Pléyades (astronomía)

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Pléyades
Pleiades large.jpg
Imagen compuesta en color de las Pléyades del Digitized Sky Survey.
Datos de observación
(Época J2000.0)
Tipo Cúmulo abierto
Ascensión recta 03h 47,10m
Declinación +24° 07′ 32
Distancia 443 al
Magnitud aparente (V) +1,6
Tamaño aparente (V) 110.0 minutos de arco
Constelación Taurus
Características físicas
Radio 6 al
Número de estrellas entre 500 y 1000
Magnitud absoluta (V) -
Otras características -
Otras designaciones
M45
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En astronomía, las Pléyades, o Siete Hermanas (Messier 45 o M45), es un cúmulo estelar abierto que contiene estrellas calientes de tipo espectral B de mediana edad ubicadas en la constelación Tauro. Está entre uno de los cúmulos estelares más cercanos a la Tierra y es el cúmulo mejor visible a simple vista en el cielo nocturno. Las Pléyades alberga un prominente lugar en la mitología antigua, así como una diversidad de significados en diferentes culturas y tradiciones.

El cúmulo está dominado por estrellas calientes extremadamente azules y luminosas que se han formado en los últimos 100 millones de años. El polvo que forma una débil nebulosidad de reflexión alrededor de las estrellas más brillantes se pensó en un principio que provenía de una disgregación de la propia formación del cúmulo (de ahí el nombre alternativo para Nebulosa Maia en vez de estrella Maia), pero ahora se sabe que es una nube de polvo no relacionada en el medio interestelar, a través de la cual las estrellas están pasando actualmente. Simulaciones por ordenador han mostrado que las Pléyades se formaron probablemente a partir de una configuración compacta que se asemeja a la Nebulosa de Orión. Los astrónomos estiman que el grupo va a sobrevivir aproximadamente durante otros 250 millones de años, tiempo después del cual se dispersará debido a las interacciones gravitacionales con su vecindario galáctico.

Distancia[editar]

La distancia al cúmulo ha sido estimada por muchos métodos, pues es un paso importante en la calibración de las distancias en el universo. El conocimiento exacto de la distancia a las Pléyades permite a los astrónomos trazar un diagrama de Hertzsprung-Russell, para estimar la distancia a otros cúmulos desconocidos. Otros métodos pueden entonces extender la escala de distancia, de cúmulos abiertos a galaxias y posteriormente a cúmulos de galaxias, permitiendo construir una escala cósmica de distancias.

Los resultados anteriores al lanzamiento del satélite Hipparcos encontraron que las Pléyades estaban aproximadamente a unos 135 pársec (440 años luz) de la Tierra. Hipparcos causó consternación entre los astrónomos al encontrar una distancia de solamente 118 pársec (384,7 años luz) midiendo la paralaje de algunas estrellas del cúmulo, una técnica que debe indicar los resultados más directos y exactos. Trabajos más recientes han encontrado que la distancia calculada por Hipparcos era errónea, si bien se desconoce la causa de este error. La distancia específica de las Pléyades todavía se desconoce, pero actualmente se piensa que la verdadera distancia es mayor que 135 pársec.

Composición[editar]

Las nueve estrellas más brillantes de las Pléyades
Las Pléyades a la derecha a simple vista.
Las Pléyades a la derecha a simple vista.

El cúmulo tiene unos doce años luz de diámetro y contiene un total aproximado de 500 a 1000 estrellas. Está dominado por estrellas azules jóvenes, de las cuales ocho pueden ser observadas a simple vista dependiendo de las condiciones atmosféricas (cielos muy limpios y ausencia de Luna): Taygeta (4.29), Pleione (5.05), Merope (4.14), Maia (3.87), Electra (3.72), Celaeno (5.45), Atlas (3.62) y Alcyone (2.85). Los números entre paréntesis indican su magnitud de brillo aparente.

El orden de sus estrellas más brillantes es parecido al de la Osa Mayor y la Osa Menor, con una masa total estimada en unas 800 masas solares.

El cúmulo está compuesto en una buena parte por enanas marrones —objetos con menos del 8% de la masa solar—, los cuales son demasiado livianos para ser estrellas. Puede que estos objetos constituyan aproximadamente el 25% de la población total del cúmulo, a pesar de que sólo contribuyan al 2% su masa total. También presentes en el cúmulo, están las enanas blancas, las cuales contradicen la edad estimada del cúmulo. Debido a la corta edad del cúmulo, no se espera que las estrellas normales puedan haber evolucionado para convertirse en enanas blancas. Se cree que, en vez de ser estrellas individuales de poca o mediana masa, los progenitores de estas estrellas eran masivas y orbitaban en sistemas binarios. Durante su rápida evolución, la transferencia de masa de la estrella más masiva a su acompañante, pudo haber acelerado su evolución hacia una enana blanca.

Futuro[editar]

Se ha calculado que las Pléyades tienen un futuro de solamente otros 250 millones de años (Kenneth Glyn Jones); para ese entonces, habrán sido separadas como estrellas individuales (o múltiples) a lo largo de su trayectoria.

Bajo condiciones ideales de observación, se pueden apreciar algunas huellas de nebulosidad, y esto se demuestra en fotografías de larga exposición. Es una nebulosa de reflexión, causada por polvo que refleja la luz azul de las estrellas calientes y jóvenes.

Se piensa a menudo que este polvo fue lo que sobró de la formación del cúmulo, pero con una edad cercana a los 100 millones de años —que es generalmente la más aceptada para este cúmulo—, casi todo el polvo originalmente presente habría sido dispersado por la presión de la radiación. Al parecer, el cúmulo está pasando por una región particularmente polvorienta del medio interestelar.

Los estudios demuestran que el polvo responsable de la nebulosidad no está distribuido uniformemente, sino que se concentra principalmente en dos capas a lo largo de la parte que vemos del cúmulo. Estas capas se pudieron haber formado por la desaceleración debida a la presión de la radiación a medida que el polvo se ha ido moviendo hacia las estrellas.[1] Las principales estrellas son, ordenadas por magnitud:

Alcyone, Atlas, Electra, Maia, Merope, Taygeta, Pleione, Celaeno, 21 Tauri (5,75) y 22 Tauri (6,40).

Otros[editar]

Imagen de las Pléyades y la nebulosa NGC 1435.

Menciones literarias[editar]

Las Pléyades son mencionadas en varias escrituras antiguas.

En el Majabhárata[editar]

En el Majabhárata (texto epicorreligioso del siglo III a. C.)[2] se las menciona como las seis[3]  krittikas, que son las ninfas que criaron al dios Kartikeia.

La Ilíada y la Odisea[editar]

La Ilíada y la Odisea de Homero,

El Popol Vuh[editar]

También son mencionadas en el Popol Vuh (el libro sagrado de los mayas) bajo el nombre de Motz, que significa ‘montón’ y que se originaron cuando Zipacná el Soberbio mató a 400 guerreros, cuyas almas fueron tomadas por Gucumatz el Gran Corazón del Cielo y puestas como estrellas en el cielo, creando así las Pléyades.

En Hesíodo[editar]

En la obra Trabajos y días, de Hesiodo, en el proemio al calendario del labrador se menciona (385):

Al surgir las Pléyades descendientes de Atlas,
empieza la siega; y la labranza cuando se ocultan.
Desde ese momento están escondidas cuarenta noches y cuarenta días y de nuevo al completarse el año empiezan a aparecer cuando se afila la hoz.

La Biblia[editar]

Aparecen tres veces en la Biblia (Job 9:9; Job 38:31; y Amós 5:8).

En algunas versiones de la Biblia (Septuaginta), las Pléyades son llamadas Kima; sin embargo la Vulgata incorrectamente identifica ese nombre con la estrella Arturo.[4] [5] [6]

Los mayas[editar]

Los mayas basaron su calendario civil Haab en el ciclo anual de las Pléyades, y creían que era el lugar de origen de su cultura. Son llamadas Tzab-ek o cola de serpiente de cascabel, y también las conocen como las Siete Hermanas.[7]

Los aztecas[editar]

Los aztecas conocían a las Pléyades como Tianquiztli ("el mercado"), esto por la muchedumbre que se formaban antes en los mercados y su semejanza con las estrellas de esta constelación.[8]

Los incas[editar]

De acuerdo a Aveni,[9] la salida heliaca[10] de las Pléyades da inicio al año inca, lo que ocurre de 13 a 15 días antes del solsticio de invierno. Ellos vieron una relación entre el tiempo en que las Pléyades son visibles y el ciclo agrícola anual. De esta manera, uno de los nombres con que designaban al cúmulo era Collca, que significa «depósito de alimentos» en quechua.[11] Las Pléyades están ausentes del cielo nocturno entre el 3 de mayo y 9 de junio, durante un período de 37 días, que coincide con el que media entre la cosecha y la próxima época de siembra en el altiplano.

La observación de la primera aparición de las Pléyades no solo definía el inicio del año inca, sino que también les permitía pronosticar las precipitaciones en la siguiente temporada y, según esto, adelantar o atrasar las siembras.

Los rapanui[editar]

Los rapanui ―pobladores de la isla de Pascua― denominaban «Matariki» a las Pléyades, la que les permitía determinar el inicio del año nuevo y dar comienzo a fiestas y ceremonias, y posiblemente fue clave en la colonización polinésica de la isla al usarse como guía de navegación.

Don Quijote[editar]

En obras más recientes aunque no menos importantes, como Don Quijote de la Mancha, también se hace mención a "las siete cabrillas",[7] concretamente habla de ellas Sancho en el capítulo Capítulo XLI de la Segunda Parte, cuando habla del viaje aéreo que hicieron Don Quijote y él sobre Clavileño:

Y sucedió que íbamos por parte donde están las siete[7] cabrillas, y en Dios y en mi ánima que como yo en mi niñez fui en mi tierra cabrerizo, que así como las vi, me dio una gana de entretenerme con ellas un rato, que si no la cumpliera me parece que reventara.

Descripción europea[editar]

El 4 de marzo de 1769, Charles Messier las incluyó como el n.º 45 en su primera lista de nebulosas y cúmulos de estrellas, que fue publicada en 1771.

Referencias[editar]

  1. Gibson, Steven J.; Nordsieck, Kenneth H. (2003), The Pleiades Reflection Nebula. II. Simple Model Constraints on Dust Properties and Scattering Geometry, The Astrophysical Journal, v.589, p. 362
  2. Majabhárata, libro 13 (Anusasana-parva), sección 86.
  3. Como los indios carecían de telescopios, creían que las Pléyades eran 6: en realidad son más de 1000.
  4. Job 9:9
  5. Amos 5:8
  6. «Pleiades and Orion: two ancient Hebrew words» (Pléyades y Orión: dos antiguas palabras en hebreo’), artículo en inglés en el sitio web Creation.
  7. a b c Como en esa época la ciencia era muy rudimentaria, se creía que las Pléyades eran 7: en realidad son más de 1000.
  8. Gallo, Joaquín; y Anfossi, Agustín (1980): Cosmografía (pág. 300). México: Progreso, 7.ª edición, 1980.
  9. «Ruinas incas en el cerro Mercachas (Chile)», artículo de marzo de 2006 en el sitio chileno de arqueastronomía Juan Crocco Ábalos (Chile).
  10. Aparición de un astro por el horizonte más una hora antes que el Sol.
  11. Galindo, J. (1994): Arqueoastronomía en la América antigua. Publicado en Conacyt (en 1994).

Enlaces externos[editar]