Batalla de Verdún

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Batalla de Verdún
Frente Occidental en la Primera Guerra Mundial
Verdun and Vincinity - Map.jpg
Fecha 21 de febrero - 19 de diciembre, 1916
Lugar Verdún, Francia
Coordenadas 49°12′29″N 5°25′19″E / 49.208055555556, 5.4219444444444Coordenadas: 49°12′29″N 5°25′19″E / 49.208055555556, 5.4219444444444
Resultado Victoria de Francia. El avance alemán falla, y el territorio fue defendido por los franceses.
Beligerantes
Bandera de Francia. Francia Flag of the German Empire.svg Imperio alemán
Comandantes
Philippe Pétain
Robert Nivelle
Erich von Falkenhayn
Fuerzas en combate
Alrededor de 300 000 hombres el 21 de febrero de 1916
1 000 000 el 19 de diciembre
Alrededor de 150 000 hombres el 21 de febrero de 1916
1 000 000 el 19 de diciembre
Bajas
377 000-542 000 en total (de los cuales 162 308 muertos y desaparecidos) 336 000-434 000 en total (de los cuales alrededor de 100 000 muertos)

La batalla de Verdún (en francés, Bataille de Verdun, en alemán, Schlacht um Verdun), librada del 21 de febrero al 18 de diciembre de 1916, fue la mayor y más larga batalla de la Primera Guerra Mundial en el frente occidental entre los ejércitos alemán y francés. La batalla tuvo lugar en las colinas al norte de Verdun-sur-Meuse, en el noreste de Francia. El 5.º Ejército alemán atacó las defensas de la Región Fortificada de Verdún (RFV, Région Fortifiée de Verdun) y las del Segundo Ejército francés en la margen derecha del Mosa. Inspirados por la experiencia de la Segunda Batalla de Champagne en 1915, los alemanes planearon capturar las Alturas del Mosa, una excelente posición defensiva con una buena observación del fuego de artillería sobre Verdún. Los alemanes esperaban que los franceses comprometieran su reserva estratégica para recuperar la posición y sufrir pérdidas catastróficas en una batalla de aniquilación, a un costo mínimo para los alemanes en posiciones tácticamente ventajosas en las alturas.

El mal tiempo retrasó el inicio del ataque alemán hasta el 21 de febrero, pero los alemanes capturaron Fort Douaumont en los primeros tres días de la ofensiva. El avance alemán se desaceleró en los siguientes días, a pesar de las muchas bajas francesas. Para el 6 de marzo, 20 12 divisiones francesas estaban en la RFV y se había construido una defensa más extensa en profundidad. Philippe Pétain ordenó que no se realizaran retiradas y que se efectuaran contraataques, a pesar de exponer a la infantería francesa al fuego de la artillería alemana. Para el 29 de marzo, la artillería francesa en la orilla oeste había comenzado un constante bombardeo de las posiciones alemanas en la orilla este, lo que causó muchas bajas de infantería alemana.

En marzo, la ofensiva alemana se extendió a la orilla izquierda (oeste) del Mosa, para ocupar el terreno desde el que la artillería francesa había estado disparando sobre el río a las colinas del Mosa. Los alemanes pudieron avanzar al principio, pero los refuerzos franceses contenían los ataques lejos de sus objetivos. A principios de mayo, los alemanes cambiaron de táctica nuevamente e hicieron ataques locales y contraataques, lo que dio a los franceses la oportunidad de comenzar un ataque contra Fort Douaumont. Parte del fuerte fue ocupado hasta que un contraataque alemán recapturó el fuerte y tomó muchos prisioneros. Los alemanes alternaron sus ataques en ambas orillas del Mosa y en junio capturaron Fort Vaux. Los alemanes continuaron la ofensiva hacia los últimos objetivos geográficos del plan original, en Fleury-devant-Douaumont y Fort Souville. Los alemanes condujeron un saliente hacia las defensas francesas, capturaron a Fleury y llegaron a 4 km de la ciudadela de Verdún.

En julio de 1916, la ofensiva alemana se redujo para reforzar el frente de Somme y del 23 de junio al 17 de agosto, Fleury cambió de manos dieciséis veces. A principios de julio, un ataque alemán en Fort Souville falló. La ofensiva alemana se redujo aún más y se intentaron los engaños para mantener a los refuerzos franceses lejos del Somme. En agosto y diciembre, las contraofensivas francesas recobraron gran parte del terreno perdido en la orilla este y recuperaron Fort Douaumont y Fort Vaux. La batalla duró 303 días, la más larga y una de las más costosas de la historia humana. En 2000, Hannes Heer y K. Naumann calcularon 377 231 bajas francesas y 337 000 alemanas, un total de 714 231, un promedio de 70 000 al mes. En 2014, William Philpott apuntó la cifra de 976 000 bajas en 1916 y 1,25 millones que sufrieron en la ciudad durante la guerra.

Contexto histórico[editar]

Desarrollos estratégicos[editar]

Después de que la invasión alemana de Francia se detuviera en la Primera batalla del Marne en septiembre de 1914, la guerra del movimiento terminó en la Batalla del Yser y la Primera batalla de Ypres. Los alemanes construyeron fortificaciones de campo para mantener el terreno capturado en 1914 y los franceses comenzaron a asaltar la guerra para romper las defensas alemanas y recuperar el territorio perdido. A fines de 1914 y en 1915, las ofensivas en el Frente Occidental no habían ganado mucho terreno y habían sido extremadamente costosas en bajas. De acuerdo con sus memorias escritas después de la guerra, el jefe del Estado Mayor alemán, Erich von Falkenhayn, creía que, aunque la victoria no podría lograrse mediante una batalla decisiva, el ejército francés todavía podría ser derrotado si sufría un número suficiente de bajas.[1]​ Falkenhayn ofreció cinco cuerpos de la reserva estratégica para una ofensiva en Verdún a principios de febrero de 1916, pero solo para un ataque en la orilla este del Mosa. Falkenhayn consideraba improbable que los franceses fueran complacientes con Verdún; pensó que podrían enviar todas sus reservas allí y comenzar una contraofensiva en otra parte o luchar para mantener a Verdún mientras los británicos lanzaban una ofensiva de alivio. Después de la guerra, el Kaiser y el Coronel Tappen, el Oficial de Operaciones de Oberste Heeresleitung (OHL, sede general), escribieron que Falkenhayn creía que la última posibilidad era la más probable.[2]

Al apoderarse o amenazar con capturar Verdún, los alemanes anticiparon que los franceses enviarían todas sus reservas, que luego tendrían que atacar posiciones defensivas alemanas seguras apoyadas por una reserva de artillería poderosa. En la ofensiva de Gorlice-Tarnów (1 de mayo - 19 de septiembre de 1915), los ejércitos alemán y austrohúngaro atacaron las defensas rusas frontalmente, después de pulverizarlas con grandes cantidades de artillería pesada. Durante la Segunda Batalla de Champagne (batalla de otoño de Herbstschlacht) del 25 de septiembre al 6 de noviembre de 1915, los franceses sufrieron "bajas extraordinarias" de la artillería pesada alemana, que Falkenhayn ofreció para salir del dilema de la inferioridad material y la fuerza creciente de los aliados. En el norte, una ofensiva británica de socorro desgastaría las reservas británicas, sin efecto decisivo, pero crearía las condiciones para una contraofensiva alemana cerca de Arras.[3]

Las sugerencias sobre el pensamiento de Falkenhayn fueron recogidas por la inteligencia militar holandesa y pasadas a los británicos en diciembre. La estrategia alemana era crear una situación operativa favorable sin un ataque masivo, que había sido costoso e ineficaz cuando había sido juzgado por los franco-británicos, confiando en el poder de la artillería pesada para infligir pérdidas masivas. Una ofensiva limitada en Verdún llevaría a la destrucción de la reserva estratégica francesa en contraataques infructuosos y la derrota de las reservas británicas en una ofensiva de alivio inútil, lo que llevó a los franceses a aceptar una paz separada. Si los franceses se negaran a negociar, comenzaría la segunda fase de la estrategia en la que los ejércitos alemanes atacarían a los ejércitos franco-británicos debilitados terminalmente, limpiarían los restos de los ejércitos franceses y expulsarían a los británicos de Europa. Para cumplir con esta estrategia, Falkenhayn necesitaba retener la reserva estratégica suficiente para las ofensivas de socorro anglo-francesas y luego realizar una contraofensiva, que limitaba el número de divisiones que podrían enviarse al 5.º Ejército en Verdun, para Unternehmen Gericht («Operación Juicio»).[4]

La región fortificada de Verdún (RFV) se encontraba en un saliente formado durante la invasión alemana de 1914. El comandante en jefe del ejército francés, el general Joseph Joffre, había concluido la rápida captura de las fortalezas belgas en la batalla de Lieja y en el sitio de Namur en 1914, las armas de asedio alemanas hicieron obsoletas las defensas fijas. En una directiva del Estado Mayor del 5 de agosto de 1915, la RFV debía ser despojada de 54 baterías de artillería y 128 000 cartuchos de municiones. Se hicieron planes para demoler los fuertes Douaumont y Vaux para negárselos a los alemanes y se habían colocado 5 000 kilogramos de explosivos al momento de la ofensiva alemana el 21 de febrero. Las 18 fortalezas grandes y otras baterías alrededor de Verdún quedaron con menos de 300 cañones y una pequeña reserva de municiones, mientras que sus guarniciones se habían reducido a pequeños equipos de mantenimiento. La línea de ferrocarril desde el sur hacia Verdún había sido cortada durante la batalla de Flirey en 1914, con la pérdida de Saint-Mihiel; La línea al oeste de Verdún a París se cortó en Aubréville a mediados de julio de 1915 por el 3er Ejército alemán, que había atacado hacia el sur a través del bosque de Argonne durante la mayor parte del año.[5]

Région Fortifiée de Verdun[editar]

Durante siglos, Verdún, en el río Mosa, había desempeñado un papel importante en la defensa del interior francés. Atila el Huno no pudo apoderarse de la ciudad en el siglo V y cuando el imperio de Carlomagno se dividió bajo el Tratado de Verdún (843), la ciudad se convirtió en parte del Sacro Imperio Romano; la paz de Westfalia de 1648 otorgó Verdún a Francia. En el corazón de la ciudad había una ciudadela construida por Vauban en el siglo XVII.[6]​ Un anillo doble de 28 fortalezas y obras más pequeñas (ouvrages) se había construido alrededor de Verdún en tierra firme, al menos 150 m sobre el valle del río, a 2,5–8 km de la ciudadela. Séré de Rivières había ideado un programa en la década de 1870 para construir dos líneas de fortalezas desde Belfort hasta Épinal y desde Verdún hasta Toul como pantallas defensivas y para encerrar ciudades destinadas a ser las bases para los contraataques.[7]​ Muchas de las fortalezas de Verdún se modernizaron y se hicieron más resistentes a la artillería, con un programa de reconstrucción iniciado en Douaumont en la década de 1880. Se agregaron un cojín de arena y tapas de hormigón grueso reforzado con acero de hasta 2,5 m de espesor, enterrados bajo 1–4 m de tierra. Las fortalezas y ouvrages se situaron para pasar por alto mutuamente para el apoyo mutuo y el anillo exterior tenía una circunferencia de 45 km. Las fortalezas exteriores tenían 79 cañones en torretas a prueba de conchas y más de 200 cañones ligeros y ametralladoras para proteger las zanjas alrededor de los fuertes. Seis fuertes tenían cañones de 155 mm en torretas retráctiles y catorce tenían torretas dobles retráctiles de 75 mm.[8]

En 1903, Douaumont estaba equipado con un nuevo búnker de concreto (Casemate de Bourges), que contenía dos cañones de campo de 75 mm para cubrir el enfoque sudoeste y las obras defensivas a lo largo de la cresta hasta Ouvrage de Froidterre. Se agregaron más armas desde 1903–1913, en cuatro torres de acero retráctiles. Las pistolas podían rotar para una defensa completa y dos versiones más pequeñas, en las esquinas nororientales y noroccidentales del fuerte, donde se encontraban las ametralladoras Hotchkiss Benet-Mercie. En el lado este del fuerte, una torreta blindada con un cañón de 155 mm de cañón corto estaba orientada hacia el norte y noreste, y otra albergaba dos cañones gemelos de 75 mm en el extremo norte, para cubrir los intervalos entre los fuertes. El fuerte en Douaumont formó parte de un complejo de la aldea, fuerte, seis gradas, cinco refugios, seis baterías de concreto, un refugio subterráneo de infantería, dos depósitos de municiones y varias trincheras de hormigón.[9]​ Los fuertes de Verdún tenían una red de refugios de infantería de hormigón, puestos de observación blindados, baterías, trincheras de hormigón, puestos de mando y refugios subterráneos entre los fuertes. La artillería comprendía mil cañones, con 250 en reserva y las fortalezas y desagües estaban conectados por teléfono y telégrafo, un sistema ferroviario de vía estrecha y una red de carreteras; en la movilización, la RFV tuvo una guarnición de 66 000 hombres y raciones durante seis meses.[10][nota 1]

Preludio de la batalla[editar]

Línea de frente en 1 de enero de 1916.

Preparativos de la ofensiva alemanes[editar]

Verdún estaba aislado en tres lados y las comunicaciones ferroviarias a la retaguardia francesa habían sido cortadas a excepción de un tren ligero; los ferrocarriles controlados por alemanes se encontraban a solo 24 km al norte de la línea del frente. Se trasladó un cuerpo al 5.º Ejército para proporcionar mano de obra para la preparación de la ofensiva. Las áreas fueron vaciadas de civiles franceses y los edificios requisados. Se tendieron miles de kilómetros de cable telefónico, se almacenaron grandes cantidades de municiones y raciones a cubierto y se colocaron y camuflaron cientos de armas. Se construyeron diez nuevas líneas ferroviarias con veinte estaciones y se excavaron vastos refugios subterráneos (Stollen) con una profundidad de 4,5 a 14 m, cada uno para alojar hasta 1 200 hombres de infantería alemana. El III Cuerpo, el VII Cuerpo de Reserva y el XVIII Cuerpo fueron transferidos al 5.º Ejército, cada uno de los cuales fue reforzado por 2 400 soldados experimentados y 2 000 reclutas entrenados. Los V Corps se colocaron detrás de la línea del frente, listo para avanzar si era necesario cuando las divisiones de asalto se estaban moviendo hacia arriba y las XV Corps, con dos divisiones, estaba en la 5ta reserva del Ejército, listo para avanzar para barrerse tan pronto como la defensa francesa colapsara.[12]

Se hicieron arreglos especiales para mantener un alto índice de disparos de artillería durante la ofensiva. 33 12 trenes de municiones por día debían entregar municiones suficientes para disparar dos millones de cartuchos en los primeros seis días y otros dos millones de proyectiles en los próximos doce. Se construyeron cinco talleres de reparación cerca del frente para reducir las demoras en el mantenimiento y se prepararon las fábricas en Alemania, rápidamente para restaurar la artillería que necesita reparaciones más extensas. Se diseñó un plan de redespliegue para la artillería para que las armas de fuego y la artillería pesada móvil se movieran hacia adelante bajo el fuego de cobertura de los morteros y la artillería súper pesada. Un total de 1 201 cañones se agruparon en el frente de Verdún, dos tercios de los cuales eran artillería pesada y súper pesada, que se había obtenido despojando a la artillería alemana moderna del resto del Frente Occidental y sustituyéndola por tipos más antiguos y capturaron armas de fuego rusas. La artillería alemana podría disparar al saliente de Verdún desde tres direcciones, pero permanecería dispersa.[13]

Plan de ataque alemán[editar]

El 5.º Ejército dividió el frente de ataque en áreas; «A» estaba ocupada por el VII Cuerpo de Reserva, «B» por el XVIII Cuerpo, «C» por el III Cuerpo y «D» en la llanura de Woëvre por el XV Cuerpo. El bombardeo preliminar de artillería comenzaría en la mañana del 12 de febrero. A las 5:00 p.m., la infantería en las áreas «A» a «C» avanzaría en orden abierto, apoyada por granadas y desprendimientos de lanzallamas.[14]​ Siempre que fue posible, las trincheras avanzadas francesas debían ser ocupadas y la segunda posición reconocida, para el fuego de artillería en el segundo día. Se hizo mucho hincapié en limitar las bajas de infantería alemana, enviándolas a seguir los bombardeos destructivos de la artillería, que debía llevar la carga de la ofensiva en una serie de grandes "ataques con objetivos limitados", para mantener una presión implacable en los franceses. Los objetivos iniciales fueron las colinas del Mosa, en una línea desde Froide Terre hasta Fort Souville y Fort Tavannes, que proporcionaría una posición defensiva segura desde la cual repeler los contraataques franceses. La presión implacable fue un término agregado por el personal del 5.º Ejército y creó ambigüedad sobre el propósito de la ofensiva. Falkenhayn quería que se capturara tierra, desde la cual la artillería podía dominar el campo de batalla y el 5.º Ejército quería una rápida captura de Verdún. La confusión causada por la ambigüedad se dejó a la sede del cuerpo para resolver.[15]

El control de la artillería estaba centralizado por una Orden para las Actividades de Artillería y Morteros, que estipulaba que los generales de cuerpo de Artillería de pie eran responsables de la selección local del objetivo, mientras que la coordinación del fuego de flanqueo por el cuerpo vecino y el fuego de ciertas baterías fue determinado por el cuartel general del 5.º Ejército. Las fortificaciones francesas debían ser ocupadas por los obuses más pesados ​​y el fuego en fila. La artillería pesada debía mantener un bombardeo a larga distancia de las rutas de suministro y las áreas de reunión francesas; el fuego de la contra-batería estaba reservado para baterías especializadas que disparaban conchas de gas. Se hizo hincapié en la cooperación entre la artillería y la infantería, y se dio prioridad a la artillería sobre la tasa de fuego. El primer bombardeo se iba acumulando lentamente y el Trommelfeuer (una velocidad de disparo tan rápida que el sonido de explosiones de conchas se fundió en un estruendo) no comenzaría hasta la última hora. A medida que la infantería avanzaba, la artillería aumentaría el alcance del bombardeo para destruir la segunda posición francesa. Los observadores de artillería debían avanzar con la infantería y comunicarse con las armas por medio de teléfonos de campo, bengalas y globos de colores. Cuando comenzó la ofensiva, los franceses debían ser bombardeados continuamente, hostigando el fuego durante la noche.[16]

Preparaciones de defensa francesas[editar]

Orilla este del Mosa, febrero-marzo de 1916.

En 1915, se retiraron 237 cañones y 647 toneladas de municiones en los fuertes de la RFV, dejando solo los cañones pesados ​​en torretas retráctiles. La conversión del RFV a una defensa lineal convencional, con trincheras y alambre de púas, comenzó pero se desarrolló lentamente, luego de que se enviaron recursos desde Verdún hacia el oeste para la Segunda Batalla de Champaña (25 de septiembre - 6 de noviembre de 1915). En octubre de 1915, comenzó la construcción de las líneas de trincheras conocidas como la primera, segunda y tercera posición, y en enero de 1916, una inspección realizada por el General Noël de Castelnau, Jefe de Estado Mayor en la Sede General de Francia (GQG), informó que las nuevas defensas fueron satisfactorias, excepto por pequeñas deficiencias en tres áreas.[17]​ Excepto por pequeñas deficiencias en tres áreas. Las guarniciones de la fortaleza se habían reducido a pequeños equipos de mantenimiento y algunos de los fuertes se habían preparado para la demolición. Las guarniciones de mantenimiento eran responsables ante la burocracia militar central en París y cuando el comandante del XXX Cuerpo, el general Chrétien, intentó inspeccionar el Fuerte Douaumont en enero de 1916, se le negó la entrada.[18]

Douaumont era el fuerte más grande de la RFV y, en febrero de 1916, la única artillería que quedaba en el fuerte eran las pistolas de torreta de 75 mm y 155 mm y las pistolas ligeras que cubrían la zanja. El fuerte fue utilizado como cuartel por 68 técnicos bajo el mando del Oficial de la Orden Chenot, el Gardien de Batterie. Una de las torretas giratorias de 155 mm estaba parcialmente tripulada y la otra se dejó vacía.[18]​ Las ametralladoras Hotchkiss se almacenaron en cajas y ya se habían retirado cuatro cañones de 75 mm en las casamatas. El puente levadizo se había atascado en la posición baja por un caparazón alemán y no se había reparado. Los coffres (bunkers de pared) con cañones revólveres de Hotchkiss protegían los fosos, no tenían tripulación y se habían colocado más de 5 000 kg de cargas explosivas en el fuerte para demolerlo.[19]

Orilla oeste del Mosa, 1916.

A fines de enero de 1916, la inteligencia francesa había obtenido una evaluación precisa de la capacidad militar alemana y las intenciones en Verdún, pero Joffre consideró que un ataque sería una desviación, debido a la falta de un objetivo estratégico obvio.[20]​ En el momento de la ofensiva alemana, Joffre esperaba un ataque más grande en otra parte, pero el 23 de enero ordenó a los VII Cuerpos a Verdún que mantuvieran la cara norte de Cisjordania. La XXX Corps sostuvo el saliente este de la Mosa al norte y noreste y II Corps sostuvo la cara este de las colinas del Mosa; Herr tenía 8 12 divisiones en la línea frontal, con 2 12 divisiones en la reserva cercana. El Groupe d'armées du centre (GAC, general De Langle de Cary) tenía el cuerpo I y XX con dos divisiones cada una en reserva, más la mayor parte de la 19 División; Joffre tenía 25 divisiones en la reserva estratégica.[21]​ Los refuerzos franceses de artillería habían llevado el total de Verdún a 388 cañones de campaña y 244 cañones pesados, contra 1.201 cañones alemanes, dos tercios de los cuales eran pesados ​​y súper pesados, incluidos 14 y 202 morteros, algunos de ellos de 16 pulgadas. Ocho compañías especializadas en lanzallamas también fueron enviadas al 5.º Ejército.[22]

La región de Woëvre en Lorena (en verde).

Castelnau se reunió de Langle de Cary el 25 de febrero, que dudaba de la orilla este pudiese resistir. Castelnau no estuvo de acuerdo y ordenó al general Frédéric-Georges Herr, el comandante del cuerpo, que se hiciera cargo de la orilla derecho (este) del Mosa a toda costa. Herr envió una división desde la orilla oeste y ordenó al XXX Corps que mantuviera una línea de Bras a Douaumont, Vaux y Eix. Philippe Pétain asumió el mando de la defensa de la RFV a las 11:00 p.m., con el coronel Maurice de Barescut como jefe de personal y el coronel Bernard Serrigny como jefe de operaciones, solo para escuchar que Fort Douaumont había caído. Pétain ordenó que las fortalezas restantes de Verdún fueran reguarnecidas. Se establecieron cuatro grupos, bajo el mando de los generales Guillaumat, Balfourier y Duchêne en la orilla derecha y Bazelaire en la orilla izquierda. Se estableció una "línea de resistencia" en la orilla este de Souville a Thiaumont, alrededor de Fort Douaumont a Fort Vaux, Moulainville y a lo largo de la cresta del Woëvre. En la orilla oeste, la línea iba de Cumières a Mort Homme, Côte 304 y Avocourt. Una "línea de pánico" fue planeada en secreto como una línea de defensa final al norte de Verdún, a través de los fuertes Belleville, St. Michel y Moulainville.[23]​ I Corps y XX Corps llegaron del 24 al 26 de febrero, aumentando el número de divisiones en la RFV a 14 12. Para el 6 de marzo, la llegada de los cuerpos XIII, XXI, XIV y XXXIII había aumentado el total a 20 12 divisiones.[24]

Batalla[editar]

Primera fase; 21 de febrero–1 de marzo[editar]

21–26 de febrero[editar]

Fort Douaumont antes de la batalla (fotografía aérea alemana).
Douaumont después de la batalla.

Unternehmen Gericht, la «Operación Juicio», debía comenzar el 12 de febrero, pero la niebla, las fuertes lluvias y los fuertes vientos retrasaron la ofensiva hasta las 07:15 del 21 de febrero, cuando comenzó un bombardeo de artillería de 10 horas por 808 cañones. La artillería alemana disparó cerca de un millón de proyectiles a lo largo de un frente de unos 30 km de largo por 5 km de ancho.[25]​ La principal concentración de fuego estaba en la orilla derecha (este) del río Mosa. Veintiséis cañones súper pesados, de largo alcance, de hasta 420 mm, dispararon contra los fuertes y la ciudad de Verdún; se oían los ecos de la ofensiva a 160 km. El bombardeo se detuvo al mediodía, como una artimaña para que los sobrevivientes franceses se revelaran y los aviones de observación de artillería alemanes pudieron volar sobre el campo de batalla sin ser molestados por aviones franceses.[26]​ Los cuerpos III, VII y XVIII atacaron a las 16:00; los alemanes usaron lanzallamas por primera vez y las tropas de asalto siguieron de cerca con los rifles colgados, para usar granadas de mano para matar a los defensores restantes. Esta táctica había sido desarrollada por el capitán Willy Rohr y el Sturm-Bataillon Nr. 5 (Rohr), el batallón que realizó el ataque.[27]​ Los supervivientes franceses atacaron a los atacantes, pero los alemanes sufrieron unas 600 bajas.[28]

Para el 22 de febrero, las tropas alemanas habían avanzado 5 km y capturado Bois des Caures, en el borde de la aldea de Flabas. Dos batallones franceses dirigidos por el coronel Émile Driant habían celebrado el bois (madera) durante dos días, pero fueron obligados a regresar a Samogneux, Beaumont y Ornes. Driant fue asesinado, luchando con los Bataillons de chasseurs à pied («Batallones de cazadores a pie») 56.º y 59.º y solo 118 de los Chasseurs lograron escapar. Las malas comunicaciones significaron que solo entonces el Alto Mando francés se dio cuenta de la gravedad del ataque. Los alemanes lograron tomar el pueblo de Haumont, pero las fuerzas francesas rechazaron un ataque alemán contra el pueblo de Bois de l'Herbebois. El 23 de febrero, un contraataque francés en Bois des Caures fue rechazado. La lucha por el Bois de l'Herbebois continuó hasta que los alemanes superaron a los defensores franceses del Bois de Wavrille. Los atacantes alemanes sufrieron muchas bajas durante su ataque a Bois de Fosses y los franceses retuvieron Samogneux. Los ataques alemanes continuaron el 24 de febrero y el XXX Cuerpo francés fue expulsado de la segunda línea de defensa; el XX Cuerpo (General Maurice Balfourier) llegó en el último minuto y se lanzó hacia adelante. Esa noche, Castelnau aconsejó a Joffre que el Segundo Ejército, bajo el mando del general Pétain, debería enviarse a la RFV. Los alemanes habían capturado a Beaumont, Bois des Fosses y Bois des Caurières y avanzaban por el barranco Hassoule, que conducía a Fort Douaumont.[29]

A las 15:00 el 25 de febrero, la infantería del Regimiento de Brandeburgo 24 avanzó con los batallones II y III, uno al lado del otro, formando cada uno dos olas formadas por dos compañías cada una. Una demora en la llegada de órdenes a los regimientos en los flancos, llevó al III Batallón a avanzar sin apoyo en ese flanco. Los alemanes se apresuraron a tomar posiciones francesas en el bosque y en Côte 347, con el apoyo de disparos de ametralladoras desde el borde de la ermita de Bois. La infantería alemana tomó muchos prisioneros ya que los franceses en Côte 347 fueron superados y se retiraron a la aldea de Douaumont. La infantería alemana había alcanzado sus objetivos en menos de veinte minutos y persiguió a los franceses hasta que los disparó una ametralladora en la iglesia de Douaumont. Algunas tropas alemanas se refugiaron en bosques y un barranco que conducía al fuerte, cuando la artillería alemana comenzó a bombardear el área, los artilleros se habían negado a creer las afirmaciones enviadas por teléfono de campaña de que la infantería alemana estaba a unos pocos cientos de metros del fuerte. Varios partidos alemanes se vieron obligados a avanzar para encontrar cobertura contra los bombardeos alemanes y dos partidos hechos de forma independiente para el fuerte.[30]​ No sabían que la guarnición francesa estaba formada solo por un pequeño equipo de mantenimiento encabezado por un oficial de comando, ya que la mayoría de las fortalezas de Verdún habían sido parcialmente desarmadas, después de la demolición de las fortalezas belgas en 1914, por el mortero super-pesado alemán Krupp de 420 mm.[30]

Verdún, orilla este del Mosa, 21–26 de febrero de 1916.

La patrulla alemana de 100 soldados intentó señalar a la artillería con bengalas, pero el crepúsculo y la nieve cayendo los ocultaron de la vista. Parte del grupo comenzó a cortar el alambre alrededor del fuerte, mientras que los disparos de ametralladoras franceses desde la aldea de Douaumont cesaron. Los franceses vieron las bengalas alemanas y tomaron a los alemanes en el fuerte para ser Zuavos retirándose de Côte 378. Los alemanes pudieron llegar al extremo noreste del fuerte antes de que los franceses continuaran disparando. El partido alemán encontró un camino a través de las rejas en la parte superior de la zanja y bajó sin ser disparado, ya que los bunkers de ametralladoras (coffres de contrescarpe) en cada esquina de la zanja se habían dejado sin tripulación. Las patrullas alemanas continuaron y encontraron un camino dentro del fuerte a través de uno de los bunkers de zanja desocupados y luego llegaron a la Rue de Rempart central. Luego de mudarse adentro, los alemanes escucharon voces y persuadieron a un prisionero francés, capturado en un puesto de observación, para guiarlos al piso inferior, donde encontraron al Oficial de la Orden Chenot y a unas 25 tropas francesas, la mayoría de la guarnición esquelética del fuerte, y los hizo prisioneros.[31]​ El 26 de febrero, los alemanes habían avanzado 3 km en un frente de 10 km; las pérdidas francesas fueron de 24 000 hombres y las pérdidas alemanas de 25 000 hombres.[32]​ Un contraataque francés en Fort Douaumont falló y Pétain ordenó que no se realizaran más intentos; las líneas existentes debían ser consolidadas y otras fortalezas debían ser ocupadas, rearmadas y suministradas para resistir un asedio si estaban rodeadas.[33]

27–29 de febrero[editar]

El avance alemán ganó poco terreno el 27 de febrero, después de que un deshielo convirtiera el suelo en un pantano y la llegada de refuerzos franceses aumentara la efectividad de la defensa. Alguna artillería alemana quedó inservible y otras baterías quedaron varadas en el barro. La infantería alemana comenzó a sufrir agotamiento e inesperadamente altas pérdidas, 500 víctimas sufrieron en los combates en la aldea de Douaumont.[34]​ El 29 de febrero, el avance alemán fue contenido en Douaumont por una fuerte nevada y la defensa del 33.º Regimiento de Infantería francés. Los retrasos dieron tiempo a los franceses para traer 90 000 hombres y 23 000 toneladas cortas de municiones desde la estación de ferrocarril en Bar-le-Duc hasta Verdún. El veloz avance alemán había ido más allá de la gama de artillería que cubría el fuego y las condiciones de barro hacían muy difícil mover la artillería hacia adelante como estaba previsto. El avance alemán hacia el sur lo llevó al alcance de la artillería francesa al oeste del Mosa, cuyo fuego causó más bajas de infantería alemana que en los combates anteriores, cuando la infantería francesa en la orilla este tenía menos armas de apoyo.[35]

Mayo-junio de 1916[editar]

En mayo de 1916 el acontecimiento principal de la batalla fue el intento fallido de Francia de volver a ocupar Fort Douaumont. El asalto había sido planeado por el recién ascendido general Robert Nivelle y ejecutado en un frente muy estrecho bajo la dirección del General Charles Mangin. Se trataba de una acción llevada a cabo por tres divisiones de infantería con el apoyo de 300 cañones, desde el cañón de 75 mm, cañones de campaña pesados de 6 pulgadas (152 mm) y los obuses de 12 pulgadas (305 mm). El asalto comenzó el 22 de mayo después de una preparación de artillería masiva. A los tres días, el intento francés había fracasado a pesar de que la infantería francesa había llegado a ocupar la superestructura de Fort Douaumont durante más de 12 horas. Mangin fue acusado del fracaso y se negó a realizar otro intento. Por su parte Pétain también se negó a apoyar un nuevo intento de recuperar Douaumont alegando insuficiente disponibilidad de artillería pesada durante ese momento.

Después de esto los alemanes atacaron el Paso del Margen Izquierdo (Mort-Homme y Cota 304) (la orilla derecha), al sur de Fort Douaumont, centrándose en Fort Vaux, que fue bombardeado continuamente por los cañones de asedio alemanes más pesados. El asalto final, con cerca de 10.000 miembros de las tropas de choque del Alemania, se produjo el 1 de junio, que consiguieron ocupabar la zona alta de la fortaleza. Sin embargo, las casamatas subterráneas de Fort Vaux aún permanecían en manos de los franceses al finalizar la lucha de cinco días, barricada por barricada, en los estrechos pasillos de la fortaleza. La guarnición francesa de Fort Vaux, dirigida por Raynal, finalmente se rindió el 7 de junio cuando los defensores se habían quedado sin agua. Hasta este punto las pérdidas habían sido terribles en ambos lados. El general Pétain había intentado reservar a sus tropas permaneciendo a la defensiva, pero había sido relevado el 1 de mayo de su jefatura de Verdún y promovido para dirigir el conjunto del Grupo de Ejércitos Centro, incluyendo el sector de Verdún. El general Pétain fue reemplazado por el general Robert Nivelle, de mentalidad mucho más ofensiva y con gran experiencia en duras batallas.

Julio de 1916[editar]

El movimiento táctico del ejército alemán era continuar presionando hacia el sur, en la margen derecha del río Mosa, hacia la ciudad de Verdún. Como preliminar, el 21 de junio, tropas de asalto alemanas (60 000 hombres) tomaron el reducto de Thiaumont y el pueblo en ruinas de Fleury. Pero justo antes de la bajada hacia Verdún había una barrera final que tuvo que superar: Fort Souville. Fue una segunda línea de fortificación cuyos niveles superiores ya se habían reducido a escombros por los obuses pesados alemanes, ahorrándose solo los corredores más profundos de la fortaleza. A fin de prepararse para el asalto a Souville, los alemanes trataron, a partir del 10 de julio, de incapacitar a la artillería francesa con más de 60 000 proyectiles de gas difosgeno (el llamado "Green Cross Gas"). Estos fueron en gran parte ineficaces, dado que los franceses, por pura casualidad, acababan de ser equipados con su último tipo de máscara antigás (la máscara M2).

Mientras tanto, las armas pesadas alemanas martilleaban Fort Souville y sus accesos con más de 300 000 proyectiles. Sin embargo, cuando llegó el momento del asalto, el camino que llevaba al Fuerte Souville se había reducido y llegó a ser demasiado apretado para la infantería alemana, que llegó bajo un fuego devastador de la artillería francesa. Lo que quedaba de las tropas de asalto alemanas (Baviera y Alpen Korps) fue aún más reducido por artilleros franceses que habían surgido de las ruinas de la fortaleza y tomado posiciones sobre su superestructura. Menos de un centenar de soldados de infantería alemana se las ingeniaron para escapar de su fuego y lo hizo a la parte superior de la fortaleza, el 12 de julio. Desde esa posición, podían ver los tejados de la ciudad de Verdún y la torre de su catedral. Pero al ser diezmados por granadas de mano y con retraso por una artillería de 75 mm de aluvión que cayó sobre el fuerte, tuvieron que retirarse a sus líneas o rendirse. Así, el 12 de julio de 1916 en la mañana, Fort Souville se convirtió en el máximo marco histórico de la ofensiva alemana sin éxito contra Verdún. Fort Souville, la superestructura profundamente marcada de que es sólo parcialmente visible en la actualidad a causa de su estructura llena de cráteres de proyectiles y una densa vegetación, es uno de los más terribles y también uno de los sitios más peligrosos del campo de batalla de Verdún.

Mientras Souville se encontraba resistiendo el asalto, la apertura de la batalla del Somme, el 1 de julio de 1916, había obligado a los alemanes a retirar algunas de sus piezas de artillería de Verdún para contrarrestar la ofensiva anglo-francesa en el norte. La batalla del Somme fue lanzada en parte por los Aliados para tratar de quitar algo de la presión de los franceses en Verdún.

A finales de 1916, las tropas alemanas estaban agotadas, y Falkenhayn había sido sustituido como Jefe del Estado Mayor General por Paul von Hindenburg. Adjunto de Hindenburg, el jefe del cuartel general Erich Ludendorff, pronto adquirió un poder casi dictatorial en Alemania.

Contraofensivas francesas desde finales de 1916 hasta 1917[editar]

Philippe Petain, general y futuro mariscal, además de presidente del Gobierno de Vichy.

El ejército francés lanzó una importante contraofensiva para recuperar Douaumont en octubre de 1916. Su máximo precursor fue el general Nivelle, un comandante experimentado en el uso masivo de la artillería. La preparación, que duró seis días, consumió 530 000 proyectiles de artillería de 75 mm además de 100 000 proyectiles de 155 mm, sin contar los calibres más pesados. El asalto final al Fort Douaumont fue llevado a cabo por un ataque combinado de infantería después de un progresivo avance de la artillería programado para mantener a los artilleros enemigos en posiciones algo retrasadas. Los alemanes evacuaron en parte Douaumont, que fue capturado el 24 de octubre por la infantería de marina francesa y colonial. El 2 de noviembre, los alemanes evacuaron Fort Vaux, que también había recibido disparos y ataques de las 400 armas francesas de la zona. Una ofensiva más amplia, planeada por el general Nivelle y ejecutada por el general Mangin, comenzó el 15 de diciembre y se dirigió contra los alemanes cerca de sus líneas de febrero de partida inicial. En 36 horas los franceses habían capturado 11 387 alemanes, incluidos 284 agentes, y capturaron 115 piezas de artillería. Cuando algunos oficiales alemanes de alto rango se quejaron a Mangin por su falta de humanidad durante el cautiverio, les respondió (traducido del francés): "Nosotros lo lamentamos, señores, pero no nos lo esperábamos de muchos de ustedes." Sin duda, la moral alemana en Verdún había comenzado a deteriorarse tras el fracaso de Fort Souville y luego después de la pérdida de Fort Douaumont.

Una ofensiva francesa limitada en la margen izquierda, en agosto de 1917, prevista por el general Pétain, se llevó a cabo con una abrumadora superioridad de artillería pesada, siendo rápidamente recuperados en las colinas de Mort-Homme, así como Cota 304. Más tarde, en 1918 y hasta el armisticio, el sector de Verdún siguió siendo una zona de combate activo, donde los dos adversarios nunca dejaron de enfrentarse, con la pérdida de numerosas vidas en acciones locales.

Un cierto descontento había empezado a propagarse entre los combatientes franceses en el campo de batalla de Verdún en el verano de 1916. Los signos, interceptados en el correo de los soldados y por escuchas en las zonas de descanso, pasaron de un cansancio tranquilo a manifestaciones abiertas de desprecio por el alto mando y los políticos. Por otra parte, la salida del general Pétain de su comandancia de Verdún el 1 de junio de 1916 y su reemplazo por el general Nivelle había tenido un impacto negativo en la moral de los soldados. Sólo diez días después de la sustitución de Pétain por Nivelle, dos tenientes franceses, Henri Herduin y Pierre Millant, fueron ejecutados por un pelotón de fusilamiento el 11 de junio de 1916, en Fleury-devant-Douaumont. Las ejecuciones fueron ilegales, ya que se habían llevado a cabo sin sentencia judicial adecuada, sólo con el consentimiento de Nivelle. Herduin y Millant habían regresado, desde sus posiciones, junto con los pocos sobrevivientes de su división, puesto que no habían recibido ayuda desde hacía mucho tiempo y se habían quedado sin municiones. Diez años más tarde, en 1926, y después de una investigación que se convirtió en una "causa célebre", el teniente Herduin y el teniente Millant fueron totalmente exonerados, y sus registros oficiales militares cancelados. El último gran combate en el sector de Verdún tuvo lugar durante la ofensiva de Meuse-Argonne por la Fuerza Expedicionaria Estadounidense (AEF) a partir del 12 de septiembre.

Número de bajas francesas y alemanas[editar]

Soldados franceses en una trinchera de Verdún.

En 1916 las Potencias Centrales (Imperio Alemán y el Imperio Austrohúngaro) libraban una guerra en dos frentesː en el Imperio Ruso y en el frente occidental. Su estrategia era causar más víctimas de las que ellos mismos sufrieran de sus adversarios. El Ejército alemán había conseguido este objetivo en Rusia durante 1914 y 1915, pero también tenía que conseguir esta relación de bajas con respecto al ejército francés, de modo que lo debilitase hasta el punto de colapsarlo. Con el fin de alcanzar este objetivo, el ejército francés tuvo que ser arrastrado a una situación de la que no pudiera escapar por razones estratégicas y de orgullo nacional. El ejército alemán también contaba con un gran número de armas de fuego pesado y de gran calibre para poder ofrecer mayor recuento de víctimas que la artillería francesa, que confió en el cañón de 75 mm sobre el terreno.

En realidad el objetivo alemán de infligir bajas desproporcionadas en el ejército francés en Verdún nunca se logró. Las pérdidas del ejército francés en Verdún eran altas, pero sólo ligeramente superiores a las pérdidas alemanas. El general (más tarde mariscal) Philippe Pétain estaba reservando a sus tropas y sólo las envió después de 2 o 3 semanas a las líneas del frente. No obstante, logró mantener por lo menos once divisiones (más de 100 000 hombres) en pleno funcionamiento en el campo de batalla de Verdún en todo momento. Gracias al sistema de rotación de Pétain, el 70% del ejército francés pasó por "el escurridor de Verdún", frente a sólo el 25 % de las fuerzas alemanas. El general Pétain había sido siempre un firme partidario del poder de fuego de artillería. Su pre-dictamen de la guerra se resume en la frase: "le feu mar" o "poder de fuego mata", que terminaría siendo el centro de su estrategia en Verdún. En junio de 1916 la artillería francesa en Verdún había aumentado a 2.708 armas de fuego, incluyendo 1.138 cañones de campaña de 75 mm que fueron de gran eficacia. Como apertura de sus reuniones matutinas de oficiales el general Pétain siempre hacía las mismas preguntas: "¿Cuál es nuestro número de artillería o qué está haciendo nuestra artillería?

Fotografías de la época y de los visitantes actuales al campo de batalla de Verdún son testimonio de la gran cantidad de cráteres de proyectiles que se superponen unos a otros sin cesar durante varios cientos de kilómetros cuadrados. Los bosques plantados en la década de 1930 han crecido y ocultan la mayoría de los horribles campos de la "Zona Rouge" (la "Zona Roja"), donde tantos hombres perdieron la vida o las extremidades. El campo de batalla es en realidad un vasto cementerio en el que los restos mortales, de lo más heterogéneos, de más de 100.000 combatientes que nunca se identificaron siguen siendo descubiertos por el Servicio Forestal francés, que los remite al osario de Douaumont y encuentran su lugar de descanso final.

Las bajas militares francesas registradas en Verdún en 1916 son de 371.000 hombres, entre ellos 60.000 muertos, 101.000 desaparecidos y 210.000 heridos. El total de las pérdidas alemanas registradas en Verdún entre febrero y diciembre de 1916 son de 337.000 hombres. Las estadísticas también confirman que al menos el 70% de las bajas Verdún en ambos bandos fueron el resultado de fuego de artillería. El consumo de munición realizado por la artillería entre el 21 de febrero y 30 de septiembre en Verdún ascendió a 23,5 millones de proyectiles, la mayoría de ellos (16 millones) arrojados por los franceses desde 75 baterías que se alinearon alrededor de 1.000 armas de fuego a lo largo del campo de batalla. Por otro lado, fuentes oficiales alemanas señalan sólo que su artillería lanzó 21 millones de proyectiles.

Importancia de la batalla de Verdún[editar]

La batalla de Verdún, también llamada "Máquina picadora de Verdún" o Mosa Mill, se convirtió en un símbolo de la determinación de Francia para mantener el suelo y luego hacer retroceder al enemigo a cualquier costo humano. El Alto Mando francés había sido cogido desprevenido por el asalto a Verdún en febrero de 1916. Al pasar el tiempo, Verdún se convirtió en una «guerra de desgaste» donde la artillería siguió desempeñando el papel dominante. Un factor importante que contribuyó a igualar la ventaja en favor del ejército francés fue el uso intensivo de los camiones para mantener las tropas y los suministros que llegaban al frente de batalla. Además, durante el verano de 1916, la vía ferroviaria Nettancourt-Dugny se completó y se hizo cargo del tráfico de camiones (la Voie sacrée). El intenso transporte por carretera en la Voie sacrée y la apertura de esa línea de ferrocarril Nettancourt-Dugny no habían sido previstos por los planificadores militares alemanes.

El Estado Mayor alemán había elegido Verdún como un objetivo estratégico, en lugar de Belfort, porque las líneas ferroviarias de ancho normal que pasaban por Verdún se habían interrumpido anteriormente a la guerra. Una línea procedente del sur en Verdún había sido cortada en Saint-Mihiel por la ocupación alemana de esa ciudad en 1914. La línea de ferrocarril que conducía hacia el oeste de Verdún y hacia París se encontraba bajo observación directa y bajo el fuego de artillería en Aubreville. Por ello los planificadores alemanes vieron Verdún por lo que casi fue: un saliente cortado en tres partes, un callejón sin salida, sin comunicación ferroviaria eficaz y, por tanto, una trampa en la que podían asestar un golpe fatal contra el ejército francés. Lo que no esperaban era que, una vez que la sorpresa inicial había pasado, la logística francesa mejoraría con el tiempo e invalidaría su ventaja inicial. Frecuentemente se señala que Verdún fue una victoria logística de los camiones franceses sobre los ferrocarriles alemanes.

El éxito del sistema de fortificación fijo condujo a la adopción de la Línea Maginot como base del sistema defensivo a lo largo de la frontera franco-alemana durante los meses posteriores a la guerra. Las estadísticas confirman que la artillería francesa y varios cañones de tren infligieron más del 70 % de las bajas infligidas a los agresores alemanes en Verdún. La batalla de Verdún siguió siendo un símbolo de la determinación de Francia durante muchos años.

Notas[editar]

  1. En septiembre y diciembre de 1914, el cañón de 155 mm en Fort Douaumont bombardeó las posiciones alemanas al norte de Verdún y un puesto de observación alemán en las Jumelles d'Ornes. En febrero de 1915, Douaumont fue bombardeado por un mortero de 420 mm conocido como Gran Bertha y Long Max, un arma naval de 380 mm.[11]

Referencias[editar]

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Publicaciones[editar]

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Lecturas adicionales[editar]

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Tesis

Véase también[editar]

Enlaces externos[editar]