Firn

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Toma de muestras en la superficie de un glaciar. La densidad del firn aumenta a partir que se desciende de las capas de nieve superficial hacia el hielo glacial azul.
Campo de firn en la superficie del Säuleck, Hohe Tauern.

Firn o nieve firn (del dialecto suizo-alemán: "del año pasado") es una cubierta helada que se encuentra en un estado intermedio entre la nieve y el hielo conformada por nieve parcialmente compactada que ha quedado de inviernos pasados y se ha recristalizado hasta formar una substancia más densa que la nieve fresca. El firn posee el aspecto de azúcar húmeda, y posee una dureza que hace que sea muy difícil de trabajar con una pala. En general, su densidad es superior a 550 kg/m³ y a menudo se lo encuentra debajo de la nieve que se acumula en la cabeza de un glaciar.

Los copos de nieve son comprimidos por el peso de la masa de nieve que los cubre. Los cristales individuales que poseen una temperatura cercana a la de fusión son semilíquidos, permitiendo se deslicen sobre sus planos cristalinos y rellenen los espacios entre ellos, aumentando así la densidad del hielo. Donde los cristales se tocan, los mismos quedan pegados entre sí, empujando el aire hacia la superficie o atrapándolo en burbujas.

Durante los meses de verano, la metamorfosis de los cristales puede ocurrir más rápidamente a raíz del percolado del agua entre los cristales. Hacia el final del verano el resultado es que se ha formado firn.

La altitud mínima a la cual se acumula firn en un glaciar se llama el límite del firn, línea del firn o línea de nieve.

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