Suculenta

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Sección de hoja de Aloe vera que muestra su interior cargado de líquido.

Las plantas suculentas o crasas (del latín suculentus, 'muy jugoso') son aquellas en las que la raíz, el tallo o las hojas se han engrosado para permitir el almacenamiento de agua en cantidades mucho mayores que en el resto de las plantas. Esta adaptación les permite mantener reservas de agua durante períodos prolongados y sobrevivir en entornos áridos y secos que otras plantas encuentran inhabitables. El ejemplo más típico de suculencia es el de los cactus, en los que el tallo contiene una gruesa capa de tejido parenquimatoso, pero existen otras familias vegetales que presentan el mismo fenómeno. Las suculentas no están genéticamente relacionadas entre sí, sino que han desarrollado independientemente rasgos similares en un proceso de evolución convergente.

Euphorbia obesa.

La adaptación de las suculentas les permite colonizarse en entornos áridos o en los que la captación de agua es limitada, en los que reciben poca competencia por parte de otras especies vegetales y en los que los herbívoros son escasos. Para posibilitar la captación de la escasa humedad presente en el ambiente, muchas suculentas son pubescentes, es decir, presentan una superficie cubierta de pelillos que retienen el rocío matutino. Otras técnicas empleadas para maximizar la retención de la humedad son la reducción de la superficie en comparación con el volumen de la planta, con lo cual se limita el número de ramificaciones y la longitud de estas, así como el desarrollo de recubrimientos pruinosos en la superficie de hojas y tallos.

Los cactus presentan una adaptación en la mayor parte de las restantes suculentas, de manera que transforman las hojas en espinas, las cuales cumplen la doble función de retener el agua y defender la planta de posibles agresiones. La fotosíntesis es llevada a cabo en la propia superficie del tallo, que es también donde se almacena el líquido.

Hay miles de especies de plantas suculentas, clasificadas en varias familias. La mayoría pertenece a las Aizoáceas, a las Cactáceas,a las Crasuláceas y a las Euphorbiáceas, con más de mil especies cada una. Esta tabla detalla las especies más populosas:


Familia Especies suculentas Modificaciones anatómicas Distribución
Agavaceae 300 Hojas América Central y del Norte
Aizoaceae 2.000 Hojas Sur de África
Apocynaceae 500 Tallo África, península arábiga, India
Asphodelaceae 500 Hojas África, Madagascar
Cactaceae 1.600 Tallo, hojas y raíz América
Crassulaceae 1.300 Hojas Todo el mundo
Didiereaceae 11 Tallo Madagascar
Euphorbiaceae >1000 Tallo y hojas Todo el mundo
Portulacaceae  ? Tallo y hojas América

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