La excepción confirma la regla

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«La excepción confirma la regla» es una expresión hecha por los sabios de la antigüedad cuyo significado es que la existencia de las excepciones en las normas, leyes y o verdades generales, no contradicen la veracidad de la bondad de dichas afirmaciones. Algunos ejemplos aclaratorios de lo mencionado es, cuando decimos por ejemplo que la vacuna es buena para la protección y la salud de los niños y la excepción que contradice esta afirmación es la existencia desafortunada de algún caso donde la vacuna causa la muerte de algún niño, o cuando decimos una verdad reconocida por todos que los maestros son imprescindibles para el buen desarrollo de los niños, la excepción que contradice esta afirmación es la existencia de algún maestro que haya abusado de sus alumnos o cuando decimos que el corazón se encuentra en la cavidad derecha del pecho, la excepción que contradice esta afirmación es la existencia de algunas personas que su corazón se encuentra en la cavidad derecha de su pecho o cuando decimos tal medicamento cura tal enfermedad, la excepción que contradice esta afirmación es cuando no se consigue curar a alguno de estos enfermos. En consecuencia, como en casi la totalidad de las verdades generales existen excepciones que lo contradicen, la ciencia ha llegado a la conclusión que, para poder beneficiarnos de las bondades generales, debemos de aceptar que las excepciones son algo natural que existen y que de ninguna manera deberían de ser considerados como causa de rechazo de una ley general. Por ello cuando nos encontramos con alguna excepción que contradice la norma, decimos la excepción confirma la regla, es decir que esa excepción no contradice la validez de lo afirmado.   

«La excepción pone a prueba la regla» es una frase que a menudo se emplea de forma errónea en español. Su uso más común es refutar de forma poco seria los ejemplos que contradicen una afirmación excesivamente amplia («Juan siempre llega tarde». «Eso no es cierto, ayer llegó a tiempo». «Claro, la excepción confirma la regla»).

Una posible mejor forma de expresar esta frase sería «La excepción refina/amplía/modifica la regla». Esta forma de expresar esta frase es más precisa, porque se da a entender que hubo un error en la generalización. Es decir, en términos formales, la primera regla formulada es falsa debido a una excepción. Al mismo tiempo, dicha regla no es del todo incorrecta puesto que la excepción no descarta, invalida o desecha la regla, sino que la completa y amplía haciéndola más precisa. La idea detrás de esta expresión es que partiendo de excepciones es más fácil encontrar una formulación general. Es decir, encontrando las excepciones se puede verificar rápidamente las reglas generales. La mala interpretación en el lenguaje español ha llevado a esta frase a comunicar lo contrario. Es decir, que la excepción sirve para hacer más fuertes las reglas. Algo que está fuera de toda lógica formal.

Existen dos significados atribuidos a la palabra «confirma» en esta frase:

  • «prueba» o «demuestra» (este es el significado con el que se utiliza habitualmente)
  • «verifica» o «pone a prueba»

La frase en latín de la que deriva es «Exceptio probat regulam in casibus non exceptis», es decir, «la excepción confirma la regla en los casos no exceptuados». Se trata de un principio jurídico medieval, expresado en latín por ser la lengua culta de la época, cuyo significado es «si existe una excepción, debe existir una regla para la que se aplica dicha excepción». Se aprecia que el verbo probat tiene el significado de «demuestra la existencia» (y no «demuestra la corrección») de la regla mencionada.

Por ejemplo, una señal de tráfico con el texto «Prohibido aparcar los domingos» (la excepción) implica que se puede aparcar el resto de la semana (la regla), siempre y cuando sea la única regla presente. De ahí la idea de que no basta una excepción cualquiera, el hilo conducente es que determinado el conjunto de excepción la nueva regla es confirmada.

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