Stephen Sondheim

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Stephen Sondheim
Stephen Sondheim - smoking.JPG
Stephen Sondheim en 1970
Datos generales
Nacimiento 22 de marzo de 1930 (84 años)
Origen Bandera de los Estados Unidos Nueva York, Estados Unidos
Ocupación Compositor, Letrista
Información artística
Otros nombres Stephen Sondheim
Instrumento(s) Piano
Artistas relacionados James Lapine, Hugh Wheeler, George Furth, Harold Prince
Web
Sitio web http://www.sondheim.com/
Ficha Stephen Sondheim en IMDb
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Stephen Sondheim (Stephen Joshua Sondheim: n. Nueva York, 22 de marzo de 1930) es un compositor y letrista estadounidense especializado en el género musical.

Primeros años[editar]

De niño vivió en Manhattan y más tarde en una granja en Pensilvania. Sus padres, Herbert y Janet ("Foxy") Sondheim, se dedicaban a la industria textil. Su madre era diseñadora de vestidos y su padre, el que los producía. Según la biografía Stephen Sondheim: A Life, escrita por Meryle Secrest, la niñez de Stephen fue descuidada y desolada.

Sondheim despierta su interés por el teatro al ver la obra de teatro musical Very Warm for May, cuando tenía nueve años: «La cortina se levantó, revelando un piano», explica Sondheim. «Un mayordomo tomó un trapo y lo limpió, haciendo sonar las teclas. Fue emocionante».[1]

Cuando Stephen tenía diez años, su padre Herbert los abandonó a él y a su madre. Sondheim también tenía una relación dificultosa con ella; por ello el compositor se negó a ir a su funeral, el 15 de septiembre de 1992.

Carrera[editar]

Tutoría bajo Oscar Hammerstein II[editar]

Aproximadamente a los diez años de edad, cerca del tiempo en que sus padres se divorciaron, Sondheim comenzó una amistad con Jimmy Hammerstein, hijo del reconocido Oscar Hammerstein II, quien ocuparía un lugar cercano al de un padre para Sondheim. Hammerstein tuvo una gran influencia en el joven Sondheim, especialmente en lo que se refiere al teatro y a la música. De hecho, asistió al estreno de la obra South Pacific en donde conoció a Harold Prince, quien luego dirigiría varias de las obras de Sondheim.

Durante la secundaria, Sondheim asistió a la George School, una escuela privada de Pensilvania. Allí tuvo la oportunidad de escribir un musical basado en los hechos de la escuela, llamado By George. Sondheim mostró su trabajo a su tutor, pidiéndole que lo evalúe como si no conociese al autor. Hammerstein le dijo que era lo peor que había leído, pero si quería saber por qué, él se lo diría. El resto del día Sondheim y Hammerstein lo ocuparon trabajando sobre el musical. Más tarde, Sondheim diría que «en esa tarde, aprendí mas sobre la escritura de canciones y del teatro musical que lo que la mayoría de la gente aprende en toda su vida».[2]

Hammerstein diseñó una especie de curso para que Sondheim aprendiera como construir un musical. Este entrenamiento se centró en cuatro asignaturas, en donde Sondheim debía escribir: un musical basado en una obra de teatro que él admirase (el cual terminó siendo All That Glitters); un musical basado en una obra de teatro que considere que sea defectuosa* (lo que se transformó en High Tor); un musical basado en una novela existente o en un cuento corto que no haya sido dramatizado previamente (resultando en el musical incompleto Mary Poppins, que no guarda relación alguna con la película o la posterior obra musical); y, por último, un musical original (Climb High).

Ninguna de éstas obras fueron producidas oficialmente. High Tor y Mary Poppins nunca fueron estrenadas porque los poseedores de los derechos se negaron a permitir la realización de los musicales.

En 1950 Sondheim se graduó magna cum laude de la Universidad Williams en Williamstown, Massachusetts, donde fue miembro de la fraternidad Beta Theta Pi. Luego, continuó estudiando composición con el músico Milton Babbitt.

El traslado a Broadway y su trabajo como letrista[editar]

Los siguientes años encontraron a Sondheim viviendo en el comedor de su padre, escribiendo canciones. También pasó un tiempo viviendo en Hollywood, escribiendo para la serie de televisión Topper. A pesar de su gusto por el cine, Sondheim afirma que le desagradan las películas musicales.

En 1954, Sondheim escribió la música y la letra de Saturday Night, aunque el musical nunca fue estrenado en Broadway y se mostraría por primera vez en la producción de 1997 del Teatro Bridewell de Londres. En 1998 Saturday Night recibió una grabación profesional, seguida de una revisión con 2 nuevas canciones. En el 2000 fue estrenada en el Teatro Second Stage del Off-Broadway; y en el 2009 se realizará una nueva puesta en Teatro Jeremyn Street de Londres.

Su gran oportunidad llegó cuando fue llamado para poner letra al musical del que Leonard Bernstein de estaba escribiendo la música, basado en el libreto de Arthur Laurents y que llevaría por título West Side Story. Sondheim había sido presentado a Bernstein, quien había escuchado Saturday Night y quien rápidamente lo contrató para escribir las letras del que sería después un musical mítico. Su estreno en 1957, de la mano de Jerome Robbins en la dirección, estuvo en escena durante 732 funciones.

En 1959, escribió la letra de la comedia musical Gypsy. A Sondheim le hubiera gustado escribir también la música, pero Ethel Merman, la actriz estrella que lo iba a protagonizar, insistió en que necesitaban un compositor más reconocido. Por ello, encargaron la música a Jule Styne. Sondheim pensó en declinar la propuesta, poniendo en duda el figurar solamente como letrista en otro espectáculo, pero Hammerstein le dijo por escrito que trabajar con una estrella como Merman sería una valiosa experiencia. Sondheim trabajó en estrecha colaboración con Arthur Laurents, quien escribía el libreto para crear el espectáculo. Gypsy estuvo en cartel durante 702 representaciones.

Escribió letra y música de A Funny Thing Happened on the Way to the Forum (Golfus de Roma) que se estrenó en 1962. El libreto, escrito por Burt Shevelove y Larry Gelbart se basó en las farsas de Plauto, y la partitura de Sondheim fue muy bien recibida en el momento, pero aunque el espectáculo fue todo un éxito (se mantuvo en escena por 964 representaciones), ganando varios Premios Tony, inclusive el de mejor musical, Sondheim no fue ni siquiera nominado.

Por aquel entonces Sondheim había participado en tres grandes éxitos, pero su siguiente espectáculo fracasó, llegando a tan solo 9 representaciones. Se trató de Anyone Can Whistle y a pesar del fracaso se convirtió más tarde en un musical de culto, además de dar a conocer al mundo de los musicales de Broadway a Angela Lansbury.

Do I Hear a Waltz? (1965), para el que escribió las letras, tuvo música de Richard Rodgers y libreto de Arthur Laurents. Originalmente las letras las iba a escribir Oscar Hammerstein, pero si muerte hizo que tanto Laurents como la hija de Rodgers, Mary Rodgers pidieran a Sondheim hacer el trabajo. Aunque sentía que el libreto no era adecuado para ser musicalizado, Sondheim accedió. El resultado fue tal que, según ha comentado, es el único trabajo del que asegura haberse arrepentido hacer.

The Boy From… de 1966, una parodia de la canción "Garota de Ipanema" ("La chica de Ipanema") fue su siguiente trabajo, aunque lo firmó bajo seudónimo de Esteban Rio Nido en los créditos originales y Nom De Plume en los teatrales.

En 1970 se estrenó Company, el primero de una serie de arriesgados musicales para los que colaboraría con el director Harold Prince. Este es un “concept musical” compuesto por una serie de viñetas presentadas de forma no cronológica que estuvo en escena por 705 representaciones.

Esta época es la que marca la plenitud de Sondheim como compositor y crean su sello personal a través de complejas polifonías e intrincadas melodías, principalmente en las partes vocales. Destaca su tratamiento de los coros, utilizando tanto el elenco como los personajes secundarios para crear una especie de coro griego que usa para narrar la historia.

A Little Night Music de 1973, con letra y música de Sondheim y libreto de Hugh Wheeler, está inspirado en la película de Ingmar Bergman Sonrisas de una noche de verano. La partitura de este musical está escrita en su mayor parte a ritmos de vals e incluye la canción más famosa nunca escrita por Sondheim, "Send in the Clowns" y estuvo en escena durante 601 representaciones. Este musical fue llevado al cine en 1977, sin mucho éxito (Dulce Viena), por Harold Price, con Elizabeth Taylor.

Pacific Overtures es, como poco, un musical nada convencional. Escrito en escalas pentatónicas con armonías casi japonesas, su montaje original presentaba una estética Kabuki, con los papeles femeninos interpretados por hombres y cambios escénicos a la vista hechos por personas vestidas de negro. Aunque fue nominado a los Premios Tony, estuvo en escena solo seis meses.

Sweeney Todd es la partitura más operística de Sondheim. Estrenado en 1979, ha sido calificado en cuanto a su música como «las disonancias más rentables de Broadway» y ha sido llevado a muchos teatros de ópera de todo el mundo. Todo ello a pesar de explorar tópicos como el asesinato por venganza, el incesto y el canibalismo. Es una obra negra que entremezcla todo ello con un fino sentido del humor. El libreto de Hugh Wheeler se basó en la obra de Christopher Bond sobre el clásico victoriano inglés. Este musical dio a Angela Lansbury uno de los mejores papeles de su carrera y se mantuvo en cartel por 557 funciones. Fue llevado al cine en 2007 por Tim Burton.

Merrily We Roll Along, de 1981 es, por el contrario, quizá su partitura más tradicional, concebido en este caso, para generar “hits” más allá del escenario (por ejemplo, Carly Simon y Frank Sinatra grabaron algunas de ellas). Pero a pesar de ello, el espectáculo fue un fracaso que solo se mantuvo en cartel por 16 representaciones. Este fracaso afectó profundamente a Sondheim que se planteó abandonar el teatro para dedicarse al cine o a la creación de video juegos, una de sus aficiones favoritas, especialmente los de terror.

A pesar de ello, en 1984 estrenó Sunday in the Park with George, un espectáculo nacido de la colaboración con el autor y director avant-garde James Lapine. Un musical Off-Broadway sobre el mundo puntillista del pintor Georges Seurat que les llevó a ganar el premio Pulitzer de drama. Curiosamente en las 25 representaciones que se llevaron a escena, durante 22 de ella solo se escenificó el primer acto (y este aún en desarrollo) y solo en las tres últimas se pudo ver la obra entera.

En 1987, Sondheim y Lapine estrenaron Into the Woods, un divertido ejercicio que hacía coincidir en un bosque a toda una serie de personajes de cuentos clásicos. Un musical rompedor que ganó diversos Premios Tony, entre ellos, mejor partitura original, mejor libreto y mejor actriz en un musical. Estuvo en escena 764 representaciones.

En 1990 estrenó Assassins, con letra y música de Sondheim y libreto de John Weidman. Era un espectáculo extraño, Off-Broadway, que estuvo en escena durante 73 las representaciones que tenía programadas con todas las entradas vendidas desde antes e su estreno. También en clave de humor, se basaba en la idea que el derecho a la libertad en Estados Unidos incluía el derecho de atentar contra los presidentes y que trataba a los asesinos de una forma un tanto distinta a la imagen pública que se tenía de ellos.

Passion, estrenado en 1994 tiene el curioso honor de ser el espectáculo musical de Broadway más corto en llevarse el Premio Tony al mejor musical tras sus 280 representaciones. Se trata de una adaptación de la película Passione d’Amore de Ettore Scola y fue el resultado de una nueva colaboración con Lapine.

Lapine también creó un espectáculo que terminó llamándose Sondheim on Sondheim que tuvo programada una muy corta duración (solo 55 representaciones), producida por Roundabout Theatre Company y que se presentó en el famoso Studio 54 de Broadway en 2010.

Lejos de Broadway[editar]

La carrera de Sondheim ha tenido algo más que su vinculación al mundo de los musicales de Broadway, y caben destacar sus andanzas por otros campos creativos.

Como fan que es de todo tipo de juegos, especialmente puzles y de misterio, entre 1968 y 1969 publicó toda una serie de crucigramas crípticos en la revista New York Magazine.

Partiendo de los intrincados juegos de misterio y búsqueda del tesoro que él y su amigo Anthony Perkins creaban y organizaban para sus amigos, entre los que se incluían Lee Remick y George Segal, Sondheim y Perkins escribieron el guion de la película de 1973 The Last of Sheila (El Fin de Sheila en español), ganando con ella el Premio Edgar al Mejor Guion otorgado por la asociación Mystery Writers of America. La película fue luego llevada al mundo de la literatura por Alexander Edwards.

También probó como guionista en 1996, coescribiendo junto a George Furth el libreto de Getting Away with Murder. La obra no fue precisamente un éxito y echó telón tras 29 preestrenos y 17 representaciones.

Su trabajo de composición le ha llevado, además, al mundo del cine, con un notable abanico de canciones como las de la película Dick Tracy de Warren Beatty (1990), cuya canción "Sooner or Later (I Always Get My Man)", cantada por Madonna, le dio a Sondhein el Oscar por Mejor Canción Original de 1991.

También escribió un libro de anotaciones sobre sus letras, Finishing the Hat (2010) que abarca desde 1954 a 1981. Cuenta muchas e interesantes anécdotas detalles sobre su relación con Oscar Hammerstein II e incluye letras nunca antes publicadas de West Side Story, Company y Follies además de interesantes momentos de su carrera. El libro llegó al número 11 en la lista de los más vendidos de The New York Times de ese año.

El libro que le siguió, Look, I Made a Hat: Collected Lyrics (1981–2011) with Attendant Comments, Amplifications, Dogmas, Harangues, Digressions, Anecdotes and Miscellany se publicó en noviembre de 2011 y comienza donde dejó el anterior, incluyendo sus trabajos en cine y televisión.

Premios[editar]

Tony[editar]

Año Categoría Obra
1971 Best Score Company
1971 Best Lyrics Company
1972 Best Score Follies
1973 Best Score A Little Night Music
1979 Best Score Sweeney Todd
1988 Best Score Into the Woods
1994 Best Score Passion
2008 Lifetime Achievement in the Theatre Stephen Sondheim

Nota: Los nombres de las categorías "Best Score", "Best Lyrics" y "Lifetime Achievement in the Theatre" no fueron traducidos al encontrarse dudas de su paso al español. Previamente a su edición, se recomienda debatir la posible traducción en la correspondiente pestaña de "discusión".

Pulitzer[editar]

Año Categoría Obra
1985 Drama Sunday in the Park with George

Óscar[editar]

Año Categoría Película
1990 Mejor canción original Dick Tracy

Notas[editar]

  1. Henry, William A, III (1987-12-07). "Master of the Musical; Stephen Sondheim Applies a Relentless", Time. 19 de Marzo del 2007.
  2. Zadan, Craig, Sondheim & Co., New York: Harper & Row, 1974 & 1986 p. 4 ISBN 0-06-015649-X

Enlaces externos[editar]