Panthera leo spelaea

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León de las cavernas
Rango temporal: 0,37 Ma-0,01 Ma
Pleistoceno
Hoehlenloewe CaveLion hharder.jpg
Ilustración de Heinrich Harder
[1][2] (1858-1935).
Estado de conservación
Extinto en época prehistórica
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Mammalia
Orden: Carnivora
Familia: Felidae
Subfamilia: Panthera
Género: Panthera
Especie: P. leo
Subespecie: P. leo spelaea
Goldfuss, 1810

El león de las cavernas (Panthera leo spelaea o P. spelaea), es una subespecie extinta de león conocida a partir de restos fósiles y muchos ejemplos de arte prehistórico. Se hallaba difundido desde las Islas Británicas en occidente hasta el Turkestán en oriente durante el Pleistoceno.

Características físicas[editar]

Esqueleto de un león de las cavernas de las Cuevas Sloup Caves cerca de Brno en la República Checa en la Región de Moravia Meridional (Museo Central de Viena)

Esta subespecie fue uno de los mayores leones. El esqueleto de un macho adulto, que fue encontrado en 1985 cerca de Siegsdorf (Alemania), tenía una altura a los hombros de cerca de 1.2 metros y una longitud de cabeza-cuerpo de 2.1 metros sin la cola. Esta talla es similar a la de un león moderno muy grande. Sin embargo, el tamaño de este macho ha sido excedido por otros especímenes de esta subespecie; por lo tanto este felino puede haber sido cerca de 8%-10% mayor que los leones modernos y algo menor que la subespecie de león más antigua Panthera leo fossilis o el relativamente grande león americano (Panthera leo atrox).[1] El león de las cavernas es conocido a partir de pinturas rupestres, tallas en marfil, y figurillas de arcilla. Estas representaciones indican que los leones cavernarios poseían orejas redondeadas sobresalientes, colas con mechón, tal vez tenues rayas como las de los tigres, y que al menos algunos poseían un "collar" de pelo o melena primitiva alrededor de su cuello, indicando que se trataba de machos. Otros artefactos arqueológicos indican que eran representados en rituales religiosos del Paleolítico.

Ambiente[editar]

Dibujos en la Cámara de los Felinos, en la Cueva de Lascaux

El león de las cavernas recibe su nombre común del hecho de que grandes cantidades de sus restos han sido hallados en cavernas,[2] pero es dudoso que hayan vivido en estas. Tenía una amplia tolerancia ambiental, pero probablemente prefería bosques de coníferas y praderas,[3] en los que aparecían herbívoros medianos y grandes. Huellas fósiles de leones, las cuales han sido halladas junto a las de renos, demuestran que los leones alguna vez habitaron incluso en climas subpolares. La presencia de esqueletos adultos de leones totalmente articulados, en lo profundo de madrigueras del oso de las cavernas, indica que los leones pudieron haberse adentrado en estas para cazar osos cavernarios en hibernación, muriendo algunos de ellos en el intento.[4] [5] Otros restos de leones pudieron haber sido llevados a las cuevas por hienas de las cavernas que llevaban los cadáveres a sus cubiles para devorarlos.[6]

Estos carnívoros activos[2] probablemente cazaban a los mayores animales herbívoros de su tiempo, incluyendo caballos, ciervos, renos, bisontes e incluso mamutes viejos, heridos o jóvenes.[7] Algunas pinturas rupestres muestran a varios individuos cazando juntos, lo que sugiere que seguían la estrategia de caza de las leonas actuales. Análisis isotópicos de muestras de colágeno de los huesos extraídos de los fósiles sugiere que los renos y las crías de oso de las cavernas eran la dieta principal de los leones de las cavernas del noroeste de Europa.[8] [7] Existe la hipótesis de un cambio en sus preferencias alimentarias tras la desaparición de la hiena de las cavernas.[7] Los últimos leones de las cavernas parecen haberse centrado en los renos, justo hasta el borde de la extinción local o la extirpación de ambas especies.[7]

Leones de las cavernas en la Cueva de Chauvet, Francia

Las presas pequeñas eran por lo general derribadas con un golpe de la pata delantera y mantenidas así con las dos patas delanteras. El animal era finalmente muerto con una mordida con sus colmillos,[9] en la nuca, en la región de la garganta o incluso en el pecho. Un león de las cavernas usualmente no correría tan rápido como sus presas, pero podría abalanzarse sobre estas por detrás o correr junto a ella y derribarlas con las patas. De esta manera podría muy fácilmente hacer perder el equilibrio de un animal corriendo.

Es muy probable que fuera el depredador dominante (junto a la hiena de las cavernas) en los ecosistemas de planicie. Su extinción puede haber estado relacionada a la extinción masiva del Holoceno, en la cual desapareció la mayor parte de la megafauna en esas regiones. Las pinturas rupestres y los restos hallados en pilas de desechos indican que eran cazados por los humanos, que pudieron haber incidido en su desaparición.

Clasificación[editar]

Panthera leo spelaea

El león de las cavernas a veces ha sido considerado una especie por derecho propio, bajo el nombre de Panthera spelaea,[10] y al menos alguna autoridad, basándose en la comparación de la forma del cráneo, considera al león de las cavernas como más cercanamente relacionado al tigre, con lo cual su nombre científico sería Panthera tigris spelaea.[11] Sin embargo, la investigación genética reciente muestra que estaba más cercanamente relacionado con los leones actuales que a cualquier otro de los félidos modernos[12] [13] y que formaban una sola población con el león de Beringia,[13] el cual a veces ha sido a veces considerado como una forma distinta. Por lo tanto el rango geográfico del león de las cavernas se extendía desde Europa a Alaska a través del puente terrestre de Beringia hasta el final del Pleistoceno. Sin embargo aún no es claro si debería ser considerado como una subespecie de león o más bien como una especie cercanamente relacionada.[13]

Historia y distribución[editar]

Tres leonas con un reno. Detalle de una ilustración de Mauricio Antón.

El león de las cavernas derivaba del más primitivo Panthera leo fossilis, el cual apareció en Europa hace cerca de 700.000 años. La evidencia genética indica que este linaje se aisló de los leones actuales después de su dispersión en Europa.[12] P. l. spelaea vivió desde hace 370.000 hasta hace 10.000 años, durante la época del Pleistoceno. Aparentemente se extinguió hace cerca de 12.500 años de C-14,[13] durante la glaciación de Würm, aunque existen algunos indicios de que pudo haber sobrevivido en época histórica en el sureste de Europa, tan recientemente como hace 2.000 años en los Balcanes.[14]

Los leones de las cavernas estaban distribuidos a lo largo de Europa, Asia y el noroeste de Norteamérica, desde Gran Bretaña, Alemania y España (Arduini & Teruzzi, 1993), a través del estrecho de Bering hasta el Territorio del Yukón, y desde Siberia al Turquestán.[15] Datos de secuencia del ADN mitocondrial de restos fósiles muestran que el león americano (P. l. atrox) representa el linaje hermano de P. l. spelaea, y probablemente se originó cuando una población antigua de P. l. spelaea quedó aislada al sur del Casquete glacial continental de Norteamérica hace cerca de 340.000 años.[13]

Referencias[editar]

  1. W. v. Koenigswald: Lebendige Eiszeit. Theiss-Verlag, 2002. ISBN 3-8062-1734-3
  2. a b Arduini, P. & Teruzzi, G. 1993. The MacDonald encyclopedia of fossils. Little, Brown and Company, London. 320pp.
  3. Hublin, J.-J. 1984. The Hamlyn encyclopedia of prehistoric animals. Hamlyn, London. 318pp.
  4. 15TH INTERNATIONAL CAVE BEAR SYMPOSIUM SPIŠSKÁ NOVÁ VES, SLOVAKIA, 17th – 20th of September 2009
  5. DIEDRICH, C.G. 2011. Late Pleistocene Panthera leo spelaea (Goldfuss, 1810) skeletons from the Czech Republic (central Europe); their pathological cranial features and injuries resulting from intraspecific fights, conflicts with hyenas, and attacks on cave bears. Bulletin of Geosciences 86(4), 817–840
  6. Diedrich, C.J., 2009a. Steppe lion remains imported by Ice Age spotted hyenas intothe Late Pleistocene Perick Caves hyena den in northern Germany. Quaternary Research 71, 361-374.
  7. a b c d Bocherens, H.; Drucker, D. G.; Bonjean, D.; Bridault, A.; Conard, N. J.; Cupillard, C.; Germonpré, M.; Höneisen, M.; Münzel, S. C.; Napieral, H.; Patou-Mathis, M.; Stephan, E.; Uerpmann, H.-P.; Ziegler, R. (06-12-2011). «Isotopic evidence for dietary ecology of cave lion (Panthera spelaea) in North-Western Europe: Prey choice, competition and implications for extinction». Quaternary International 245 (2):  pp. 249–261. doi:10.1016/j.quaint.2011.02.023. http://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S1040618211001182. 
  8. Curry, A. (21 de noviembre de 2011). «Dissecting the Cave Lion Diet». Science Now. AAAS. Consultado el 24 de noviembre de 2011.
  9. Lessem, D. 1999. Dinosaurs to dodos. An encyclopedia of extinct animals. Scholastic, New York. 122pp.
  10. Christiansen, Per (December 2008): "Phylogeny of the great cats (Felidae: Pantherinae), and the influence of fossil taxa and missing characters" Cladistics Vol.24, Nu.6,pp. 977-992(16)
  11. Groiss, J. Th. (1996): Der Höhlentiger Panthera tigris spelaea (Goldfuss). Neues Jahrb. Geol. Paläont. Mh. Vol.7, p.399–414.
  12. a b Burger, Joachim; Rosendahl, W.; Loreille, O.; Hemmer, H.; Eriksson, T.; Götherström, A.; Hiller, J.; Collins, M. J.; Wess, T.; Alt, K. W. (March 2004). «Molecular phylogeny of the extinct cave lion Panthera leo spelaea». Mol. Phylogenet. Evol. 30 (3):  pp. 841–849. doi:10.1016/j.ympev.2003.07.020. PMID 15012963. http://www.sciencedirect.com/science/article/pii/S1055790303003300. 
  13. a b c d e Barnett, Ross; Shapiro, Beth; Barnes, Ian; Yo, Simon Y.W.; Burger, Joachim; Yamaguchi, Nobuyuki; Higham, Thomas F.G.; Wheeler, H.Todd et ál. (April 2009). «Phylogeography of lions (Panthera leo ssp.) reveals three distinct taxa and a late Pleistocene reduction in genetic diversity». Molecular Ecology 18 (8):  pp. 1668–1677. doi:10.1111/j.1365-294X.2009.04134.x. PMID 19302360. http://www.uni-mainz.de/FB/Biologie/Anthropologie/MolA/Download/Barnett%20et%20al.%202009.pdf. 
  14. Wild cats of the world by C A W Guggisberg (1975) ISBN 0-8008-8324-1 and Pleistocene mammals of Europe by Björn Kurtén (1968) [not seen]
  15. 'Supersize' lions roamed Britain BBC News 1 April 2009

Enlaces externos[editar]

Véase también[editar]