado a la filosofía cristiana, particularmente por Tomás de Aquino, formando las bases de la teología natural. Durante el Renacimiento, estudiosos (humanistas y herbolarios principalmente) regresaron a la observación directa de plantas y animales para la historia natural, y muchos comenzaron a acumular grandes colecciones de especímenes exóticos y de monstruos inusuales. Andrea Cesalpino fue el creador de uno de los primeros herbarios y el inventor de la botánica sistemática. Leonhart Fuchs fue uno de los tres padres fundadores de la botánica, junto con Otto Brunfels e Hieronymus Tragus. Importantes contribuidores a este campo fueron también Valerius CordusConrad von Gesner (Historiae animalium), Frederik Ruysch y Caspar Bauhin.​ El rápido crecimiento en el número de organismos conocidos dio lugar a muchos intentos para clasificar y organizar especies en grupos taxonómicos, culminando en el sistema del naturalista sueco Carlos Linneo. En la Europa moderna, disciplinas profesionales como la fisiologíabotánica , zoologíageología y paleontología fueron fundadas. Historia Natural, antes la única materia dada por los profesores de ciencia en las escuelas, fue repudiada por científicos de una manera más especializada y relegada a actividad de "principantes", lejos de ser una actividad propiamente científica. En la Escocia Victoriana, se creía que el estudio de la historia natural a tener un buen estado mental.​ Particularmente en Gran Bretaña y en Estados Unidos, esto se convirtió en "hobbies" de especialistas, como lo son el estudio de los pájaros, mariposas, conchas marinas (conquiliología, abejas y flores; mientras tanto, científicos intentaban definir un concepto unificado de biología. Aun así, la tradición de la historia natural sigue formando parte importante del estudio de la biología, especialmente ecología (estudio de los sistemas naturales implicando organismos vivos y los componentes inorgánicos de la biósfera terrestre que los sostienen), etología (el estudio científico del comportamiento animal) y biología evolutiva.