Strelley Pool

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Un fósil se define como cualquier evidencia de vida antigua, y en general, cuanto más atrás en el registro fósil se mire, menos fósiles encontrará se parecerán a usted. Los gatos sableoth que vivieron hace un millón de años tenían incisivos del tamaño de cuchillos de carne, pero eran similares a muchos grandes felinos vivos en la actualidad. Algunos dinosaurios saurópodos que vivieron hace 200 millones de años tenían pequeñas cabezas encaramadas en largos cuellos unidos a cuerpos del tamaño de pequeños edificios, pero aún eran vertebrados. Los escorpiones de agua que vivieron hace 300 millones de años eran gigantes de 5 pies, aunque todavía tenían exoesqueletos duros y dos ojos. En el Período Cámbrico, hace aproximadamente 550 a 505 millones de años, la vida parecía aún más extraña. Opabinia lucía cinco ojos y una extensión similar al vacío en su hocico. Muchos paleontólogos piensanHallucigenia fue nombrado apropiadamente. Volviendo más atrás en el registro fósil, hace unos pocos miles de millones de años, los paleontólogos a veces luchan por saber si están buscando restos de organismos vivos o simplemente el resultado de procesos químicos o físicos inanimados.

Un lugar que puede ayudar a los paleontólogos a responder sus preguntas sobre la vida más temprana en la Tierra es la formación rocosa Strelley Pool Chert en la región de Pilbara en el oeste de Australia. Esta imagen es un compuesto de imágenes adquiridas por el satélite Landsat-7 el 19 de mayo de 2000 (en el norte) y el 23 de junio de 2001 (en el sur). La región de Pilbara ve temperaturas cálidas y poca lluvia, y su terreno es accidentado, como lo demuestran los numerosos pliegues y las redes de colinas que serpentean por la zona. El canal de Shaw River corre por el medio de la imagen. La formación rocosa Strelley Pool Chert aparece cerca de la parte inferior de la imagen, en el lado este del río.

Las rocas del Strelley Pool Chert preservan un ambiente que existió hace 3,43 billones de años, incluyendo varios tipos de fósiles llamados estromatolitos. Los paleontólogos y geólogos concluyen que esta área se sumergió una vez bajo el océano y formó un área bastante plana, tal vez el suelo de un océano poco profundo. Como esta región ahora árida estuvo una vez bajo el agua, los microbios formadores de estromatolitos habrían prosperado en un mar poco profundo donde el agua los mantenía húmedos, pero los rayos del Sol aún podrían penetrar y alimentar la fotosíntesis.

Los estromatolitos se han definido tradicionalmente como restos de antiguas formas de vida -matas microbianas que se mezclaban con barro y formaban estructuras similares a rocas- y esta interpretación se ve reforzada por la existencia de estromatolitos modernos que ahora viven a lo largo de la costa de Australia Occidental. Sin embargo, los fósiles de los microbios reales rara vez se conservan, y los estudios con modelos computarizados han sugerido que los sedimentos podrían acumularse de forma similar a los estromatolitos sin la ayuda de ningún ser vivo. En otras palabras, estos estudios plantearon preguntas sobre si los estromatolitos son fósiles reales. Una naturaleza 2006papel, sin embargo, agregó peso a la interpretación microbiana. El documento describió varios tipos diferentes de estromatolitos en Strelley Pool Chert, como grandes cúpulas, conos grandes, conos pequeños, ondas e incluso formas que parecen cartones de huevos gigantes. Los autores del artículo argumentaron que la diversidad de estromatolitos encontrados allí es demasiado compleja para derivar puramente de procesos sedimentarios. Aunque muchos investigadores esperaban que continuara el debate sobre la naturaleza de los estromatolitos, este trabajo concluyó que los microbios habrían sido necesarios para construir formas tan variadas.

Como los estromatolitos pueden ser el resultado de algunas de las primeras etapas de la vida en la Tierra, la NASA estudia estas antiguas rocas en busca de pistas sobre la vida en otros planetas. En 2006, la NASA colaboró ​​con Passport to Knowledge y la Universidad de Macquarie en Sydney, Australia, para llevar a los estudiantes en un viaje de campo virtual visitando antiguos estromatolitos en el oeste de Australia.

Otras lecturas:

  • Allwood, AC, Walter, MR, Kamber, BS, Marshall, CP, y Burch, IW (2006). Arrecife de estromatolita de la era Arqueana temprana de Australia. Nature, 441, 714-718.
  • Awramki, SM (2006). Respeto por los estromatolitos. Nature, 441, 700-701.
  • Johnson, K., y Stucky, R. (1995). Viaje prehistórico: una historia de la vida en la tierraBoulder: Roberts Rinehart Publishers.
  • Stokstad, E. (2006). El "arrecife" antiguo provoca un debate sobre los primeros signos de vida en las rocas australianas. Science, 312, 1457.
  • Pilbara a Marte: ¿Estamos solos? Consultado el 16 de junio de 2006.

Imagen de la NASA creada por Jesse Allen, Earth Observatory, utilizando datos obtenidos de la Global Land Cover Facility de la Universidad de Maryland .