Carsten Niebuhr

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Carsten Niebuhr.

Carsten Niebuhr (17 de marzo de 1733 en Lüdingworth, Land Hadeln - 26 de abril de 1815 en Meldorf) fue un viajero alemán, además de matemático, naturalista y cartógrafo.

Biografía[editar]

Niebuhr nació en Lüdingworth, Land Hadeln/Baja Sajonia, fue hijo de un humilde granjero. Tuvo una educación limitada y durante algunos años tuvo que trabajar como campesino. Su inclinación innata hacia la Matemática hizo que aprendiera desde muy joven algo de orientación. Sus estudios universitarios de Matemática los hizo en la Universidad de Göttingen en el año 1760 como teniente ingeniero, y posteriormente ofreció sus servicios a Dinamarca. Mientras trabajaba en el área de navegación con uno sus profesores, en el año 1761, éste le propuso unirse a una expedición que estaba patrocinando el rey Federico V de Dinamarca para la exploración científica de Egipto, Arabia y Siria.

Expedición[editar]

La idea de esta expedición es anterior (ocho años antes) promovida por el profesor de Universidad de Göttingen y orientalista Johan David Michaelis, y su intención era la de probar el contenido de la Biblia. Para esta expedición buscó a cinco especialistas.

Composición de la expedición[editar]

Junto con C. Niebuhr se añadieron a la expedición las siguientes personalidades:

  1. Profesor Friedrich Christian von Haven, como filólogo y etnólogo, conocedor del árabe
  2. Profesor Peter Forsskål, como experto botánico y zoólogo;
  3. Doctor Christian Carl Cramer, como médico de la expedición
  4. Georg Wilhelm Baurenfeind, como ilustrador y pintor
  5. Berggren, un militar sueco que prestó sus servicios a la expedición. (Hoy en día sólo se sabe del apellido)

Durante los preparativos hubo alguna discusión entre los participantes debido al retraso en su comienzo inducido por la espera que hubo de hacerse esperando a que Friedrich Christian von Haven volviera de Roma a causa de sus estudios, además se discutía sobre las competencias y el liderazgo. En un principio Haven pugnó por el liderazgo de la expedición.

Comienzos[editar]

La expedición partió en enero de 1761 y tenían inicialmente planeado salir por el Mar del Norte (pero al ser invierno no podían viajar por el mar Báltico) hasta el mar Mediterráneo. Sin embargo las condiciones climáticas obligan a viajar por tierra hasta Marsella y partir al mar desde este puerto navegando hasta la ciudad de Alejandría, una vez allí ascendieron por el Nilo, hasta llegar a Suez. (Friedrich Christian von Haven tuvo discusiones innumerables con los componentes del equipo intentando liderar el equipo, esto causó una parada de casi un año en Egipto); Niebuhr y Forsskål hicieron visitas al Monte Sinaí y perfeccionaron su manejo del idioma. Durante esta época Niebuhr hizo un mapa del Cairo describiendo las costumbres, artesanía y economía de los habitantes. Hizo medidas de las pirámides de Guiza con una exactitud no realizada hasta la fecha y Haven adquirió durante este intervalo de tiempo manuscritos hebreos.

En agosto de 1762 la expedición al completo se dirige al Mar Rojo y en octubre de 1762 llegan a Jeddah y Luhayya. Desde allí llegaron hasta Mocha. En febrero de 1763 llegaron a Bayt al-Faqih; este sitio era ideal para una investigación de Niebuhr y Forsskål sobre el país. En esta región, el botánico estudió sobre la flora y fauna del lugar y Niebuhr hizo un mapa de Yemen (el primero exacto) que ha sido empleado durante casi más de un siglo después, además de ser uno de los puntos de referencia de este país. El 25 de mayo de 1763 el filólogo de la expedición, von Haven, murió y al poco tiempo (10 de julio) le siguió el naturalista Peter Forsskål. El resto de los componentes llegó a Saná (la capital de Yemen) y allí pasaron un año.

Supervivencia[editar]

Parece que Niebuhr logró salvar su vida gracias a su capacidad de adaptación adoptando los hábitos de los nativos, e incluso vistiendo y comiendo como ellos. Desde Mocha el barco se embarcó hasta Bombay y el artista de la expedición (Georg Wilhelm Baurenfeind) murió el 29 de agosto durante esta travesía en el Océano Índico; el sirviente Berggren murió un día después, haciendo que Niebuhr fuera acompañado sólo por el médico de la expedición Christian Carl Cramer, los únicos supervivientes de la expedición. Él permaneció catorce meses en Bombay en la casa de un médico inglés que les acogió debido a su enfermedad, no obstante Cramer murió el 10 de febrero de 1764. Sin embargo Niebuhr se recuperó en otoño y se animó a continuar el viaje en solitario. Tenía la intención de visitar Persépolis, allí estuvo más de tres meses midiendo, describiendo estatuas y casas y sus estudios en esta ciudad fueron el fundamento de otros posteriores. Visitó Bagdad, Jerusalén, Damasco, etc. cuando viaja lo hace vestido de árabe, adoptando el nombre de "Abdallah" (sirviente de Dios), realizó el trabajo de los cinco componentes de la expedición desaparecidos haciendo descripciones botánicas, mediciones geográficas, etnológicas, etc. Además como cartógrafo hizo mapas de ciudades, midió distancias, ha descrito cuentos, reglas del comercio de los lugareños, etc. En Navidades de 1765 llegó a la ciudad santa de Nayaf, siendo el primer occidental en pisar la ciudad santa chií. En enero de 1766 se encuentra en Bagdad y en marzo en Mosul, llegando en julio a Aleppo. Allí salió de su anonimato y contactó con el rey de Dinamarca siendo invitado por éste a Copenhague, Niebhur declinó la invitación por el momento.

Regreso a Europa[editar]

Monumeto en Alten Friedhof en Bonn.

Un último viaje le llevó a Chipre y después regresó a Constantinopla pasando por Jerusalén y Damasco volviendo a Constantinopla. Y desde allí volvió a Alemania (tras un viaje de seis años), pasando ocho meses en Göttingen para informar al profesor Michaelis, que no pareció estar muy de acuerdo con el resultado de las investigaciones realizadas por Niebuhr, debido en parte a que no se ciñó al objetivo de la expedición: investigar los orígenes de la Biblia. Así lo describe Niebuhr en su libro Beschreibung von Arabien (Descripción de Arabia) en el año 1774.

Tras esto se retiró con su familia en la ciudad de Meldorf (Dithmarchen) en la que estuvo en contacto con arqueólogos alemanes como Friedrich Münter. En este lugar de retiro escribió más obras sobre el Oriente, muriendo el 26 de abril de 1815 a la edad de 82 años.

Obra[editar]

Niebuhr fue un observador cuidadoso, con los instintos de un investigador animado por un propósito moral y una búsqueda permanente de la verdad ajustada a las observaciones. Sus trabajos son más que un estudio clásico de geografía, en ellos se puede ver cuidada la etnografía, las narraciones de las antigüedades y las descripciones de muchos distritos de Arabia por los que él pasó. Su primer volumen Beschreibung von Arabien, fue publicado en Copenhague en 1774; el gobierno danés pagó los gastos que supuso hacer un libro con tantas ilustraciones. A esta siguió otra obra durante el periodo de 1774-1778 en dos volúmenes, Reisebeschreibung von Arabien und anderen umliegenden Ländern. El cuarto volumen no fue publicado hasta 1837, algo más tarde de su muerte. Puso en su obra las descripciones de animales realizadas por su amigo Forsskål, bajo el título de Descriptiones animalium, Flora Aegyptiaco-Arabica, e Icones rerum naturalium (Copenhague, 1775-1776). Publicó en el Deutsches Museum con diferentes artículos sobre África, así como la condición política y militar del Imperio otomano.

Publicaciones[editar]

Las obras de Niebuhr se publicaron en francés y holandés durante la vida del autor, existieron versiones condensadas en inglés (traduccidas por Robert Heron). Su hijo Barthold Georg Niebuhr publicó una obra Life at Kiel en 1817; publicada en inglés en 1838 como Lives of Eminent Men, por la Society for the Diffusion of Useful Knowledge.

Ediciones[editar]

  • Beschreibung von Arabien. (Kopenhagen 1774), Carsten Niebuhr. Es considerada más que una obra de viajes, una de las primeras obras etnográficas de la época moderna.
  • Reisebeschreibung nach Arabien und anderen umliegenden Ländern. 2 Bde. (Kopenhagen 1774 - 1778). Bd. 3: Reisen durch Syrien und Palästina. (Hamburgo 1837)

Literatura de investigación[editar]

  • S. Conermann und J. Wiesehöfer (Hgg.): Carsten Niebuhr und seine Zeit. (Oriens et Occidens; 5). Stuttgart 2002

Th. Hausen, La mort en Arabie. Une expédition danoise. Lausanne, 1981

Abreviatura[editar]

La abreviatura Niebuhr se emplea para indicar a Carsten Niebuhr como autoridad en la descripción y clasificación científica de los vegetales. (Véase listado de todos los géneros y especies descritos por este autor en IPNI).

Enlaces externos[editar]