John Herschel

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John Herschel
Herschel sitzend.jpg
Nombre John Frederick William Herschel
Nacimiento 7 de marzo de 1792
Bandera del Reino Unido Slough, Reino Unido
Fallecimiento 11 de mayo de 1871 (79 años)
Bandera del Reino Unido Reino Unido
Nacionalidad británico
Alma máter Colegio Eton y Saint John's College
Ocupación matemático, astrónomo
Hijos Alexander Stewart Herschel, Q15994507
Padres Mary Baldwin Pitt
William Herschel
Premios Medalla Copley en 1821 y 1847
Medalla de oro en 1826
Medalla Royal en 1840
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Sir John Frederick William Herschel (Slough, Buckinghamshire, 7 de marzo de 179211 de mayo de 1871) fue un matemático y astrónomo inglés, hijo del astrónomo William Herschel.

John Herschel popularizó el uso de la fecha juliana en astronomía e inventó la cianotipia. Acuñó los términos "fotografía", "negativo", "positivo" y descubrió el uso del tiosulfato de sodio como fijador de las sales de plata. También informó a Daguerre de que su propio descubrimiento del hiposulfato de sosa fijaría sus fotografías haciéndolas permanentes.

Comienzos y trabajos en astronomía[editar]

Herschel nació en Slough, Buckinghamshire, y estudió en Eton College y St John's College, Cambridge. Se graduó con la máxima puntuación en 1823. Durante su etapa de estudiante se hizo amigo de Charles Babbage y George Peacock; precisamente fue la corrección de errores sistemáticos en tablas astronómicas, tarea en la que trabajaron ambos, lo que animó a Babbage a construir una máquina automática de cómputo que eliminase el trabajo humano a sugerencia suya.

En el año 1800, Herschel hizo otro descubrimiento muy importante. Estaba interesado en aprender cuánto calor pasaba a través de los filtros coloreados con los que observaba el sol, ya que había notado que la cantidad de calor que transmitían dependía del color. Herschel pensó que los colores en sí podrían filtrar distintas cantidades de calor, por lo que diseñó un experimento muy original para comprobar su hipótesis.

Herschel hizo pasar luz solar a través de un prisma de cristal para generar un espectro: el arco iris, el cual se forma cuando la luz se divide en los colores que la componen. Luego midió la temperatura de cada color. Al medir las temperaturas de la luz violeta, azul, verde, amarilla, naranja y roja, notó que cada color tenía una temperatura mayor que los termómetros de control, y que la temperatura de los colores del espectro aumentaba al ir del violeta al rojo. Después de realizar ese experimento, Herschel decidió medir la temperatura en una zona ubicada un poco más allá de la luz roja del espectro, al parecer desprovista de luz. Para su sorpresa, descubrió que esta región tenía la temperatura más alta de todas.

Herschel hizo otros experimentos con lo que llamó “rayos caloríficos”, que existían más allá de la región roja del espectro. Encontró que eran reflejados, refractados, absorbidos y transmitidos igual que la luz visible. Sir William había descubierto una forma de luz —o radiación— situada más allá de la luz roja. Estos “rayos caloríficos” fueron posteriormente denominados rayos infrarrojos o radiación infrarroja (el prefijo infra significa debajo). Fue la primera vez que se demostró que había formas de luz imposibles de percibir con nuestros propios ojos.

Empezó con la astronomía en 1816, cuando construyó un telescopio reflector con un espejo de 45,72 cm de diámetro y 6,096 metros de largo. Entre 1821 y 1823 reexaminó, junto con James South, las estrellas binarias catalogadas por su padre. Por este trabajo logró en 1826 la Medalla de oro de la Real Sociedad Astronómica (la volvería a ganar en 1836) y la medalla Landale del Instituto de Francia en 1825. La Royal Society le otorgó además la Medalla Copley por sus contribuciones matemáticas. Fue nombrado Sir en 1831.

Visita a Sudáfrica[editar]

En 1833 Herschel viajó a Sudáfrica para catalogar las estrellas, nebulosas y otros cuerpos celestes visibles desde el hemisferio sur. Pretendía completar la clasificación de los cielos del norte iniciada por su padre William y continuada por él mismo. Llegó a Ciudad del Cabo el 15 de enero de 1834. Entre sus observaciones se encontraba la vuelta del cometa 1P/Halley.

Sin embargo, además de su trabajo astronómico, este viaje a una remota zona del Imperio Británico también le proporcionó un escape de las presiones a las que se hallaba sometido en Londres, donde era uno de los más buscados científicos de Inglaterra. Durante su estancia en Sudáfrica, se embarcaría en una amplia variedad de búsquedas científicas liberado del sentimiento de obligación hacia una comunidad. De hecho fue, como más tarde afirmaría, la época más feliz de su vida.

Intrigado por las ideas sobre una formación progresiva de los paisajes reflejadas en Principios de Geología de Charles Lyell, escribió a Lyell pidiendo una urgente búsqueda de las leyes naturales que se encontraban bajo "el misterio de los misterios" - cómo se crearon las especies - comenzando con el pareado:

Aquel que se adentre en tal pregunta no debe sentir miedo ni desfallecimiento
Para el alma cobarde o el corazón sin fe la búsqueda fue inútil

Tomando un punto de vista gradualista de la evolución comentó:

"¡Tiempo! ¡Tiempo! ¡Tiempo! - no debemos impugnar la cronología de Las Escrituras, pero debemos interpretarlas de acuerdo con lo que sea que parezca ser la verdad según investigaciones objetivas, ya que no puede haber dos verdades. Y realmente hay un margen suficiente: las vidas de los Patriarcas pueden ser razonablemente extendidas entre 5000 y 50000 años cada uno como los días de la Creación a tantos mil millones de años"

El documento circuló, y Charles Babbage incorporó extractos en su "Noveno Tratado de Bridgewater", que postulaba que las leyes estaban puestas por una entidad divina. Cuando el HMS Beagle llegó a Ciudad del Cabo, el Capitán Robert FitzRoy y el joven naturalista Charles Darwin visitaron al eminente Herschel el 3 de junio de 1836. Más tarde, Darwin escribiría El Origen de las Especies influenciado por Herschel.

Herschel a los 75 años de edad. Fotografía de Julia Margaret Cameron.

Herschel volvió a Inglaterra en 1838 y publicó Resultados de observaciones astronómicas hechas en el Cabo de Buena Esperanza en 1847. En esta publicación propuso los nombres usados en nuestros días para los siete satélites de Saturno conocidos en esa época: Mimas, Encélado, Tetis, Dione, Rea, Titán y Jápeto.

En el mismo año, Herschel recibió su segunda Medalla Copley de la Royal Society por este trabajo. Unos años después, en 1852, propuso también los nombres de los cuatro satélites conocidos entonces de Urano: Ariel, Umbriel, Titania y Oberón.

Otros trabajos fueron Contornos de la astronomía (1849); Catálogo General de 10.300 Estrellas Múltiples y Dobles, (publicado tras su muerte); Lecturas Familiares de Asuntos Científicos y Catálogo General de Nebulosas y Cúmulos de Estrellas. Cuando murió, se le enterró en un funeral nacional en la Abadía de Westminster.

En 1835, el New York Sun escribió una serie de artículos satíricos que fueron conocidos como Great Moon Hoax (la broma de la gran Luna), donde se le adjudicaba a John Herschel el supuesto descubrimiento de vida en la Luna, incluyendo humanoides con aspecto de murciélago.

Tuvo tres hijos y nueve hijas. Uno de ellos, Alexander Stewart Herschel (1836–1907) también fue astrónomo.

El cráter J. Herschel, en la Luna, toma de él su nombre.

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