Computadoras de Harvard

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Pickering y sus "Computadoras" parados frente al edificio C en el Harvard College Observatory, 13 de mayo de 1913.

Las Computadoras de Harvard fue un grupo de mujeres que realizó significativos avances en la clasificación de datos astronómicos luego de que Edward Charles Pickering (director del Harvard Observatory desde 1877 hasta 1919[1]​) decidiera contratar a mujeres para procesar datos de estrellas. Entre estas mujeres se encontraban Williamina Fleming, Annie Jump Cannon, Henrietta Swan Leavitt y Antonia Maury. Este grupo de mujeres fue conocido como las Computadoras de Harvard, aunque en aquel entonces la comunidad científica las llamaba despectivamente el "Harén de Pickering".[2][3][4]

Fueron diversos los factores que llevaron a Pickering a tomar la decisión de contratar mujeres en vez de hombres. Entre ellas estaba el hecho de que las mujeres en esa época percibían un salario considerablemente menor que el de un hombre, con lo cual podía contratar varias mujeres con el mismo dinero que contrataría un solo hombre. Esto fue una consideración importante ya que la cantidad de datos astronómicos que necesitaban procesar sobrepasaba las capacidades del observatorio.[5]

La primera contratada fue Williamina Fleming, quien ya trabajaba como sirvienta para Pickering, y tomó su nueva asignación con mucha eficiencia, por lo que Pickering estaba conforme con su trabajo. Cuando el Harvard Observatory recibió en 1886 una generosa donación de la viuda de Henry Draper, Pickering decidió contratar más mujeres para su personal, poniendo a Fleming como la encargada del grupo.[6]

Las Computadoras de Harvard en el trabajo, circa 1890, incluyendo a Henrietta Swan Leavitt (sentada, tercera desde la izquierda), Annie Jump Cannon, Williamina Fleming (de pie en el centro) y Antonia Maury.

Como resultado del trabajo de las Computadoras de Harvard, Pickering publicó en 1890 el primer Catálogo Henry Draper, con más de 10.000 estrellas clasificadas acorde a su espectro. Pickering decidió entonces contratar a Antonia Maury, graduada del Colegio Vassar, para reclasificar algunas de las estrellas. Maury decidió ir más allá, mejorando y rediseñando el sistema de clasificación pero que, finalmente publicado en 1897, fue ignorado por la comunidad científica del momento. Luego de esto, Pickering decidió contratar a Cannon, una graduada del Colegio Wellesley, para clasificar las estrellas del hemisferio sur. Al igual que Maury, Cannon también terminó rediseñando el sistema de clasificación del espectro y desarrolló el Esquema de Clasificación de Harvard, el cual es la base del sistema utilizado actualmente.

Henrietta Swan Leavitt observó que todas las estrellas en la Nubes de Magallanes están a casi la misma distancia que la tierra, lo que la llevó a descubrir la directa relación entre el periodo de las Estrella variable Cefeida y su brillo intrínseco.[7]​ Este descubrimiento llevó al entendimiento moderno del tamaño del universo, y las Cefeidas Variables siguen siendo la herramienta esencial para medir distancias cosmológicas.

Si bien algunas de las mujeres del personal de Pickering estaban graduadas en astronomía, su salario era similar al de un trabajador masculino sin oficio. Ganaban aproximadamente entre 25 y 50 centavos la hora, más que una mujer trabajando en una fábrica, pero menos que una oficinista.[8]

Referencias[editar]

  1. «Pickering's Harem». harvard.edu (en inglés). Consultado el 1 de julio de 2016. 
  2. Larsen, Kristine M. (2007). Cosmology 101. Greenwood Publishing Group. ISBN 0313337314. 
  3. «Harvard's 'Computers': The Women Who Measured the Stars». space.com (en inglés). Consultado el 10 de noviembre de 2016. 
  4. «The Women Who Mapped the Universe And Still Couldn’t Get Any Respect». smithsonianmag.com (en inglés). Consultado el 11 de noviembre de 2016. 
  5. Rossiter, Margaret W. (2006). Women Scientists in America (Volume I). JHU Press. ISBN 0801857112. 
  6. «The 19th century women who catalogued the cosmos». cnet.com (en inglés). Consultado el 1 de julio de 2016. 
  7. Miss Leavitt in Pickering, Edward C. "Periods of 25 Variable Stars in the Small Magellanic Cloud" Harvard College Observatory Circular 173 (1912) 1–3.
  8. Johnson, George (2006). Miss Leavitt's Stars. W. W. Norton & Company, Incorporated. ISBN 0393328562. 

Véase también[editar]