Mungo Park

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Mungo Park
Mungo Park portrait.jpg
Retrato de Mungo Park
Nacimiento 11 de septiembre de 1771
Selkirkshire
Fallecimiento 1806
Bussa, Nigeria
Campo exploración
cirugía
Historia natural
Conocido por Exploración continente africano
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Mungo Park (1771-1806) fue un explorador y naturalista británico, conocido por sus expedición al río Níger en África, donde murió.

Nacimiento y estudios[editar]

Nació el 10 de septiembre de 1771, en Selkirkshire, cerca de Selkirk, (Escocia) en una granja que su padre tenía alquilada al duque de Buccleuch. Sus padres le pudieron proporcionar una buena educación. En octubre de 1788, Park comienza sus estudios de medicina y botánica en la Universidad de Edimburgo. Durante su periodo universitario, dedicó un curso al estudio de Historia natural, con el naturalista John Walker. Completados sus estudios, recorrió durante el verano las colinas escocesas, recogiendo flora con su cuñado, James Dickson. Dickson era un botánico que había comenzado su carrera como jardinero y comerciante de semillas en Covent Garden en Londres y que en 1788 fundó junto a Sir Joseph Banks la Sociedad Linneana de Londres. En enero de 1793, Park completa su educación médica, pasando los exámenes orales en el "Colegio de Cirujanos de Londres".

Sus exploraciones[editar]

Rutas de las exploraciones de Mungo Park en el río Níger.

Terminados sus estudios y a través de una recomendación de Banks, obtiene un puesto de cirujano asistente a bordo del barco East Indiaman Worcester. El Worcester navegó a Benkulen en Sumatra en febrero de 1793. A su vuelta, Park describió ocho nuevas especies de peces de Sumatra y presentó varias nuevas plantas a Banks.

La primera expedición al río Níger[editar]

Apasionado por los viajes, en 1794, se ofreció como voluntario a la African Association, que entonces buscaba un sucesor para Daniel Houghton, que había sido enviado en 1790 para descubrir el curso río Níger y que había muerto en el desierto del Sáhara. En esa época, de la misma manera que el Nilo en África Oriental, el principal enigma geográfico del África Occidental era el curso del Níger. Un río que, debido al relieve, nace a cientos de kilómetros de la costa pero hace una vuelta de 4.000 km por el interior, antes de alcanzar el golfo de Guinea. Los geógrafos europeos sólo sabían de este gran río lo que habían escrito Plinio, Idrisi y León el Africano, este último había desorientado los conocimientos sobre el río, afirmando que el Níger fluía hacia el oeste. Las hipótesis más fantasiosas chocaban entre ellas.

Retrato miniatura oval, en mica, 9,5 × 7.5 cm, de Mungo Park.

Mungo Park seleccionado por la sociedad africana, propuso reemprender las exploraciones de Houghton y partió el 22 de mayo de 1795 hacia Gambia. El 21 de junio de 1795 alcanzó la desembocadura del río Gambia y remontó el río 200 millas hasta el puesto comercial de Pisania (actual Karantaba). Allí aprendió el idioma mandinga gracias al médico del puesto y empezó su periplo por las tierras desconocidas del interior en diciembre de 1795, acompañado por dos guías locales. Atravesó el lecho del río Senegal, visitó Moullé, Bondou y Kaarta,. Desde aquí las guerras tribales de la zona hacían que la única ruta posible fuera hacia el norte, llegando al reino musulmán de Ludamar, al borde del desierto del Sáhara, allí fue encarcelado por el monarca durante cuatro meses, siendo tratado como esclavo y desposeído de todo cuanto llevaba, excepto su brújula. El 1 de julio de 1796 consiguió escapar al desierto, sin casi nada para comer y con solo el agua de lluvia para beber, estuvo tres días vagando hasta alcanzar territorio fulani, donde fue ayudado por los indígenas, desde allí el 20 de julio logró alcanzar el río Níger a su paso por la ciudad de Sego o Segou, aquí pudo confirmar la información que había recibido a lo largo de su viaje de que el Níger fluía hacia el este.

Remontó 110 km de río hasta llegar a Silla, pero sintiéndose agotado y enfermo decidió volver a Segou. Informado por los indígenas, se enteró de que la ciudad había caído en manos de Ali, su antiguo carcelero, por lo que decidió dirigirse a la ciudad de Kamalia. Había empezado la estación de las lluvias, y el viaje se hizo más penoso aún que en el desierto. Llegó agotado a Kamalia donde se debatió varios días entre la vida y la muerte, salvó su vida gracias a un mercader de esclavos en cuya casa fue acogido durante los siguientes siete meses, ya recuperado, se unió a una caravana de esclavos que perseguía la costa, donde embarcó en el primer barco disponible que lo llevó a la isla de Antigua en América, desde donde regresó a Inglaterra.

Segundo viaje al río Níger y trágico final[editar]

Vista de Kamalia en el país Mandingo, África del libro de Mungo Park: Travels in the interior districts of Africa

Seis meses después de su partida, de vuelta ya en el Reino Unido, publicó el relato de su viaje Travels in the Interior Districts of Africa (Viajes a las regiones interiores de África, publicado en español por Ediciones del Viento, 2008, con traducción de Susana Carral Martínez), que constituyó un gran éxito.

En 1803, a petición de su gobierno, aceptó dirigir una nueva expedición al río Níger. Organizó una expedición numerosa, con gran cantidad de mercancías y protegida por treinta y cinco soldados ingleses, fue una estrategia equivocada, ya que precisamente, lo que le había permitido sobrevivir en su primer viaje fue marchar casi en solitario, sin que su presencia constituyera ninguna amenaza para los habitantes de la región. El 30 de enero de 1805 partió del puerto inglés de Portsmouth hacia la isla atlántica de Gorea, y desde allí se dirigió hacia Bamako, actual capital de Mali, enclavada en el río Níger, a partir de esta ciudad descendió en canoa por el río hasta Segou, que constituía el punto más avanzado donde había llegado en su primera expedición. Hasta este momento, la expedición ya constituía un completo fracaso, pues la enfermedad y las emboscadas de los indígenas habían diezmado la expedición y sólo quedaban 4 europeos en el grupo. A pesar de las dificultades y con la ayuda del único soldado disponible, Park construyó una pequeña embarcación a partir de las piraguas utilizadas hasta entonces, con la que el 19 de noviembre se dispusieron a avanzar hacia una parte desconocida del río, cursaron unos 1.600 km por el Níger, antes de ser atacados con flechas y lanzas por los Hausas. A punto de ahogarse, se retiró hacia el río donde se ahogó junto con el resto de sus compañeros en Busa (Nigeria). Un guía y porteador, único superviviente, informó de su trágico final.

Abreviatura[editar]

La abreviatura Park se emplea para indicar a Mungo Park como autoridad en la descripción y clasificación científica de los vegetales. (Véase el listado de todos los géneros y especies descritos por este autor en IPNI).

Fuentes[editar]

  • Traducción de los Arts. en lengua inglesa y francesa de Wikipedia
  • Felipe Fernández-Armesto, Los conquistadores del Horizonte ISBN 978-84-233-3867-2

Enlaces externos[editar]