Coelodonta antiquitatis

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Rinoceronte lanudo
Rango temporal: Pleistoceno - Holoceno 0,35 Ma-0,01 Ma
Wooly rhinoceros.jpg
Estado de conservación
Extinto en época prehistórica desde c. 8000 a. C.
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Mammalia
Orden: Perissodactyla
Familia: Rhinocerotidae
Género: Coelodonta
Especie: C. antiquitatis
Blumenbach, 1807

El rinoceronte lanudo (Coelodonta antiquitatis) es una especie extinta de mamífero perisodáctilo de la familia Rhinocerotidae. Habitó las frías estepas que cubrían gran parte de Eurasia durante el Pleistoceno. Durante su apogeo, hace menos de 30.000 años, su área de distribución se extendía desde el centro de España y el sur de Inglaterra hasta Mongolia y el sur de Siberia. Su pariente más cercano entre los rinocerontes actuales es el pequeño y peludo rinoceronte de Sumatra que vive en el Sureste Asiático.

Características[editar]

Pintura rupestre de la cueva de Chauvet.

A diferencia del rinoceronte de Sumatra, esta especie era robusta y de gran tamaño, con 2 metros de altura en la cruz y 4 m de longitud. Se la conoce por cientos de esqueletos fósiles y otros hallazgos a lo largo de toda su antigua área de distribución y es una de las especies más conocidas de la última Era Glacial junto con el mamut lanudo. El más impresionante de estos hallazgos es sin duda el de un ejemplar hembra completo (incluidos carne, pelo y cuernos) que se encontró en depósitos de salmuera en 1929 en los entonces Cárpatos polacos, hoy pertenecientes a Ucrania, que se exhibe actualmente en el Museo de Historia Natural de Cracovia. Gracias a este hallazgo, al de otros ejemplares congelados en el permafrost de Siberia y a las pinturas rupestres del Viejo Continente, se conoce incluso el color del pelaje en vida, que era pardo oscuro con una banda negra a lo largo del dorso.

Historia natural[editar]

Esqueleto de Coelodonta antiquitatis.

Los cuernos eran excepcionalmente largos, sobre todo el primero que podía alcanzar un metro de longitud, y aplanados, tan diferentes de los de otros rinocerontes que cuando se descubrieron los primeros cuernos aislados y congelados en Siberia en el siglo XIX, fueron clasificados inicialmente como zarpas de aves gigantescas. Además de como defensa frente a los carnívoros y arma en la época de celo, servían para apartar la nieve durante el invierno y acceder así a la hierba oculta bajo ella. Gracias a esta característica, los rinocerontes lanudos no tenían que emigrar a otras regiones para conseguir alimento en los periodos invernales como sí debían hacer otros animales de su entorno. Como tampoco se adentraban en otros ambientes fuera de su tundra-estepa glacial, estos animales no colonizaron áreas alejadas como Irlanda y América del Norte, cosa que sí hicieron los mamuts y bisontes.

Los fósiles de rinocerontes lanudos son un claro indicador de las condiciones climáticas que se abatieron sobre Europa y Rusia durante el Pleistoceno, pues avanzaban o retrocedían a la par que los climas fríos y las estepas boreales, siendo sustituidos en los periodos cálidos por otras especies de rinocerontes desprovistas de pelo, como el rinoceronte de Merck. A partir de las estepas de Asia central donde se originaron hace poco menos de medio millón de años, los rinocerontes lanudos alcanzaron su máxima distribución durante el pico glacial de hace 30.000 años, y menguaron posteriormente poco a poco hasta su extinción en Siberia occidental hacia el 8.000 a. C. Las causas de su desaparición son debidas a razones puramente climáticas, pues las ocasiones en que esta especie era cazada por los neandertales o los miembros de nuestra propia especie eran poco frecuentes, debido probablemente a la peligrosidad de este animal.

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