William Wilberforce

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William Wilberforce. Grabado de Isaac Cruikshank (1795). Harvard University Library
Estatua de William Wilberforce, Hull.

William Wilberforce (Kingston upon Hull, condado de Yorkshire, 24 de agosto de 1759-Londres, 29 de julio de 1833), político, filántropo y abolicionista inglés, quien siendo miembro del Parlamento Británico, lideró una campaña en contra de la esclavitud. Propuso un proyecto de ley a la Cámara de los Comunes para eliminar la esclavitud en 1791. Y desde entonces defendió el proyecto abolicionista hasta 1807, año en que su proyecto de ley fue aprobado por el Parlamento Británico.

William Wilberforce nació el 24 de agosto de 1759 en Hull, hijo de un rico comerciante. Estudió en la Universidad de Cambridge, donde comenzó una duradera amistad con el futuro Primer Ministro, William Pitt (el joven). En 1780, Wilberforce se convirtió en miembro del parlamento por Hull, representando más tarde a Yorkshire. Su disoluto estilo de vida cambió completamente cuando abrazó la fe de la Iglesia Evangélica, y en 1784 se unió a un grupo conocido como Clapham Sect. Su fe cristiana lo llevó a interesarse en la reforma social, en particular la mejora de las condiciones de las fábricas en Gran Bretaña.

El abolicionista Thomas Clarkson tuvo una enorme influencia sobre Wilberforce. Él y otros iniciaron las campañas para que se pusiera fin al comercio de buques británicos que transportaban esclavos negros de África, en terribles condiciones, a las Indias Occidentales como mercancías que se compran y se venden. Wilberforce fue persuadido a ejercer presión para la abolición de la trata de esclavos, y durante 18 años presentó periódicamente mociones anti-esclavitud en el parlamento. La campaña fue apoyada por muchos miembros de la secta Clapham y otros abolicionistas que despertaron la conciencia pública acerca de su causa con folletos, libros, manifestaciones y peticiones.

Memorial de William Wilberforce en Westminster Abbey, Londres.

En 1807, la trata de esclavos fue finalmente abolida, pero esto no liberó a quienes eran ya esclavos. No fue sino hasta 1833 cuando se aprobó un acta para dar la libertad a todos los esclavos en el Imperio Británico.

Otros esfuerzos de Wilberforce para «renovar la sociedad» incluyeron la organización de la Society for the Suppression of Vice (Sociedad para la Supresión del Vicio) en 1802. Trabajó con la reformadora Hannah More, en la Association for the Better Observance of Sunday (Asociación para la mejor observancia del domingo). Su objetivo era proporcionar a todos los niños una educación oficial en lectura, higiene personal y religión. Se implicó estrechamente en la Royal Society for the Prevention of Cruelty to Animals. También fomentó la marcha de misioneros cristianos a la India.

Wilberforce se retiró de la política en 1825 y murió el 29 de julio de 1833, poco después de que el acta por la libertad de los esclavos en el Imperio Británico pasara a través de la Cámara de los Comunes. Fue enterrado cerca de su amigo Pitt en la Abadía de Westminster.

La película de 2006 Amazing Grace está basada en su biografía.

Bibliografía[editar]

  • Hochschild, Adam (2006). Enterrad las cadenas: profetas y rebeldes en la lucha por la liberación de los esclavos de un imperio. Ediciones Península. ISBN 978-84-8307-701-6. 

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