Campaña de Mesopotamia

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Caballería india cerca del Tigris.

La campaña de Mesopotamia fue el conjunto de operaciones militares de la Primera Guerra Mundial realizadas en los territorios de Mesopotamia del Imperio otomano. Fue una campaña básicamente británica, centrada a proteger sus intereses en las refinerías de petróleo y de los aliados británicos Persia y Kuwait; de paso, se podría abrir un nuevo frente al oriente del Imperio otomano con la posibilidad de conquistar Bagdad y provocar revueltas entre los súbditos árabes del imperio. La campaña terminó con la conquista británica de Bagdad en marzo de 1917, después de intentos anteriores poco planificados. En general, sin embargo, la campaña no dio los resultados esperados por el mando británico más allá de la protección de intereses geopolíticos.

Situación inicial[editar]

En 1914 el Imperio turco no parecía mostrar un interés especial para sus regiones mesopotámicas. Una vez Turquía entró en la guerra, el gobierno de Enver Pasha le dio prioridad a proteger los frentes del Cáucaso y del Sinaí. Además Mesopotamia encara estaba bastante aislada de las zonas más occidentales del imperio: aunque el ferrocarril Costantinopla-Bagdad se había iniciado en 1888, con capital alemán, en 1915 aún quedaban cuatro tramos por construir y el viaje des de la capital hasta Bagdad duraba unos 20 días.

Por su parte, el gobierno británico, el único de los Aliados con real presencia a la zona, inicialmente no tenía gran interés en abrir un nuevo frente y sus intenciones se limitaban a proteger la refinería de Abadan, una de las primeras del mundo, y los intereses de sus aliados, Persia y Kuwait. Así, el gobierno de India envió una guarnición (la Fuerza D) para proteger Abadan en septiembre de 1914.

Primera campaña británica[editar]

Soldado británico en una trinchera.

El 6 de noviembre de 1914, fuerzas británicas se embarcaron en Al-Faw y dos días después capturan la fortaleza turca que defendía esa posición. Dos semanas después de los inicios, remontando el río Shatt al-Arab, ocuparon Basora, con lo que ganaron el control de la parte baja de Mesopotamia. Las fuerzas turcas, bajo el mando de Khalil Paixa, estaban a unos 50 metros más al norte, cerca de Bagdad, y no hicieron grandes esfuerzos para intentar expulsar las tropas británicas.

La situación quedó estancada hasta abril de 1915, cuando fue nombrado un nuevo comandante para las operaciones en Mesopotamia, el general John Nixon. Nixon le ordenó a su comandante de campo, el general Charles Townshend avanzar hacia Kut y, si era posible, llegar hasta Bagdad. Townshend avanzó con su ejército remontando el Tigris y derrotando diversas fuerzas otomanas. Preocupado por la posible captura de Bagdad, Enver Paixa envió al general alemán Colmar von der Gotz a dirigir las operaciones de las tropas otomanas.

Los dos ejércitos se encontraron cerca de Ctesifonte, 40 km al sur de Bagdad, el 22 de noviembre de 1915. La batalla de Ctesifonte resultó inconclusa, pues ambos ejércitos terminaron retirándose sin que hubiese un ganador claro. Townshend, sin embargo, consideró que mantener la posición era inviable y se retiró nuevamente hasta Kut, donde estableció una posición fortificada, donde esperó la llegada de las tropas otomanas.

Sitio de Kut[editar]

La defensa de Kut, en lugar de retirarse hasta Basora, constituyó un error de Townshend. Kut estaba aislado y no podían llegar suministros con facilidad. Von der Gotz era un militar experimentado y estableció un sitio meticulosos cerca de Kut; hizo construir posiciones defensivas que envolvían toda la banda terrestre de Kut, y unas cuantas posiciones río abajo, para intentar evitar cualquier tipo de refuerzo o intento de fuga.

Trinchera en el sitio de Kut.

El sitio comenzó el 7 de diciembre de 1915 y duró hasta el 29 de abril de 1916. Los británicos buscaron en vano romperlo. Después del primer intento, el general Nixon fue sustituido por el general Percy Lake. En la operación, los británicos registraron 23.000 bajas y 8.000 soldados fueron hechos prisioneros por los otomanos una vez Townshend se rindió. Estos británicos fueron obligados posteriormente a realizar trabajos forzados en condiciones muy duras.

El general von der Gotz murió poco antes de la rendición de Kut, tal vez de tifus. Sin él, las tropas otomanas en Mesopotamia perdieron el único oficial superior que podía enfrentarse con éxito a los Aliados. A partir de ese momento, los otomanos ya no volvieron a ganar ningún enfrentamiento con los británicos en la zona.

Los británicos consideraron la rendición de Kut como una derrota humillante que, además, se producía poco después de la retirada de la Batalla de Gallipoli. Una de las consecuencias fue que casi todos los comandantes implicados en la campaña de Mesopotamia fueron sustituidos.

Sin embargo, a pesar de los éxitos iniciales, la expedición británica estaba mal preparada para ser una de tipo largo en un territorio con muy pocas vías de comunicación rápida. Solo el Tigris permitía abastecer las fuerzas británicas, pero estas contaban con pocas barcasas y solo recibieron unas 150 toneladas diarias de las 200 necesarias.[1]

Segunda campaña británica[editar]

Pese al fracaso de Kut, el mando británico decidió reintentar una incursión en Mesopotamia con el objetivo final de Bagdad. El general Stanley Maude, nuevo comandante de las fuerzas a la zona recibió refuerzos y equipos adicionales y durante los 6 meses posteriores a la rendición de Kut preparó una expedición mucho mejor militar y logísticamente, que la primera.

El 13 de diciembre de 1916 Maude decidió lanzar la ofensiva. El ejército británico remontó el Tigris por la fuerza dos veces y consiguió expulsar las tropas otomanas de diversas fortificaciones. Maude organizó el avance de forma metódica y tuvo muy presentes los problemas logísticos que habían dificultado la expedición de Townshend. En febrero de 1917 los británicos recapturaren Kut y causaron bajas importantes al ejército otomano.

A principios de marzo los británicos habían llegado a las afueras de Bagdad y Khalil Pasha, comandante del sexto ejército otomano,[2] con la guarnición de la ciudad, intentó evitar que las fuerzas de Maude ocuparan la ciudad. Sin embargo, Maude consiguió sorprender a los otomanos, derrotó un regimiento enemigo y capturó diversas posiciones defensivas cerca de la ciudad. Khalil Pasha y el resto de las tropas otomanas se retiraron precipitadamente de la ciudad. El 11 de marzo de 1917 los británicos entraron a Bagdad, capturando unos 9.000 soldados otomanos.

El final de la guerra[editar]

Después de la captura de Bagdad, los británicos realizaron pequeñas acciones hacia el norte y el oriente, pero el general Maude murió de cólera el noviembre de 1917 y su sucesor, el general William Marshall, decidió suspender las operaciones durante el invierno. A finales de febrero de 1918, las reinició las y las tropas británicas capturaron Kifri y Hit. Durante el verano las tropas de Marshall apoyaron las operaciones del general Dunsterville e Persia, pero en general no realizaron grandes operaciones. En octubre retomaron las acciones ofensivas y derrotaron un ejército turco en la batalla de Xarqat. El general Marshall aceptó la rendición de Khalil Pasha y del sexto ejército turco el 30 de octubre de 1918. Finalmente las tropas británicas ocuparon Mosul el 14 de noviembre.

Notas[editar]

  1. D. Stevenson. 1914-1918. The history of the First World War.
  2. Grainger, John D. The battle for Palestine 1917 (en inglés). Boydell Press, 2006, p.74.

Enlaces externos[editar]