Fósil viviente

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Los celacantos (Coelacanthiformes) se creyeron extintos hace 65 millones de años, hasta que una especie perteneciente a este orden fue descubierta en 1938.

Un fósil viviente es una expresión utilizada para calificar especies no extintas que son extremadamente parecidas a especies identificadas solo a través de fósiles.

Aplicaciones del término[editar]

Es de notar el hecho de que la expresión fósil viviente es un término informal o casi coloquial, y no científico, pues un fósil viviente no es un fósil. Pese a todo se utiliza para designar:

Fossil Plant Ginkgo.jpgGingko-Blaetter.jpg
Nótese la similitud entre los fósiles de hojas de Ginkgo sp., de 170 millones de años de antigüedad, y las hojas de un Ginkgo biloba actual.

Teoría de la evolución: ideas preconcebidas[editar]

Según la Teoría de la Evolución las especies evolucionan por la necesidad de adaptarse a un medio que cambia lentamente, el mecanismo para lograrlo es la selección natural. Esta explicación ha sido mayoritariamente aceptada en Europa y algo menos en América; sin embargo su aceptación mayoritaria ha acarreado la idea preconcebida de que la especie "original", de la que evolucionaron las actuales, desaparece, entre otras cosas porque las nuevas especies la desplazan de su nicho ecológico, llevándola a la extinción.

Esta idea ha sido aceptada no solo por el conocimiento popular, sino también por parte de la comunidad científica, quienes han buscado durante décadas, por ejemplo, el eslabón perdido, pensando que de la evolución humana era en forma de árbol, pero actualmente se tiene más la idea de ser una zarza de la que salen multitud de ramas, como puntualizan Juan Luis Arsuaga e Ignacio Martínez en su libro La especie elegida[1] . Así antes no se podía concebir que el Homo sapiens, el Homo neandertalensis y el Homo erectus coexistieran, al menos durante un breve período; porque la última de estas especies es la progenitora de las otras dos.

Sin embargo la constatación de que una especie puede ser la progenitora de otra y al mismo tiempo seguir perfectamente adaptada a su hábitat la dio el celacanto. A finales de 1938 un pescador pudo capturar en la Sudáfrica índica un pez de generosas proporciones (debía ser llevado por dos personas al mismo tiempo), lo cual constituía una buena captura. La noticia llegó a los científicos sudafricanos que no podían creer que se trataba del animal del Devónico y el Carbonífero, al que se le considera precursor de los anfibios y reptiles del Triásico y Jurásico. Descubrimientos e investigaciones posteriores han demostrado la veracidad del descubrimiento. No obstante, en el reino vegetal existen abundantes casos de fósiles vivientes, pero no tan espectaculares para el público en general como el caso antes relatado. En muchas islas se conservan especies muy abundantes en épocas anteriores y desaparecidas posteriormente, excepto en esos lugares por su particular aislamiento. Un caso muy estudiado lo constituye el archipiélago canario donde pueden encontrarse vivas plantas del Triásico.

Ejemplos[editar]

Algunos de estos se conocen informalmente como "fósiles vivientes".

Plantas
Animales

Historia[editar]

El témino fue acuñado por vez primera por Charles Darwin en su obra The Origin of Species (El origen de las especies), cuando disertaba sobre el Ornithorhynchus (el platypus) y el Lepidosiren (el pez de pulmones de Suramérica). Escribió en la página 49:

"...All fresh-water basins, taken together, make a small area compared with that of the sea or of the land; and, consequently, the competition between fresh-water productions will have been less severe than elsewhere; new forms will have been more slowly formed, and old forms more slowly exterminated. And it is in fresh water that we find seven genera of Ganoid fishes, remnants of a once preponderant order: and in fresh water we find some of the most anomalous forms now known in the world, as the Ornithorhynchus and Lepidosiren, which, like fossils, connect to a certain extent orders now widely separated in the natural scale. These anomalous forms may almost be called living fossils; they have endured to the present day, from having inhabited a confined area, and from having thus been exposed to less severe competition."

"...Todas las aguas dulces, tomadas en su conjunto, forman un área pequeña comparada con la del mar o de la tierra; y, por lo tanto, la competición entre las producciones de las aguas dulces habrá sido menos severa que en las otras partes; las nuevas formas se habrán formado más lentamente, y las viejas formas habrán sido exterminadas más lentamente. Y es en el agua dulce donde nos encontramos a siete géneros de los peces de Ganoid, remanentes de un orden una vez preponderante: y en agua dulce encontramos actualmente algunas de las formas vivas más anómalas que se conocen en el mundo, tal como el Ornithorhynchus y el Lepidosiren, que, como fósiles, ahora conectan hasta cierto punto con órdenes que se separaron ampliamente en la escala natural. Estas formas anómalas se pueden así llamar los fósiles vivientes; han aguantado hasta los días actuales, habitando en un área confinada, y así de este modo estar expuestos a una competición menos severa."

Otras definiciones[editar]

Hay numerosas (ambiguas) definiciones en cuanto a los fósiles vivientes:

Para probar esto, todos los especímenes vivos deben pertenecer a las mismas especies fósiles. Esto elimina a Limulus, Peripatus, Latimeria, Sphenodon, Didelphis, los ornitorrincos, y muchos otros más.
Para permitir una cierta flexibilidad, se podría utilizar el género. La taxonomía paleontológica confía en gran medida en la Morfología (el concepto paleontológico de la especie), pues hay una línea diagonal de unión hacia tiempos más remotos donde abundaba la especie, y las relaciones se pueden deducir solo parcialmente.
La biología molecular moderna ha demostrado que los índices de los cambios genéticos son relativamente uniformes y no están tan relacionados a las cuantías de los cambios morfológicos. Tomando una base molecular de las capacidades de entrecruzamiento no hay esencialmente certidumbre de que la especie vivió como tal a lo largo de un periodo geológico dilatado. Sin embargo, a condición de que estemos utilizando el caso concreto del nombre de una especie paleontológica, la definición se liga en contexto.
  • Una especie viva que morfológicamente y/o fisiológicamente se asemejase a una especie fósil a través de una fracción grande de un periodo geológico de tiempo (estasis morfológico).
Los especímenes vivos no necesitan pertenecer a la misma especie fósil (o aún al género). Debe por lo menos tener una cierta semejanza fisiológica.
El celacanto por ejemplo, es un pez marino. mesozoico la especie del celacanto vivió en agua salada y en agua dulce. La Osmoregulación en Latimeria se produce mediante la retención del urea. La retención de Urea se considera como un índice de los ancestros de agua dulce. Esto significa que el linaje del celacanto se ha desarrollado del agua dulce al agua salada.
La semejanza entre Peripatus y Aysheaia (un temprano animal del periodo cámbrico) es chocante (actualmente, ambos se clasifican en Tardipolypoda (Tardigrada y Onychophora), así que Aysheaia era un animal marino, mientras que el Peripatus habita en hojas húmedas de plantas tropicales.
  • Especies/clados vivos con numerosas características primitivas.
Esta es una definición más neutral. Sin embargo, no aclara si el taxón es verdaderamente antiguo, o tiene simplemente muchos plesiomorfías. Observe que, según lo mencionado arriba, lo inverso puede suceder para los taxones fósiles vivientes verdaderos; es decir, pueden poseer una gran cantidad de características derivadas (las autapomorfias), y no ser particularmente "primitivo" en apariencia.
  • Cualquiera de las tres definiciones anteriores, pero también con una distribución relíctica en refugios.
Algunos paleontólogos consideran a los "fósiles vivientes" con amplias distribuciones (tal como Triops cancriformis) el no ser verdaderos fósiles vivientes. En el caso del Triops cancriformis (viviendo desde el Triásico hasta ahora), los especímenes triásicos han perdido la mayoría de sus apéndices (en la mayoría solamente permanece el caparazón), y no han sido examinados a fondo desde 1938.
  • Cualquiera de las tres primeras definiciones, pero en las que el clado tiene una diversidad taxonómica pequeña (líneas de baja diversidad)
El estatus de un organismo fósil viviente puede ser revisado si las especies pertenecientes al clado más pequeño, perteneciente a uno más rico en especies, lo que podría implicar una especiación reciente.

Véase también[editar]

Bibliografía[editar]

Enlaces externos[editar]