Batalla de la Isla Wake

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Batalla de la Isla Wake
Parte de la Guerra del Pacífico
en la Segunda Guerra Mundial
Wreckage Wildcat Wake Island.jpg
Aviones Grumman F4F-3 Wildcat destruidos en el aeródromo de Wake, 25 de diciembre de 1941
Fecha 8 - 23 de diciembre de 1941
Lugar Isla de Wake
Coordenadas 19°17′24″N 166°36′04″E / 19.29, 166.601


Coordenadas: 19°17′24″N 166°36′04″E / 19.29, 166.601
Resultado Victoria pírrica japonesa
Beligerantes
Bandera de los Estados Unidos Estados Unidos Bandera de Japón Imperio del Japón
Comandantes
Bandera de los Estados UnidosWinfield S. Cunningham POW
Bandera de los Estados UnidosJames Devereux POW
Bandera de Japón Shigeyoshi Inoue
Bandera de Japón Sadamichi Kajioka
Bandera de Japón Shigematsu Sakaibara
War flag of the Imperial Japanese Army.svg Eiji Gotō
War flag of the Imperial Japanese Army.svg Tamon Yamaguchi
Fuerzas en combate
524 militares (449 Marines
68 de la Armada
5 del ejército
1146 civiles aprox.[1]
Primer intento (11 de diciembre):
3 cruceros ligeros
6 destructores
2 cañoneras
3 patrulleras
2 transportes de tropas
5 barcos civiles
Batallón del 2º Maizuru SNLF
Refuerzos (23 de diciembre):
2 portaaviones
2 acorazados
1.500 SNLF [2]
Bajas
120 muertos
49 heridos
2 MIA
1537 POW[1]
820 muertos
333 heridos ( cifras estimadas)[1]
1 crucero ligero dañado de gravedad
2 destructores hundidos
2 transportes hundidos
1 submarino hundido
7-8 aviones derribados
20 aviones dañados

La batalla de la Isla Wake es una de las batallas épicas poco conocidas de la Segunda Guerra Mundial, ocurrida desde el 8 al 23 de diciembre de 1941, en el recién abierto escenario de la Guerra del Pacífico oriental. Dicha batalla acaeció en la isla-atolón de Wake, situada en medio del Océano Pacífico. Una guarnición compuesta por unos centenares de Marines se defendieron heroicamente de un desembarco anfibio japonés muy superior en número y poder ofensivo.

Preliminares[editar]

La Armada de los Estados Unidos contaba con una base en la isla de Wake desde enero de 1941, aunque pobremente defendida. La creciente situación de hostilidad en el Pacífico llevó al almirante Kimmel a reforzar las defensas de Wake a mediados de agosto. Kimmel suponía fundadamente que Wake sería uno de los primeros objetivos de Japón.

En la base residían 68 efectivos de la Marina y 1221 trabajadores civiles de la compañía Morrison-Knudsen, encargados de construir desde principios de año una base militar en lo que había sido una pista de emergencia de la aerolínea Panagra (Panamerican Airlines). Se preveía la instalación de una estación de radar, alambrado de las playas e instalación de minas antipersonales, el refuerzo del grupo aéreo y más artillería costera. El 19 de noviembre, se estableció la primera guarnición militar permanente en la isla, compuesta de un destacamento del 1.er Batallón de Defensa de Marines[3] que contabilizaba un total de 450 efectivos,[4] bajo las órdenes del mayor James P.S. Devereux. También se mejoró la potencia de fuego de la base, dotando a los marines de seis baterías costeras de 125 mm del calibre 51 (procedentes de un acorazado desguazado); doce cañones antiaéreos de 76 mm (con tan solo un director antiaéreo operativo); dieciocho ametralladoras pesadas M2 Browning y treinta ametralladoras pesadas, medias y ligeras de 7.62 mm. El 28 de noviembre, el capitán de fragata Winfield S. Cunningham aterrizó en Wake para tomar el mando de las fuerzas estadounidenses en la isla, con apenas diez días para examinar las defensas y la guarnición de la isla. Apenas unos días después, el 2 de diciembre, y ante la situación de guerra inminente, la base recibiría un anhelado apoyo aéreo con la llegada de 12 F4F Wildcats y 13 pilotos del escuadrón VMF-211 al mando del comandante Paul S. Putnam, provenientes del portaaviones USS Enterprise.

crucero japonés Yubari.

El almirante Kimmel había empezado a reforzar las defensas de la isla Wake a mediados de agosto de 1941, para ello, había hecho desembarcar 400 marines, para habilitar la base, no obstante, solo recién el 2 de diciembre de ese año llegaron doce aviones Grumman Wildcat provenientes del portaaviones, USS Enterprise lo que elevó la dotación aumentó a 449 efectivos.[5] En ese lugar, los 450 Marines al mando del comandante James Deveraux junto a trabajadores civiles de la empresa Morrison-Knudsen, construían desde enero de 1941 una base militar en lo que había sido una pista de emergencia de la aerolínea Panagra (Panamerican Airlines). Se esperaba además una instalación de radar desde Pearl Harbor.

El 3 de diciembre, una formación naval de destructores, lanchas y transportes al mando del contralmirante Kajioka cuya insignia se enarbolaba en el crucero Yubari fondeaba en la laguna de Kwajalein con vistas a tomar el atolón de Wake. El poder ofensivo relativamente exiguo de las fuerzas de Kajioka reflejaba que el mando japonés suponía una fácil victoria nipona.

El destructor Hayate

Desarrollo de las operaciones[editar]

Ataque aéreo[editar]

El 8 de diciembre de 1941, 5 horas después del ataque a Pearl Harbour,hacía el mediodía en medio de un aguacero, 36 bombarderos medios Mitsubishi G3M, Nell, de la 24.ª Escuadrilla de bombardeo, provenientes de bases en las Islas Marshall atacaron la isla Wake, destruyendo parte de la pista y 7 de los 12 cazas Grumman F4F Wildcat, Los cinco cazas restantes lograron despegar en busca de los bombarderos, pero no lograron entablar contacto debido a la escasa visibilidad.

Todos los emplazamientos defensivos de la guarnición fueron dejados intactos por el ataque, que se concentró en los aviones. La incursión causó 23 muertos (3 de ellos, pilotos) y 11 heridos, además de la muerte de 10 civiles chamorros, trabajadores de Pan-American. El 9 de diciembre, casi a la misma hora se registró un nuevo ataque casi calcado al primero, pero esta vez, los 4 Wildcat supervivientes lograron despegar a tiempo y causaron un derribo, sumado a otro aparato japonés derribado por fuego antiaéreo, por la pérdida de dos aparatos. Ese mismo día, y tras recibir informes del Alto Mando que decían que las defensas de la isla estaban anuladas, el contraalmirante Sadamichi Kajioka ordenó el inicio de la invasión anfibia. El 9 de diciembre, Kajioka zarpó rumbo a Wake.

Primer intento[editar]

La fuerza de invasión de Wake, que había llegado a las inmediaciones de Wake el 10 de diciembre, apareció en el horizonte a primeras horas de la mañana del 11. Pronto comenzó el cañoneo de ablandamiento previo al desembarco que duró unos 45 minutos. Deveraux ordenó no responder el fuego a la espera de que los transportes esten dentro del rango para sus cañones de 127 mm. El comandante Kajioka al ver que no había respuesta enemiga supuso que el enemigo estaba sin poder defensivo, cometió un error táctico de confianza al acercar imprudentemente las naves de desembarco, creyendo que la guarnición estaba diezmada.

En cuanto el grueso de la flota de desembarco japonesa entró dentro del rango de alcance de las baterías costeras, estas abrieron fuego. El crucero ligero Yubari, buque insignia de Kajioka fue alcanzado por dos impactos en la línea de flotación y una oportuna columna de humo lanzada de un destructor evitó el desmantelamiento y hundimiento del navío.

La Batería L, situado en el islote de Peale, logró dos impactos directos en los pañoles de munición del Hayate desde unos 3700 metros, que hicieron saltar por los aires al destructor, hundiéndose sin supervivientes en unos dos minutos, siendo el primer buque de guerra japonés hundido en la Segunda Guerra Mundial.

Kajioka tuvo que postergar el desembarco y dio la orden de retirada dirigiéndose a Kwajalein, solicitando refuerzos a la flota de Chuichi Nagumo, que venía de regreso desde Pearl Harbor.

Los dos F4F Wildcat sobrevivientes comandados por el capitán Henry T. Elrod lograron alcanzar a 48 km al suroeste de la isla y hundir al destructor Kisaragi. Una bomba alcanzó la popa del destructor, donde se almacenaban las cargas de profundidad, provocando una enorme explosión que lo hundió casi inmediatamente y también sin supervivientes de los 150 hombres que lo tripulaban.

Nagumo destinó el 2.º Escuadrón de portaaviones del contraalmirante Tamon Yamaguchi, compuesto por el Hiryu y el Soryu, para silenciar las defensas de la isla y apoyar un segundo intento de invasión.

Operación de rescate[editar]

Pese al éxito inicial en la defensa de Wake, las fuerzas de Cunningham se encontraban totalmente aisladas, sin suministros y sometidas a constantes ataques aéreos japoneses. La Marina estadounidense organizó una operación de rescate a cargo de la Task Force 11 del almirante Frank Fletcher y con el apoyo de la Task Force 14, del almirante Wilson Brown. La osada maniobra consistía en una acción combinada; la TF 11 llevaría a cabo un ataque de distracción a las Islas Marshall mientras la TF 14 se dirigía al rescate de Wake con munición, equipo, el escuadrón de cazas F2A-3 Buffalo VMF-221 y el 4.º Batallón de Defensa de Marines. Sin embargo, y tras recibir información de la presencia en las cercanías de Wake de dos portaaviones japoneses, el vicealmirante William S. Pye, Comandante en Jefe en funciones de la Flota estadounidense del Pacífico, canceló la misión y ordenó el regreso a Pearl Harbour de la TF 14.

Segundo intento[editar]

Las patrulleras japonesas 32 y 33 destruidas por fuego norteamericano
Civiles capturados en Wake por japoneses son obligados a trabajos forzados (1941)

El segundo asalto japonés sobre la guarnición estadounidense en Wake llegó el día 23 de diciembre, compuesto principalmente por los mismos barcos que en el primer intento, pero con una dotación extras de 1500 efectivos de la SNLF. El desembarco comenzó a las 02:35, tras un bombardeo preliminar, y tras una feroz oposición en tierra cayó ante las Fuerzas Especiales de Desembarco Japonesas el mismo día del 23 de diciembre de 1941, no sin antes conseguir que los patrulleros 32 y 33 y quedasen encallados y destruidos por el fuego de las baterías costeras.

Víctimas[editar]

Los Marines tuvieron 47 muertos y 2 desaparecidos durante los 15 días de cerco, mientras que 3 efectivos de la Marina y al menos 20 civiles murieron durante los ataques. Las bajas japonesas se cifran entra los 700-900 muertos y al menos 300 heridos, además de dos destructores, dos transportes y 8 aviones. Los japoneses capturaron a todos los supervivientes de la isla, la gran mayoría civiles. Los prisioneros fueron obligados a trabajos forzados en el aeródromo de la isla. Japón no construyó ni utilizó este emplazamiento durante el resto de la guerra, solo se limitó a aprovisionarlos por medio de submarinos.

Consecuencias[editar]

Como dato anecdótico este día coincidió con la retirada del general Douglas MacArthur desde Manila a Bataan. Los japoneses capturaron a los hombres restantes de la isla (en su mayor parte empleados civiles de la Morrison-Knudsen Company). La historia de estos hombres fue conmemorada en la película de 1942, Wake Island. Una condecoración militar especial, el Emblema de la Isla Wake también fue creada para honrar a quienes pelearon defendiendo la isla. Durante el transcurso de la guerra, EE.UU. consideró la reconquista de Wake como irrelevante y fue esporádicamente bombardeada, pero nunca en masa. También se hizo efectivo un bloqueo submarino.

El 5 de octubre de 1943, el USS Yorktown se acercó a la isla con el único objetivo de debilitar la posición japonesa. El comandante japonés a cargo, Shigematsu Sakibara creyó que se realizaría un desembarco estadounidense y como represalia se apresuró la ejecución de 98 trabajadores civiles estadounidenses.

La isla fue reconquistada por EE.UU en 1945, tras rendirse la guarnición japonesa tras el fin de la guerra, el 4 de septiembre de 1945. Shigematsu Sakibara fue condenado a muerte por crímenes de guerra.

Referencias[editar]

  1. a b c ibiblio.org (ed.): . Consultado el 16 de febrero de 2011.
  2. El personal naval y aéreo no se incluye
  3. 1st Marine Defense Battalion
  4. Solo 449 marines participaron en la batalla, debido a que el mayor Walter Baylor dejó Wake el 20 de noviembre para presentar en Pearl Harbour informes oficiales.
  5. Así fue la Segunda Guerra Mundial,fascículo 30, página 330