Willys-Overland Motors

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Willys-Overland Motors
Willys-knight.svg
Otros nombres Willys Motors Corp.
Tipo Sociedad anónima
Industria industria automotriz
Género Automóviles
Forma legal empresa privada
Fundación 1908
Fundador(es) John North Willys
Disolución 1963
Sede Bandera de Estados Unidos Toledo, Estado de Ohio
Área de operación Estados Unidos
República Federativa del Brasil
Marcas Willys, Overland, Stearn, Whippet
Servicios Automóviles
Utilitarios
Cronología
Overland Automotive Willys-Overland Motors Kaiser Jeep Corp.

Willys-Overland Motors, conocida también simplemente como Willys, fue un fabricante estadounidense especializado en la industria automotriz. Fue fundada en el año 1908 por el industrial John Willys y cobró relevancia a nivel mundial por haber sido productora del vehículo todoterreno conocido como Jeep, el cual fue homologado por el Ejército de los Estados Unidos para su implementación en el frente de batalla, durante la Segunda Guerra Mundial. Si bien se acredita que el primer prototipo de este último vehículo fue producido por la firma American Bantam,[1]​ una serie de deficiencias de este modelo permitieron una nueva apertura de licitación, en la cual el prototipo Willys MB obtuvo la aprobación, siendo considerado como la versión definitiva del mismo al presentar un impulsor más potente.[2]

Durante la década del '10 (en el que se incluyó el período de la Primera Guerra Mundial), supo ser el segundo productor de automóviles de los Estados Unidos por detrás de la Ford Motor Company, sin embargo, la Gran Depresión del '29 provocó una abrupta merma que puso en peligro sus actividades. Esta situación fue la que dejó a Willys en inferioridad de condiciones al momento de presentar su revolucionario invento, del cual tuvo que ceder su licencia de producción a Ford para asegurar la normal provisión de material para las tropas en combate.[3]

La producción de Willys se reestableció durante la posguerra, centrando sus esfuerzos en la producción de su Jeep pero orientándola hacia el público. A su vez, en 1953 estableció su primera filial por fuera de los Estados Unidos al crear la Willys-Overland do Brasil, subsidiaria que terminaría cerrando sus puertas en 1967 al ser adquirida por la filial local de Ford. Meses después, Willys fue absorbida por la Kaiser Motors pasando a denominarse Willys Motors Company. Tras esta adquisición, Kaiser decide reorganizarse en 1963 pasando a llamar a la compañía como Kaiser Jeep Corporation, convirtiendo al mismo tiempo al término Jeep en una nueva marca de vehículos en reemplazo de la legendaria Willys. De esta manera, la producción de esta marca finalizó en los Estados Unidos, siendo sustituída por la actual Jeep.

Más allá de esto, la marca continuó siendo producida en Brasil donde la marca Willys-Overland se mantuvo hasta 1967 cuando se produjo la fusión con la Ford Motor do Brasil, quien continuó produciendo coches bajo la marca Willys hasta el año 1984.

Historia[editar]

Inicios[editar]

Overland 38 Roadster de 1910. Uno de los primeros modelos producidos por la compañía.
Willys-Knight 20, modelo 1922.

Durante la década de 1900, el comerciante estadounidense John North Willys montó un comercio minorista de automóviles en la localidad de Elmira, Nueva York, donde se dedicó a la venta y representación oficial de la división Overland Automotive de la Standard Wheel Company. Sin embargo, los continuos problemas en el abastecimiento de suministros lo llevaron a tomar la decisión de adquirir esta compañía, hecho que se terminó concretando en el año 1908. Tras haber adquirido esta empresa, Willys la reestructuró y en 1912 pasó a denominarla Willys-Overland Motors, iniciando una nueva etapa en la industria automotriz. El crecimiento de Willys-Overland fue tal, que en 1913 adquirió una licencia para producir motores desarrollados por Charles Knight, con sistema de válvulas de camisa, lo que permitió el inicio de la producción de una serie de automóviles que fueron conocidos como Willys-Knight. La expansión de Willys incluyó la compra en de la Electric Autolite Company en 1914. Previamente, se había hecho con las acciones de la Marion Motor Car Company en 1909 y un predio perteneciente a la quebrada firma Pope Motor Car Company, en la localidad de Toledo, Ohio. Allí, Willys trasladó toda la producción de sus vehículos levantando una importante fábrica, mientras que en 1912 terminó por tomar la decisión de renovar el nombre de su empresa por el de Willys-Overland Motors Company. Las acciones de esta nueva compañía se amplificaron con la llegada de la firma Ewards Motor Company en 1913, la Russell Motor Car Company de Toronto, Canadá en 1916 y la New Process Gear en 1917. Esto último, le permitió a Willys convertir a su empresa en la Willys-Overland Corporation. La lista de compras se agrandó en 1919, al ser adquirida una planta en Elizabeth (Nueva Jersey) que perteneció a la Duesenberg Motors Company. Durante esta primera etapa de producción, la nueva Willys-Overland alcanzó la segunda posición como productora de vehículos de los Estados Unidos, siendo apenas superada por la Ford Motor Company, entre los años 1912 y 1918.

A mediados de la década del '20, Willys-Overland adquirió una nueva compañía al hacerse con las acciones de la F. B. Stearns and Company continuando con la producción de los modelos de lujo Stearns, a los que se los equipó con los impulsores Knight, dando origen a la gama Stearns-Knight. A su vez, fue levantada una nueva planta en Indianápolis a donde debía trasladarse toda la producción de la planta de Elizabeth, destinandose una parte de la misma para la producción del Willys Six, sin embargo, la depresión de 1920 producida por la posguerra puso en jaque las acciones de Willys-Overland. Los bancos asumieron el control de la Willys, quienes a su vez contrataron al empresario Walter Percy Chrysler para sanear la situación. Una de las primeras medidas tomadas, fue la suspensión de la producción justamente del Willys Six, del cual se lo consideraba como un verdadero fracaso industrial. Sin embargo, su base fue tomada por el propio Chrysler para desarrollar un prototipo al cual llamó Chrysler Six. Para ello, contó con un equipo de ingenieros conformado por los ingenieros Frederick Morrell Zeder , Owen Ray Skelton y Carl Breer, quienes provenían de la Studebaker donde fueron conocidos como "The Three Musketeers" (Los tres mosqueteros).[4]

Sin embargo, la situación se complicó al descubrirse que los fondos que se habían reservado para pagarle a Chrysler por su colaboración en la empresa fueron dilapidados por la sucursal de Willys en Toledo, lo que provocó la suspensión del proyecto Chrysler Six. Chrysler abandonó su puesto en la Willys en 1922.[5][6]​ La necesidad de obtener divisas para salvaguardar la empresa, provocó que tanto la planta de Elizabeth como el prototipo Chrysler sean vendidos a William C. Durant, quien sobre su base desarrolló el automóvil Flint.[7][8][9][10]​ A su vez, la planta de Elizabeth fue destinada para la producción de modelos de la marca de bajo costo Star.

Tras su salida de Willys, Walter Chrysler y sus tres ingenieros se mudaron más tarde a la Maxwell-Chalmers donde continuaron su trabajo hasta finalmente lanzar la versión definitiva del Chrysler Six en enero de 1924.[11]​ Las sumas obtenidas por Chrysler a partir de la venta de su nuevo automóvil, le permitieron finalmente adquirir en 1925 la totalidad de la Maxwell-Chalmers, constituyendo sobre su base la Chrysler Corporation.

Durante la Gran Depresión[editar]

Willys-Whippet de 1928

En 1926, Willys presenta una nueva gama de automóviles a los cuales denomina como Willys Whippet. Estos modelos eran coches pequeños y de bajo costo y fueron presentados para dar reemplazo a la linea Overland Automotive, que de esta forma desaparecía definitivamente como marca del mercado automotor. Sin embargo, la producción de esta y de otras marcas nucleadas a la Willys prontamente se vieron afectadas por efectos de la Gran Depresión de los años 1930. La principales marcas de Willys tuvieron que ser eliminadas, tales los casos de los Stearns-Knight cuya marca fue liquidada en 1929 y sustituida por los modelos Willys Six y Eight, mientras que los Whippet fueron producidos hasta el año 1931. Finalmente, la linea Willys-Knight fue cancelada en 1933. Un año antes, en 1932, Ward M. Canaday, quien venía haciendo publicidad para la compañía desde 1916 antes de convertirse en un empleado a tiempo completo, asumió el cargo de presidente y ayudó a guiar a la compañía a través de su etapa administrativa judicial.[12]

En ese tiempo, Willys decidió reiniciar sus tableros para comenzar con la proyección de dos nuevos modelos, un 4 cilindros que fue denominado Willys 77 y un 6 cilindros llamado Willys 99, pero debido a que la empresa se encontraba nuevamente al borde de la bancarrota, solo el 77 entró en producción. Fue así que para paliar la situación, se comenzó con una reorganización masiva que incluyó la venta de su filial canadiense que se encontraba financieramente débil. De esta forma, solamente la planta principal de ensamblaje y algunas fábricas más pequeñas seguían siendo propiedad de Willys-Overland, mientras que el resto de los activos fueron vendidos a una nueva sociedad que rentó algunas de esas propiedades a la propia Willys. La reorganización incluyó un recambio en la razón social de la firma, que en 1936 pasó de denominarse Willys-Overland Motor Company a Willys-Overland Motors.

En 1937 Willys rediseñó el modelo de 4 cilindros, al cual proveyó de un carrozado semirrevestido con parabrisas inclinado, faros integrados a los guardabarros y una capota redondeada de una pieza, con bisagras transversales en la parte trasera. En 1939, el Model 39 también recibió actualizaciones al presentar frenos hidráulicos Lockheed, un aumento de dos pulgadas en su distancia entre ejes y un motor mejorado de 4 cilindros y 134 pulgadas cúbicas, con una potencia aumentada de 48 a 61 HP.[13]​ El Model 39 fue comercializado bajo la marca Overland y como Willys-Overland, pero no bajo la marca Willys.[14]

A pesar del duro golpe que significó la depresión del '29, Willys consiguió sin embargo aumentar su capacidad productiva al levantar una nueva planta, la cual se ubicó en lo que hoy es conocido como el 6201 de la Randolph Street, en Commerce City, California. Esta fábrica produjo automóviles hasta la llegada de la Segunda Guerra Mundial, siendo redireccionada su producción a la construcción y ensamblaje de aviones para la división Hudson Bombers. Finalizada la guerra, la fábrica retomó su antigua tarea de producción de automóviles, siendo años más tarde una de las dos plazas donde se produjeron los primeros Jeep CJ2A, como así también se produjo en la misma los primeros Aero-Willys. Finalmente, esta fábrica fue desactivada en 1954, mientras que en el sitio donde se levantaba la misma esta actualmente ocupado por el Centro de Distribución de Prologis Eaves.[15]

La Segunda Guerra Mundial. El nacimiento de una leyenda[editar]

Período de posguerra[editar]

Década del '50, la venta a Kaiser y el final[editar]

Willys en Brasil[editar]

Referencias[editar]

  1. Borth, Christy (1945). Masters of Mass Production. Indianapolis, IN: Bobbs-Merrill. pp. 220-1. 
  2. Denfeld, D.; Fry, M. (1973). Indestructible Jeep. Ballantine Books. pp. 31-6, 41, 46. ISBN 9780345236210. 
  3. Hartwell, Dickson (December 1960). «The Mighty Jeep». American Heritage Magazine 12 (1). Consultado el 12 April 2015. 
  4. Naldrett, Alan (2016). Lost Car Companies of Detroit. The History Press. p. 68. ISBN 9781467118736. Consultado el 21 April 2017. 
  5. Breer y Yanik, 1995, p. 70.
  6. Curcio, 2001, pp. 281,282.
  7. Weiss, 2003, p. 122.
  8. Breer y Yanik, 1995, pp. 71,72.
  9. Kulchycki, T.L. (2000–2007). «The Flint Catalog». Archivado desde el original el 21 January 2013. Consultado el 13 December 2012. 
  10. «Durant to Produce Modified Chrysler». Automobile Topics 66 (11): 953. July 29, 1922. Consultado el 2017-05-13. 
  11. Kimes, Beverly Rae; Clark, Jr., Henry A. (1996). «Chrysler». Standard Catalog of American Cars 1805-1942 (3 edición). Krause Publications. p. 306. ISBN 0-87341-428-4. Consultado el 21 April 2017. 
  12. Floyd, Barbara (2016). Legendary Locals of Toledo. The History Press. ISBN 978-1-4671-0179-0. Consultado el 21 April 2017. 
  13. Odin, L.C. World in Motion 1939 – The whole of the year's automobile production. Belvedere Publishing, 2015. ASIN: B00ZLN91ZG.
  14. MCG Car Spotter’s Guide to the 1937 to 1942 Willys, www.macsmotorcitygarage.com
  15. 1948 diagram showing Willys–Overland factory location

Enlaces externos[editar]