Lago Agassiz

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Uno de los primeros mapas de los límites del lago Agassiz (realizado en el siglo XIX por el geólogo Warren Upham). Actualmente se cree que en este mapa se infravalora la extensión de la región antaño recubierta por el lago.

El lago Agassiz fue un lago glacial situado en la parte central de América del Norte. Alimentado por la escorrentía glacial del final de la glaciación de Würm o Wisconsin, alcanzó un área mayor que la de todos los actuales Grandes Lagos juntos.

Su existencia fue postulada en 1823 por William Keating y recibió su nombre en 1879 por Louis Agassiz, quien fue el primero en caer en la cuenta de que el lago se había formado por la acción glacial.

Progresión geológica[editar]

Autor (año) Período (antes de la fecha actual)
Hostetler et al. (2000)[1] -13.600 a -9.500
John P. Bluemle (2005)[2] -11.700 a -9000
James T. Teller et al. (2002)[3] -12.900 a -8.400

Se ha llegado a un consenso entre los geólogos sobre la progresión probable del lago Agassiz, aunque aún existe alguna discrepancia menor en las fechas.[4]

Se formó hace unos 13.000 años de calendario antes del presente (unos 11.000 años de 14C), a causa de la fusión de los glaciares que cubrían la parte septentrional del continente norteamericano formando la capa de hielo Lauréntida.[5] Las aguas de la fusión de esta inmensa placa de hielo formaron un lago en su frente sur que cubría gran parte de Manitoba, el este de Ontario, el norte de Minnesota, el este de Dakota del Norte, y Saskatchewan, durante el período conocido como Younger Dryas.[6] En el momento de alcanzar su máxima extensión pudo llegar a cubrir tanto como 440.000 km², es decir, sería mayor que cualquier lago actual, o incluso el mismo mar Caspio. Esto es aproximadamente el tamaño de la España peninsular y mayor que California.

Drenaje periódico del lago Agassiz[editar]

El lago se drenó en distintas ocasiones en cuatro direcciones:[3]

El primer desbordamiento del lago tuvo lugar hacia el Este, hace 12.900 años, como atestiguan algunas playas relictas de este periodo (estado Herman) y el vaciado final tendría lugar hace unos 8.400 años.[3] Los climatólogos creen que esa primera gran crecida del lago Agassiz aproximadamente hacia el año 10.900 a. C. se desbordó en dirección Este, por los grandes lagos y el río San Lorenzo, hacia el océano Atlántico.[3] Esta pudo ser la causa del estadio glacial del Dryas Reciente. El retorno de los hielos por algún tiempo ofreció una pequeña tregua y tras la retirada del límite glacial en el norte de Canadá hace 9.900 años, nuevamente se rellenó. Estos eventos de desbordamiento o vaciado del lago tuvieron un impacto significativo sobre el clima, el nivel del mar y posiblemente sobre las primeras civilizaciones humanas.

Gran parte del vaciado final del lago Agassiz pudo haber ocurrido en un corto periodo de tiempo, quizá solo un año. Estudios recientes llevados a cabo por el científico británico Chris Turney vinculan este vaciado rápido y el aumento de un metro del mar que ello conllevó a la expansión de la agricultura en Europa, así como los distintos mitos sobre inundaciones de las culturas prehistóricas, incluyendo el diluvio universal de la biblia.[7] [8]

El último gran cambio en cuanto a su llenado tuvo lugar hace 8400 años de calendario (unos 7.700 años de 14C antes del presente), cuando el lago alcanzó su actual demarcación, drenándose hacia la bahía de Hudson. El lago se drenó casi completamente en el transcurso de los siguientes 1000 años más o menos, dejando como resto los lagos Winnipeg, Winnipegosis, Manitoba, y el lago de los Bosques, entre otros. Los límites y volúmenes de estos lagos aún están en cambio debido al ajuste postglacial.

Aún pueden observarse hoy en día otras pruebas geológicas y geomorfológicas de la existencia del lago Agassiz. Las playas sobreelevadas, que se encuentran a muchos kilómetros de cualquier masa de agua, marcan los antiguos límites del lago. Muchos valles fluviales actuales, entre ellos el río Rojo del Norte, el río Assiniboine y el río Minnesota fueron interceptados originalmente por el agua que entraba o salía del lago. Los fértiles suelos de la región agrícola del valle del río Rojo son el limo arrastrado por el lago Agassiz.

Influencia del drenaje del lago Agassiz sobre el clima[editar]

El lago ha sufrido varios periodos de acumulación de agua (cuando sube la temperatura) seguidos de drenajes repentinos hacia el Atlántico Norte y al océano Glacial Ártico. Esta enorme aportación de agua dulce y fría afecta a la circulación de la corriente del Golfo y a la circulación termohalina, lo que provoca efectos globales sobre el clima del hemisferio norte. Por ejemplo el vaciado parcial del lago ocurrido hace 12.800-12.900 años provocó un enfriamiento repentino en Europa, el periodo llamado Dryas Reciente. En pocos meses, la temperatura media bajó entre 5º y 15 °C. Los bosques de Escandinavia desaparecieron, reemplazados por una tundra glacial en la que predominaba la planta ártica Dryas octopetala, que da nombre al periodo. En el Levante mediterráneo el clima se hizo más seco, lo que provocó una disminución de recursos que quizá forzó a la cultura natufiense a desarrollar la agricultura.[9]

Este enfriamiento del hemisferio norte hace crecer de nuevo los casquetes glaciares con la nieve acumulada. Cuando se normalizan las corrientes oceánicas, el lago vuelve a llenarse y, unos cientos de años más tarde, el rápido vaciado vuelve a comenzar el ciclo, del que se conocen al menos diez repeticiones.[3] El vertido de cantidades de agua tan grandes produce una apreciable elevación del nivel del mar que puede ser el origen de los diferentes mitos sobre inundaciones de las culturas prehistóricas, como el Diluvio Universal[10] narrado en la Biblia.

Referencias[editar]

  1. Glacier science and environmental change. Peter G. Knight. Editorial Wiley-Blackwell, 2006. ISBN: 1405100184. Pág. 147
  2. Glacial Lake Agassiz. North Dakota Geological Survey.
  3. a b c d e Freshwater outbursts to the oceans from glacial Lake Agassiz and their role in climate change during the last deglaciation. James T. Teller, David W. Leverington, Jason D. Mann. Quaternary Science Reviews 21 (2002) 879–887
  4. Review of Lake Agassiz History. L. H. Thorleifson, Geological Survey of Canada, Ottawa.
  5. Minnesota River Valley Formation.
  6. El Diluvio Universal y su impacto en las antiguas civilizaciones. Oldcivilizations's Blog.
  7. Turney, C S M y Brown, H: Catastrophic early Holocene sea level rise, human migration and the Neolithic transition in Europe. Quaternary Science Reviews, 2007. 26, 2036-2041
  8. The Mother of All Floods ? (¿La madre de todas las inundaciones?) 21 de noviembre de 2007
  9. El lago Agassiz. El neutrino (blog de información científica). Germán Fernández Sánchez.
  10. El Diluvio Universal. Old civilizations (blog)

Libros, publicaciones y monografías[editar]

Sitios web[editar]

Enlaces externos[editar]

Coordenadas: 51°00′N 98°00′O / 51.000, -98.000