Lepus

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Lepus
Polarhase 1 1997-08-04.jpg
Liebre ártica o liebre polar (Lepus arcticus)
Clasificación científica
Dominio: Eukaryota
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Subfilo: Vertebrata
Clase: Mammalia
Orden: Lagomorpha
Familia: Leporidae
Género: Lepus
Linnaeus, 1758
Especie tipo
Lepus timidus
Linnaeus, (1758)
Especies
Véase el texto
Sinonimia
  • Aliolagus Ognev, 1929.
  • Boreolagus Barrett-Hamilton, 1911.
  • Chionobates Kaup, 1829.
  • Eulepus Acloque, 1899.
  • Lagos Palmer, 1904.

Lepus es un género de mamíferos lagomorfos de la familia Leporidae que incluye más de 30 especies de animales conocidos vulgarmente como liebres.

Descripción[editar]

Por lo general las liebres son animales de silueta estilizada y patas traseras muy desarrolladas para la carrera. Las orejas, generalmente largas, varían en longitud de unas especies a otras, siendo mucho más largas y amplias en aquellas que viven en climas desérticos, como la liebre de California (Lepus californicus), mientras que son proporcionalmente más pequeñas y se asemejan a las del conejo europeo en las de climas polares, como la liebre ártica o liebre polar (Lepus arcticus). En todas las especies el oído es un sentido hiperdesarrollado y probablemente el principal a la hora de detectar a los eventuales depredadores, aunque la vista y el olfato tampoco le van a la zaga. Al mínimo indicio de peligro, el animal inicia una frenética carrera que, en algunas especies -como la liebre europea (Lepus europaeus)-, incluye constantes cambios de sentido y rodeos, con el objetivo de confundir al agresor.

La longitud y el color del pelo varían en cada especie, pero siempre tienen como objetivo el camuflaje. La liebre ártica o liebre polar (Lepus arcticus) varía su color cada año, de pardo en primavera y verano, a gris en otoño y blanco en invierno.

Su dieta es completamente vegetariana, muy similar a la de los conejos.

Biología y ecología[editar]

Las liebres son solitarias, aunque no les importa en absoluto la presencia de otras liebres en los alrededores. Tan sólo se producen peleas durante la época de celo (variable según especies), que pueden llegar a ser hasta cierto punto cómicas en algunas especies. Las liebres europeas de sexo masculino apenas comen durante este período (primavera), y pasan el día luchando con sus rivales, golpeándose con las patas delanteras en una especie de “boxeo” ritual. En Inglaterra, el dicho popular Estás más loco que una liebre en marzo tiene su origen en esta conducta. Las hembras que no acceden a aparearse luchan, con los pretendientes a los que rechazan, de la misma manera en que estos se deshacen de sus oponentes.

Lo que todas las liebres tienen en común es el hecho de parir crías muy precoces y ser especies muy prolíficas. Nacen entre 3 y 8 crías en cada parto, y cada hembra pare de ordinario más de 4 camadas al año.

Viven en todos los continentes, excepto en Oceanía (aunque en Australia han sido introducidas en tiempos recientes) y la Antártida.

Las liebres son cazadas por multitud de mamíferos carnívoros y aves de presa, y son especies cinegéticas para el hombre en todo el mundo. En algunas zonas, las liebres han sido transmisoras de la tularemia, una enfermedad infecciosa que también afecta a los humanos.

Hábitat[editar]

Las liebres suelen habitar en zonas secas, sobre todo en zonas con mucho matorral. Viven en madrigueras que ellas mismas hacen, justo cuando se van a aparear. Suelen hacerlas de 1 m de profundidad, e incluso algunas las hacen de hasta 3 m. Después de que la hembra cría, dejan la madriguera. Muchos machos camuflan ésta hasta que se aparean otra vez, y otros simplemente la dejan o la tapan con tierra.

Especies[editar]

Los científicos han clasificado durante mucho tiempo en una sola especie a muchas liebres de Europa, Asia y África con la denominación de liebre común (Lepus europaeus). En la península ibérica se cuentan tres especies diferentes: la ya citada en los Pirineos y zonas limítrofes, la liebre ibérica (Lepus granatensis) en el resto de la península y la liebre de piornal Lepus castroviejoi en los montes de León.

Las liebres de Norteamérica, en cambio, no han tenido estos problemas de clasificación confusa, y desde el principio fueron descritas en numerosas especies diferentes.

Las especies del género Lepus son las siguientes:

Las liebres en el folclore[editar]

Ilustración de la fábula india La liebre y el elefante, incluida en el Kalîla y Dimma.

En el folclore europeo, la liebre es el paradigma de la velocidad. Esto no es de extrañar si tenemos en cuenta que es el mamífero silvestre más rápido de ese continente. La fábula de Esopo acerca de la liebre y la tortuga demuestra que esta idea ya era de uso común en la Antigüedad. En este relato, la tortuga reta a la liebre diciéndole que puede ganar una carrera contra ella, y la liebre acepta encantada sabiendo de la lentitud de la tortuga; en seguida la liebre le saca una enorme distancia de ventaja a la tortuga, pero entonces se confía y toma una siesta, dando tiempo a la tortuga para adelantarla y llegar a la meta.

En África, la liebre también protagoniza relatos populares en los que la velocidad es una de sus cualidades, pero no tan importante como la astucia. En estos relatos, la liebre es uno de los animales que más inteligencia recibió durante la Creación y se vale de ella para engañar y sacar lo que quiere a otros animales, peor dotados, como la gacela, el antílope o incluso el “rey de los animales”, el león. Incluso se permite tomarle el pelo a los humanos en varias ocasiones. La liebre sólo es engañada, por tanto, por animales más astutos que ella según el folclore africano, como son la tortuga y el tejón. En un relato similar al de Esopo, la tortuga también reta a una carrera a la liebre, pero no llega a correr, sino que sitúa en la meta a un pariente suyo (generalmente su esposa o su hermano), al que la liebre confunde con su oponente.

Una liebre en un billete de 1 rublo bielorruso, 1992.

Debido a la célebre velocidad de las liebres, y por ser señuelo tradicional en las carreras de galgos, en el habla coloquial de Argentina y Uruguay la frase “correr la liebre” (o “correr la coneja”) y “galguear” significan «pasar hambre».

En la India existen también relatos sobre la astucia de la liebre. En el cuento La liebre y el elefante, una liebre de gran tamaño se vale de los humanos para demostrarle a un joven elefante que ella es más grande que él, a pesar de que sólo le llega a la rodilla.

Las historias sobre la astucia de la liebre pasaron a América con la llegada masiva de esclavos negros durante el periodo colonial, e influyeron a su vez en el folclore popular de Estados Unidos. El aspecto del famoso Bugs Bunny está basado, en realidad, en las liebres americanas, y no en los conejos.

Por otro lado, las liebres también tienen su hueco en la Astronomía tradicional. En su honor existe una constelación llamada Lepus y en algunos países asiáticos, como India o Japón, se da el nombre de liebre a algunos de los mares de la Luna.

Véase también[editar]

Bibliografía[editar]

Enlaces externos[editar]