Batalla del estuario del Escalda

De Wikipedia, la enciclopedia libre
Saltar a: navegación, búsqueda
Batalla del estuario del Escalda
la Segunda Guerra Mundial
Acrossthescheldt.jpg
Vehículos anfibios buffalo llevando a canadienses
cruzando el Escalda en Zelandia, 1944.

Fecha 2 de octubre-8 de noviembre de 1944
Lugar Bélgica septentrional y sudoeste de Países Bajos
Coordenadas 51°33′08″N 4°39′10″E / 51.552313, 4.65271Coordenadas: 51°33′08″N 4°39′10″E / 51.552313, 4.65271
Resultado Victoria aliada;
Amberes queda abierta para los barcos aliados
Beligerantes
Bandera de Canadá Canadá
Bandera del Reino Unido Reino Unido
Flag of Belgium (civil).svg Bélgica
Bandera de los Países Bajos Países Bajos
Bandera de Noruega Noruega
Bandera de Polonia Polonia
Bandera de Alemania Alemania Nazi
Comandantes
Bandera de Canadá Harry Crerar (Primer Ejército Canadiense)
Bandera de Canadá Guy Simonds (interino)
Bandera de Alemania Gustav-Adolf von Zangen
(15.º Ejército alemán)
Fuerzas en combate
60 000 90 000
Bajas
Canadian: 6 367
Total: 12 873
Aproximadamente 10-12 000
41 043 capturados
[editar datos en Wikidata ]

La batalla del estuario del Escalda fue una serie de operaciones militares realizadas por el Primer ejército canadiense, liderado por el teniente-general Guy Simonds. La batalla se desarrolló en el norte de Bélgica y el suroeste de los Páises Bajos durante la Segunda Guerra Mundial desde el 2 de octubre hasta el 8 de noviembre de 1944.[1]

Para el mes de septiembre de 1944, les urgía a los Aliados limpiar ambas orillas del estuario del Escalda para abrir el puerto de Amberes a los barcos aliados, de esta manera se facilitarían las tareas logísticas en sus líneas de aprovisionamiento que se extendían a lo largo de cientos de kilómetros desde Normandía al este hasta la línea Sigfrido.[2] Desde que las fuerzas aliadas habían desembarcado en Normandía (Francia) el día-D, 6 de junio de 1944, el Segundo ejército británico había presionado hacia el interior de los Países Bajos y tomado Bruselas y Amberes, este último con puertos aún intactos. Pero el avance se detuvo con los británicos en posesión de Amberes, mientras que los alemanes todavía controlaban el estuario del Escalda.

Nada se hizo sobre los bloqueados puertos de Amberes en septiembre debido a que gran parte de las extendidas fuentes aliadas estaban dedicadas a la Operación Market Garden, un agresivo plan para un solo empuje dentro de Alemania que empezó el 17 de septiembre. Mientras tanto, las fuerzas alemanas en el Escalda fueron capaces de desplegarse para salirles al encuentro.

A principios de octubre, después de que la operación Market Garden fracasara con amplias pérdidas, las fuerzas aliadas lideradas por el Primer ejército canadiense emprendieron la toma de control de los puertos de Amberes. Pero los bien establecidos defensores alemanes presentaron una efectiva acción retrasándolos. Complicada por el terreno anegado de agua, la batalla del Escalda demostró ser una campaña desafiante en la que las pérdidas sufridas por los canadienses exacerbaron otra crisis de conscripción.

Después de cinco semanas de difícil lucha, el Primer ejército canadiense reforzado por tropas añadidas de otros países—tuvo éxito a la hora de limpiar el Escalda después de numerosos asaltos anfibios, cruce de obstáculos, y costosos asaltos a campo abierto. Tanto la tierra como el agua estaban minados, y los alemanes defendieron su línea de retaguardia con artillería y francotiradores.

Los aliados finalmente limpiaron las zonas portuarias el 8 de noviembre con un coste de 12 873 bajas aliadas (muertos, heridos o desaparecidos), la mitad de ellos canadienses.[3]

Una vez que los defensores alemanes ya no eran una amenaza, pasaron otras tres semanas antes que el primer barco llevando suministros aliados fue capaz de descargarlos en Amberes (el 29 de noviembre de 1944) debido a la necesidad de retirar las minas de las bahías.

Abriendo el Escalda[editar]

El 12 de septiembre de 1944, el Primer ejército canadiense—bajo el mando temporal del Teniente-General Guy Simonds—recibió la tarea de limpiar el Escalda. Bajo el mando estaba en aquella época el II Cuerpo canadiense, con la Primera división blindada polaca, las divisiones 49.ª y 52.ª británicas añadidas así como el Primer cuerpo británico.

El plan para la apertura del estuario del escalda implicó cuatro operaciones principales llevadas a cabo sobre una desalentadora geografía.

  • La primera tarea era limpiar la zona al norte de Amberes y asegurar el acceso a Zuid-Beveland.
  • La segunda era limpiar el bolsillo de Breskens al norte del Canal Leopoldo ("Operación Switchback", curva en horquilla).
  • Tercera, llamada "Operación Vitality", Vitalidad, fue la toma de Zuid-Beveland.
  • La fase final sería la captura de la isla de Walcheren ("Operación Infatuate", Encapricharse), que había sido fortificado para ser una poderosa fortaleza alemana. Como parte del muro del Atlántico, la isla Walcheren fue considerada una de las "más fuertes concentraciones defensas que los Nazis han construido nunca."[4]
Columna de vehículos anfibios Alligator pasando vehículos anfibios Terrapin en el río Escalda, octubre de 1944.

El 21 de septiembre, la 4.ª División Blindada canadiense se trasladó al norte aproximadamente a lo largo de la línea del canal Gante-Terneuzen, dándosele la tarea de limpiar el área en la orilla meridional del Escalda alrededor de la ciudad neerlandesa de Breskens llamada el "bolsillo de Breskens". La Primera División Blindada polaca se encaminó hacia la frontera belga-neerlandesa más al este y la zona crucial al norte de Amberes.

La 4.ª Blindada Canadiense avanzó desde una cabeza de puente difícilmente ganada sobre el canal de Gante en Moerbrugge para encontrarse con que eran las primeras tropas aliadas frente al formidable obstáculo de la doble línea de los canales Leopoldo y Schipdonk. Se montó un ataque en los alrededores de Moerkerke, cruzando los canales y estableciendo una cabeza de puente antes de que los contraataques les obligaran a una retirada con grandes pérdidas.

El frente septentrional.

La Primera División Blindada polaca tuvo un mayor éxito al este conforme avanzaba hacia el noreste desde Gante. Un territorio inadecuado para los blindados, y contra una tensa resistencia, la División avanzó hasta la costa para el 20 de septiembre, ocupando Terneuzen y limpiando la orilla sur del Escalda al este hacia Amberes.

Se hizo evidente para Simonds que cualesquiera otras ganancias en el Escalda serían con grandes costes, como en el bolsillo de Breskens, extendiéndose desde Zeebrugge hasta la ensenada de Braakman y tierra adentro hasta el Canal de Leopoldo, estaba defendido fuertemente por el enemigo.

Luchando hacia el Norte desde Amberes[editar]

El 2 de octubre, la Segunda división canadiense empezó su avance hacia el norte desde Amberes. Una tensa lucha en Woensdrecht tuvo lugar el 6 de octubre, siendo el objetivo de la primera fase. Los alemanes—reforzados por el Grupo de batalla Chill—vio la prioridad de resistir allí, controlando el acceso directo a Zuid-Beveland y la isla de Walcheren.

Hubo gran número de bajas cuando los canadienses atacaron sobre tierra abierta e inundada. La lluvia, las bombas trampa y las minas terrestres hicieron que el avance fuese muy difícil. El 13 de octubre, que pasaría a ser conocido como el "Viernes negro", la Guardia Negra de la 5.ª Brigada de infantería canadiense fue virtualmente barrida en un ataque fracasado. Los Highlanders de Calgary iban a continuar con una acción más exitosa, y su Pelotón Carrier tuvo éxito a la hora de tomar la estación de tren en Korteven. Siguió también una intensa lucha en Hoogerheide, pero para el 16 de octubre, Woensdrecht quedó asegurado, cortando el enlace terrestre a Zuid-Beveland y Walcheren. Los canadienses habían logrado su primer objetivo, pero sufrieron intensas bajas.

Miembro del Cuerpo Provost canadiense hablando a miembros de la resistencia belga, Brujas, septiembre de 1944.

En este punto, reconociendo la oportunidad, el mariscal de campo Sir Bernard Montgomery, emitió una directiva que hizo que la apertura del estuario del escalda fuera la prioridad número uno del Primer Grupo del Ejército. Hacia el este, el Segundo ejército británico atacó hacia el oeste para limpiar los Países Bajos al sur del río Mosa, asegurando la región del Escalda de contraataques.

Mientras tanto, Simonds concentró fuerzas en el cuello de la península de Zuid-Beveland. El 4.º Blindado Canadiense se movió al norte a partir del Canal Leopoldo y tomó Bergen-op-Zoom. Para el 24de octubre, las líneas aliadas fueron empujadas más lejos del cuello de la península, asegurando que los contraataques alemanes no cortaran la Segunda División Canadiense, moviéndose después al oeste a lo largo de ella hacia la isla de Walcheren.

Operación "Switchback"[editar]

La segunda operación principal se abrió con una feroz lucha para reducir el bolsillo de Breskens. Aquí, la 3.ª División de Infantería Canadiense encontró una tenaz resistencia alemana conforme luchaba por cruzar el canal de Leopoldo.[5]

Un intento anterior fallido por la Cuarta División Blindada Canadiense en Moerbrugge había demostrado el desafío al que se enfrentaban. Además de las formidables defensas alemanas tanto en el canal Leopoldo como en el Schipdonk, gran parte de la zona a la que se dirigían estaba inundada.

Se decidió que el mejor lugar para un asalto sería inmediatamente al este del lugar donde los dos canales se dividían: una estrecha franja de terreno seco con una anchura de sólo unos cientos de metros en su base más allá del Canal de Leopoldo (descrito como un largo triángulo con su base en la carretera Maldegem-Aardenburg y su ápice cerca de la villa de Moershoofd alrededor de cinco kilómetros al este).

Miembros de la 4.ª División blindada Canadiense emostrando el uso de lanzallamas cruzando un canal, Maldegem, octubre de 1944.

Comenzó un asalto de dos puntas. La 7.ª Brigada de la 3.ª División Canadiense hizo el asalto inicial cruzando el Canal de Leopoldo, mientras que la 9.ª Brigada montó un ataque anfibio desde el lado costero norteño del bolsillo. El asalto comenzó el 6 de octubre, apoyado por amplia artillería y Carriers universales de construcción canadiense, que estaban equipados con lanzallamas. Los Wasps lanzaron su descarga de llamas por el canal de Leopoldo, permitiendo a las tropas de la 7.ª Brigada gatear sobre las empinadas orillas y lanzar sus botes de asalto. Se establecieron dos posiciones separadas y precarias, pero el enemigo recuperó del golpe de los lanzallamas y contraatacó, aunque fueron incapaces de quitar a los canadienses de sus cabezas de puente extremadamente vulnerables. Para el 9 de octubre, la brecha entre las cabezas de puente estaba cerrada, y a principios de la mañana el 12 de octubre, una posición se había ganado al otro lado de la carretera de Aardenburg.

Cabo Kormendy, un explorador del Pelotón de Exploradores y Francotiradores de los Highlanders de Calgary, en una de las fotos realizadas por el fotógrafo del ejército Ken Bell, tomada cerca de Kapellen, octubre de 1944. PAC Photo

La 9.ª Brigada Canadiense dirigió una ambiciosa operación con la ayuda de vehículos anfibios Terrapin (el primer uso semejante de este vehículo en Europa) y Buffalo, con dotación del 5.º Regimiento de Asalto Británico de los Ingenieros Reales. La brigada planeaba cruzar la desembocadura de la ensenada de Braakman en vehículos anfibios y aterrizar en los alrededores de Hoofdplaat, una pequeña aldea en la parte trasera del lado costero del bolsillo, ejerciendo así presión desde dos direcciones a la vez. A pesar de dificultades de maniobrar vehículos a través de los canales, y el retraso de 24 horas resultante, los alemanes fueron tomados por sorpresa y se estableció una cabeza de puente. De nuevo, los alemanes se recuperaron rápidamente y contraatacaron con ferocidad; sin embargo, fueron rechazados lentamente. La 10.ª Brigada canadiense—de la 4.ª División Blindada—cruzó el Canal de Leopoldo y avanzó hacia el pólder de Isabella. Después la 8.ª Brigada tuvo que moverse al sur desde el lado costero del bolsillo. Esto abrió una ruta de suministros con base en tierra hacia el bolsillo.

La 3.ª División luchó en acciones adicionales para limpiar de tropas alemanas las ciudades de Breskens, Oostburg, Zuidzande y Cadzand, así como las fortalezas costeras Fort Frederik Hendrik. La operación "Switchback" acabó el 3 de noviembre, cuando el Primer Ejército Canadiense liberó las ciudades belgas de Knokke y Zeebrugge, cerrando oficialmente el Bolsillo de Breskens y eliminando todas las fuerzas alemanas al sur del Escalda.

Operación "Vitality"[editar]

La tercera gran operación empezó el 24 de octubre, cuando la 2.ª División de Infantería Canadiense empezó su avance hacia la península de Zuid-Beveland. Los canadienses confiaban en avanzar rápidamente, superando la oposición y tomando cabezas de puente sobre el Canal de Beveland, pero también se vieron ralentizados por las minas, el lodo y las fuertes defensas del enemigo.

Se elaboró un ataque anfibio cruzando Escalda occidental por la 52.ª División (Lowland) Británica para entrar detrás de las posiciones defensivas alemanas del canal de Beveland. Así esta formidable defensa quedó sobrepasada por los lados, y la 6.ª Brigada de Infantería Canadiense empezó un ataque frontal en barcos de asalto. Los ingenieros fueron capaces de pasar el canal en la carretera principal.

Con la línea del canal perdida, la defensa alemana se desmoronó y se limpió Zuid-Beveland. La tercera fase de la batalla del Escalda quedaba así terminada.

Operación "Infatuate": la toma de la isla de Walcheren[editar]

Mapa de las tropas en la isla Walcheren.
Soldados del Regimiento Real de Canadá descansan en Blankenberge, septiembre de 1944

Cuando empezó la cuarta fase de la batalla,sólo la isla de Walcheren en la desembocadura del Escalda oeste permaneció en manos alemanas. Las defensas de la isla eran extremadamente fuertes: fuertes baterías litorales en las costas occidental y meridional defendían tanto la isla como el estuario del Escalda, y la línea de la costa se había fortificado fuertemente contra los asaltos anfibios. Más aún, un perímetro defensivo enfocado hacia tierra se había construido alrededor de la ciudad de Vlissingen para defender aún más sus instalaciones portuarias en caso de que triunfaran desembarcos aliados en Walcheren. La única forma de acercarse por tierra era el Sloedam—un paso elevado largo y estrecho desde Zuid-Beveland, poco más que una carretera elevada de dos carriles. Para dificultar las cosas aún más, las llanuras que rodeaban este paso elevado estaban demasiado saturadas de agua marina para el movimiento a pie, pero tenía demasiada poca agua para un asalto en bote de asalto.

Para dificultar la defensa alemana, los diques de la isla fueron abiertos por ataques de la Mando de Bombardeo de la RAF: el 3 de octubre en Westkapelle, con grandes pérdidas de vidas civiles; el 7 de octubre en dos lugares, al oeste y al este de Vlissingen; y el 11 de octubre en Veere. Esto inundó la parte central de la isla, forzando a los defensores alemanes a ir a terrenos elevados alrededor de las ciudades y dentro de ellas, pero esto también permitió el uso de vehículos anfibios.

La isla fue atacada desde tres direcciones: cruzando el paso elevado desde el este, cruzando el escalda desde el sur y por el mar desde el oeste.

La 2.ª División de Infantería Canadiense atacó el paso elevado el 31 de octubre. Se rechazó un ataque inicial por la Guardia Negra; Los Highlanders de Calgary enviaron luego una compañía que también fue detenida a medio camino cruzando el paso elevado. Un segundo ataque por los Highlanders en la mañana del 1 de noviembre logró obtener un punto de apoyo precario; le siguió un día de lucha, y luego los Highlanders se vieron relevados por Le Regiment de Maisonneuve que luchó para mantener la cabeza de puente. Los "Maisies" se retiraron al paso elevado el 2 de noviembre, para ser relevados por un batallón de los Highlanders de Glasgow de la 52.ª División (Lowland) Británica. Junto con los ataques llevados por la corriente, la 52.ª continuó el avance.[6]

Los desembarcos anfibios fueron realizados en dos partes el 1 de noviembre. La operación Infatuate I constaba principalmente de infantería de la 155.ª Brigada de Infantería Británica (Batallones 4.ª y 5.ª de los King's Own Scottish Borderers, 7/9.º batallón The Royal Scots) y Comando n.º 4, que fueron llevados en ferry cruzando desde Breskens en pequeña nave de desembarco a una playa de asalto en la zona sureste de Vlissingen, con el código "Uncle" Beach (Playa "tío"). Durante los días siguientes, se vieron implicados en intensas luchas callejeras contra los defensores alemanes.

La operación Infatuate II fue el aterrizaje anfibio en Westkapelle, también llevada a cabo en la mañana del 1 de noviembre. Después de un intenso bombardeo naval de la Royal Navy, tropas de la 4.ª Brigada de Servicio Especial (comandos de los Royal Marines números 41, 47, y 48 y Comando interaliado n.º 10, formados principalmente por tropas belgas y noruegas) apoyadas por vehículos blindados especializados (transportes anfibios, tanques que limpian minas, bulldozers, etc.) de la 79.ª División Blindada desembarcaron en ambos lados de la brecha en el dique del mar, usando grandes vehículos de desembarco así como vehículos anfibios para llevar a tierra hombres y tanques. Le siguió una intensa lucha aquí así como ante las ruinas de la ciudad fueron capturados. Parte de las tropas se trasladaron hacia el sureste hacia Vlissingen, mientras la principal fuerza marchó al nor-este para limpiar la mitad norte de Walcheren y unirse a las tropas canadienses que habían establecido una cabeza de puente en la parte oriental de la isla. De nuevo se ofreció una feroz resistencia por algunas de las tropas alemanas que defendían la zona, de manera que la lucha siguió hasta el 7 de noviembre.

El 6 de noviembre, la capital de la isla (Middelburg) cayó después de un calculado movimiento por parte de los aliados cuando el comandante alemán fue invitado a considerar la rendición sólo a una fuerza blindada. Puesto que Middelburg era imposible de alcanzar con tanques, una fuerza de Landing Vehicle Tracked anfibios ("Buffaloes") fueron llevados a Middelburg, forzando el final de toda la resistencia alemana el 8 de noviembre.

Mientras tanto, la 4.ª División Blindada canadiense había empujado hacia el este pasando Bergen op Zoom hasta Sint Philipsland donde hundió varias embarcaciones alemanas en la bahía de Zijpe.

Habiendo limpiado las aproximaciones a Amberes, la cuarta fase de la batalla del escalda quedaba terminada. El Escalda entonces quedó libre de minas y el 28 de noviembre—después de muchas reparaciones de las instalaciones de la bahía——elprimer convoy entró en el puerto, liderado por el carguero canadiense Fort Cataraqui.

Controversia[editar]

Actualmente, la batalla del esalda se ve como una innecesariamete brutal, pues el río podía haberse tomado antes con relativa facilidad en caso de que los aliados no lo hubieran visto como una prioridad menor frente a la Operación Market Garden. Las decisiones del general estadouniense Dwight D. Eisenhower han sido ampliamente criticadas en lo que se refiere a la escasa importancia que le otorgó a la apertura del Escalda. El historiador estadounidense Charles B. MacDonald ha llamado al fracaso de la toma inmediata del escalda "Uno de los mayores errores tácticos de la guerra."[7] Debido a la falta de una acción temprana la batalla se convirtió en una de las más largas y sangrientas a las que el ejército candiense se enfrentó en el curso de la Segunda Guerra Mundial.

La opinión de MacDonald contrasta con la de Winston Churchill, el primer ministro del Reino Unido durante la Operación Market Garden. En un telegrama escrito el 9 de octubre de 1944, Churchill dijo que, "En lo que se refiere a Arnhem creo que tienes la posición un poco desenfocada. La batalla fue decididamente una victoria. No ve aflige ningún sentimiento de decepción sobre esto y estoy contento de que nuestros comandantes son capaces de asumir esta clase de riesgo."[8]

Componentes de la batalla[editar]

Desde el 23 de octubre al 5 de noviembre de 1944, la 104.ª División de Infantería experimentó su primera batalla mientras estaba unido al I Cuerpo del ejército británico. La división tuvo éxito al empujar a través de la porción central de Brabante Septentrional (51°33′08″N 4°39′10″E / 51.552313, 4.65271[9] ) contra la resistencia de los fracotiradores alemanes y su artillería.

Importancia de la campaña[editar]

Al final de la ofensiva de cinco semanas, el primer ejército canadiense había tomado 41 043 prisioneros alemanes. Después de que llegara el primer barco el 28 de noviembre, los convoys empezaron una corriente firme de suministros al continente, que empezó a dar energía al paralizado avance aliado de París al Rin. Alemania reconoció la importancia de que los aliados tuvieran un puerto de aguasprofundas, de manera que en un intento de destruirlo, o al menos interrumpir la afluencia de suministros, los militares alemanes lanzaron más misiles balísticos V-2 a Amberes que a ninguna otra ciudad. De hecho, casi la mitad de los V-2 lanzados durante la guerra fueron disparados contra Amberes. El puerto de Amberes fue tan estratégicamente vital que, durante la batalla de las Ardenas, uno de los principales objetivos de los alemanes era recuperar la ciudad y su puerto.

Referencias[editar]

  1. Veterans Affairs Canada. The Battle of the Scheldt. Consultado el 30 de agosto de 2008.
  2. MacDonald, Charles B. (1990). «Chapter IX:The Approaches of Antwerp». The Siegfried Line Campaign. United States Army Center of Military History. CMH pub 7-7-1. Consultado el 5 de febrero de 2007.  Parámetro desconocido |añooriginal= ignorado (ayuda)
  3. Montgomery también les otorgó el apodo de "Ratas de agua" a la Tercera Divisón de Infantería canadiense, un juego sobre el título Ratas del desierto la Séptima Divisón blindada había logrado en el desierto occidental. El general Harry Crerar supuestamente odiaba el término, aunque se pretendía que fuera un tributo a su éxito en operaciones anfibias en Normandía y el Escalda. (Granatstein, Jack. The Generals: Canadian Senior Commanders in the Second World War.)
  4. Williams, Jeffery (1988). The Long Left Flank. Londres: Leo Cooper. ISBN 0-85052-880-1. 
  5. In the Shadow of Arnhem - Ken Tout - 2003
  6. Copp, Terry. The Brigade: The 5th Canadian Infantry Brigade in the Second World War
  7. Charles B. MacDonald, The Mighty Endeavor; American Armed Forces in the European Theater in World War II,) (Nueva York, 1969)
  8. Winston S. Churchill, The Second World War, v6, p200.
  9. «Google maps hybrid view of North Brabant». http://maps.google.com/+(2007).+Consultado el 5 de febrero de 2007.

Para saber más[editar]

Enlaces externos[editar]