René Caillié

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René Caillié.

René Caillié, viajero francés, nace el 19 de noviembre de 1799 en Mauzé-sur-le-Mignon [1] en el departamento de Deux-Sèvres. Alcanzó la fama por ser el primer europeo en volver de Timbuctú, una de las ciudades más emblemáticas del río Níger, en Malí.

Biografía[editar]

Hijo de un panadero pobre, se queda huérfano muy temprano. Con sólo 16 años, abandona su pueblo, y un año después, en 1816 se enrola como grumete en una escuadra que parte de Burdeos con el propósito de recuperar Senegal, que el Tratado de París ha devuelto a Francia después de la caída de Napoleón. Uno de los barcos de esa expedición es La Méduse, conocido por el célebre cuadro de Géricault, La balsa de la Medusa, que ilustra el triste episodio en que los tripulantes del barco, embarrancado delante de las costas de Mauritania, quedan a merced de las olas en una balsa.

Más afortunado, René llega a Saint Louis, en Senegal, e intenta unirse a una expedición inglesa que sigue los pasos de Mungo Park, el célebre explorador que llevaba diez años desaparecido en África, pero no tiene éxito y para sobrevivir se ve obligado a embarcar en un viaje a la isla de Guadalupe, en las Antillas. Desde allí vuelve a Burdeos y viaja otra vez a Saint Louis, donde se apunta a otra expedición británica que trata de rescatar la anterior, dirigida por el mayor Gray, que se halla prisionero en el interior de África.

Durante los años siguientes, René Caillié viaja varias veces a las Antillas con el fin de dedicarse al comercio y ahorrar dinero para realizar el sueño de su vida, llegar a la ciudad de Timbuctú, a la cual ningún europeo ha visitado hasta entonces, siendo conocida apenas por la descripción que hiciera en el siglo XVI el musulmán granadino León el Africano. Mientras tanto, en 1826, el oficial británico Alexander Gordon Laing, procedente de Trípoli, había logrado llegar a la ciudad de Timbuctú, pero muere asesinado por tribus hostiles cuando sale de ella.

Viaje a Tombuctú[editar]

Interior de la mezquita Djingareiber en Timbuctú.

Caillié conoce que Tombuctú es considerada "ciudad santa" por los musulmanes de África y que los extranjeros ajenos al Islam no son admitidos en ella, de modo que adopta un plan: aprender las costumbres locales, estudiar el Corán y poderse expresar en lengua árabe, descartando viajar con cargadores locales o usando vestimenta europea, para así trasladarse con pocas dificultades y sin temor de enfrentarse a poblaciones hostiles en el camino. En abril de 1827, por fin, sale de Saint Louis (Senegal) integrándose a una pequeña caravana de comerciantes, haciéndose pasar ante sus compañeros de viaje por un veterano soldado egipcio que fue enrolado a la fuerza en las tropas de Napoleón I y desde Europa viaja de retorno a su patria.

A pesar de su crecida barba, su aspecto europeo no dejará de ocasionarle algunos problemas, pero por fin Caillé entra en Mali y consigue llegar a la localidad de Djenné (Yenné, en algunos mapas españoles), en la cuenca del río Níger, a 500 kilómetros de Timbuctú. Allí Caillé se embarca a bordo de una pequeña chalupa de mercaderes y un año después de su partida de Saint-Louis, el 20 de abril de 1828, Caillié alcanza la ciudad soñada, Timbuctú, siempre haciéndose pasar por musulmán.

Permaneció Caillié dos semanas en la ciudad, tomando notas que guardará entre las páginas del Corán, y la abandona uniéndose a una caravana transportadora de esclavos que parte hacia Marruecos atravesando el Sahara. El 12 de agosto de ese año Caillié llega a Fez, y pocos días después a Tánger, donde se presenta ante el cónsul francés y revela su identidad. En 1830, después de 16 años de ausencia, vuelve por fin a Francia, y, en diciembre, la Sociedad Geográfica de París le hace entrega de los diez mil francos que había prometido a quien regresare de Timbuctú con una descripción auténtica de la ciudad.

En 1830, Caillié publicará una narración de su viaje titulada "Journal d'un voyage à Tombouctou", que le asegurará un gran renombre, además de describir de modo detallado la ciudad de Timbuctú tal como se encontraba a inicios del siglo XIX, advirtiendo que Timbuctú era en verdad una urbe empobrecida y ruinosa, pues su espelndor que le había dado gran fama en Europa era cosa de un pasado muy lejano; también en su crónica muestra curiosidad y respeto hacia la cultura de las poblaciones locales halladas a su paso. Tales observaciones sobre la decadencia de Timbuctú fueron inicialmente cuestionadas en Europa, pero resultaron confirmadas por el explorador alemán Heinrich Barth, quien también llegó a Timbuctú en 1858.

René Caillié se establece en la localidad de Champagne (en el Charente Marítimo), donde es designado alcalde, aunque se plantea retornar en alguna ocasión a la exploración de África. Caillié muere el 17 de mayo de 1838 en la cercana localidad de La Gripperie-Saint-Symphorien, a causa de una enfermedad contraída en África.

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