Dromornithidae

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Dromornithidae
Rango temporal: Oligoceno - Pleistoceno, 25 Ma-0,03 Ma
Dromornis BW.jpg
Reconstrucción artística del Dromornis stirtoni
(por Nobu Tamura)[1]
Estado de conservación
Extinto en época prehistórica
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Aves
Orden: Anseriformes
Familia: Dromornithidae
Fürbringer, 1888
Géneros

Los dromornítidos (Dromornithidae) son una familia extinta de aves no voladoras gigantes que habitaron el continente australiano entre el Oligoceno y Pleistoceno. Se clasificaron como ratites cuando se descubrieron. Sin embargo se recatalogaron como anseriformes, siendo parientes distantes de aves acuáticas como los patos y gansos.

Estas aves formaron parte de la megafauna australiana,[2] es decir, que fue un animal de mínimo 30 kilogramos que pobló Sahul hasta el pleistoceno aproximadamente.[3] [4]

Las causas de su extinción no son claras, pero existen varias teorías. La más convincente es que desapareció por la llegada de los seres humanos al territorio australiano. Tampoco se sabe con seguridad su régimen alimentario; en principio se pensó que eran herbívoros. Sin embargo ahora los biólogos y paleontólogos que lo han investigado declaran una dieta carnívora. Otros sugieren que la familia de anseriformes fueron, dependiendo de la especie, omnívora o carnívora depredadora y carnívora carroñera (similar a la dieta de las hienas).

Son parecidos a los emús, avestruces y moas. Sus alas son muy reducidas en proporción al cuerpo y sus patas extremadamente largas y gruesas, lo que le ayuda a alcanzar una velocidad realmente ágil y veloz. Su pico es también desproporcionalmente grande, posiblemente para poder desgarrar presas de un picotazo (parecidas a las Aves del Terror). No obstante su pico no tiene forma de gancho, lo que lleva a pensar que su dieta es herbívora. Carece de garras en las pezuñas y se cree que vivían en manadas.

Etimología[editar]

Su nombre científico (Dromornithidae) proviene del griego: dromaios (rápido, corredor), y ornis (pájaro). Los nombres comunes para esta ave son "El ave del infierno", "El pájaro estampida" y el más famoso, "El emú gigante".

Especies[editar]

El género más extendido, conocido y estudiado es el Genyornis. Esta es probablemente carnívora, por la forma de su pico. El ave de la familia más pequeño fue el Barawertornis tedfordi, del tamaño aproximado de un Casuario y de unos 80kg. Más grandes son las Ilbandornis (2m.), un género que cuenta con dos especies: Ilbandornis lawsoni y Ilbandornis woodburnei. Son de piernas más delgadas y del tamaño y forma de una avestruz. Fueron encontrandas las dos en Alcoota y datan del mioceno. Más grandes que las Ilbandornis son las Dromornis y en particular la Dromornis stirtoni.

La Bullockornis planei, la única especie de su género (Bullockornis) es una de las más corpulentas. Llegaban a pesar hasta los 240kg. y medir unos 2m.

Dieta[editar]

Para reconocer el régimen alimentario de un animal extinto, se realizan investigaciones en su forma esquelética y locomotora. El caso de los Dromornithidae es desconcertante, ya que se observan características carnívoras, omnívoras y herbívoras. En un principio se creía que eran herbívoras por la falta de garras en las patas, por no tener pico con forma de gancho, por su comportamiento agrupativo (en manadas) y por una característica clave: tener gastrolitos en el estómago.[5] Los gastrolitos son pequeñas piedras ovaladas que ingieren de forma natural algunos animales para la mejor trituración de los alimentos que engullen. Los animales que utilizan este método digestivo son: cocodrilos, pinnipedos, cetáceos y aves herbívoras. No obstante, se han encontrado también en dinosaurios carnívoros.

Posteriormente se formuló la idea de que fueran unas aves carnívoras emparentadas con las aves sudamericanas de la familia Phorusrhacidae (Aves del terror). La vinculación con estas se demostró incorrecta, pero su dieta está en debate aun.

Actualmente la cuestión alimenticia de este animal extinto se ha esclarecido y se ha llegado a la conclusión de que no todas las aves de la familia siguen la misma conducta alimentaria. Los Genyornis son, con toda seguridad, herbívoros. En 2005 se encontraron en la cáscara del huevo del género restos de aminoácidos que demostraban que los Genyornis eran herbívoros. Los Bullockornis, sin embargo aparentan ser carnívoros carroñeros; su potente mandíbula podía cortar carne fácilmente. El pájaro podría haberse alimentado de los cadáveres de animales grandes. El cráneo de los Bullockornis es muy grande y el pico muy profundo. Esto es muy diferente a las grandes aves herbívoras como las moas. Si los Bullockornis comían plantas, estaban equipados con una estructura muscular y ósea demasiado potente, para ingerir materiales que hasta ahora no han sido identificados.

Referencias[editar]

  1. Página Web de Nobu Tamura
  2. Ver Megafauna
  3. No debe confundirse con la diversidad animal de la actual Australia. El término "Megafauna Australiana" designa únicamente a los animales que coinciden con la descripción nombrada arriba
  4. en:Australian megafauna
  5. Los gastrolitos se suelen encontrar en los herbívoros. No obstante existen carnívoros que recurren también a este sistema de digestión

Véase también[editar]

Enlaces externos[editar]

Museo de Australia: Galería de imágenes de especies del país