Lee De Forest

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Lee De Forest

Lee De Forest, (n. Iowa, 26 de agosto de 1873 - Hollywood, 30 de junio de 1961), fue un inventor estadounidense con unas 300 patentes registradas.

El físico e inventor norteamericano Lee de Forest nació en Council Bluff, Iowa, el 26 de agosto de 1873. Todavía siendo muy pequeño la familia se mudó para el estado de Alabama, donde su padre, ministro de iglesia protestante, dirigiría una pequeña escuela para negros. Fue él mismo quien intervino directamente en la formación educacional de Lee con la intención de despertarle también la vocación religiosa.




Contrariamente a los deseos del padre, Lee prefería la ciencia, hacia la cual sentía gran atracción, sintiéndose fascinado por las maquinarias y la información que obtenía de los últimos avances tecnológicos de finales del siglo 19. Aislado de las relaciones normales de amistad que tenían otros jóvenes que vivían en las ciudades, dedicó mucho tiempo a la lectura. Uno de sus pasatiempos favoritos desde los 13 años fue dedicar el tiempo libre a inventar aparatos mecánicos y eléctricos.


En 1893 obtuvo una beca en la Escuela Científica Sheffield, de la Universidad de Yale, una de las pocas instituciones que en esa época ofrecía una alta formación científica. En 1899 consiguió continuar el doctorado en física, debido a su interés por la electricidad, específicamente el estudio de la propagación de las ondas electromagnéticas iniciado años antes por el físico alemán Heinrich Rudolf Hertz y continuado por el también físico italiano Guglielmo Marconi. La tesis doctoral de Lee de Forest “Reflexión de las ondas hertzianas a partir de las puntas de dos alambres paralelos” fue, probablemente, la primera en los Estados Unidos que trató ese tema, estrechamente vinculado a lo que con el tiempo sería la radio.

Su primer trabajo después de graduado lo realizó en la Compañía Western Electric, en Chicago. Allí trabajó en el departamento de dinamos, después pasó a la sección de telefonía y, por último, en el laboratorio experimental. En esa época, en su horario extra laboral, se dedicó a desarrollar un detector electrolítico de  ondas hertzianas, que no tuvo mucho éxito.
La mayor parte de su vida Lee de Forest la dedicó a trabajar como inventor independiente. Generaba una idea tras otra, pero su falta habilidad para los negocios le impidió siempre sacarles mayor provecho desde el punto de vista económico. Tales eran sus fracasos en ese campo que hacia 1906 la primera empresa que creó se había convertido en insolvente. Su falta de visión hizo que en dos ocasiones sus propios socios comerciales lo engañaran.
No obstante las adversidades sufridas, en 1907 patentó una válvula electrónica tríodo, a la que llamó “Audión”, basaba en la válvula  diodo inventada tres años antes por el ingeniero eléctrico inglés  Sir John Ambrose Fleming.




La modificación introducida por Lee de Forest consistía en intercalar entre los dos electrodos (cátodo y ánodo) de la válvula diodo de Fleming un tercer electrodo, denominado grilla o rejilla de control, con el cual la válvula era capaz de amplificar pequeñas señales de corriente alterna. La sensibilidad a la recepción de señales inalámbricas resultó ser superior en la válvula tríodo en comparación con las posibilidades de los dispositivos electrolíticos y de carborundo o carborundum que se utilizaban en aquella época. Hasta ese momento muchos inventores habían tratado de mejorar la válvula diodo de Fleming sin llegar a conseguirlo.


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