Penitentes (glaciología)

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Campo de penitentes en el alto río Blanco, Andes Centrales (Argentina). Las hojas tienen entre 1,5 y 2 m de altura, ligeramente inclinadas hacia el norte, o más exactamente alrededor de 11°, la posición aproximada del sol al mediodía en esa latitud y época del año.
formaciones de penitentes, en el extremo sur de la meseta de Chajnantor en Chile.
Pequeños penitentes (unos 50 cm) en la cumbre del cráter del monte Rainier.

Los penitentes o nieves penitentes, son una curiosa formación de nieve que se encuentra a gran altitud y que se asemeja a los penitentes (en España, en las procesiones de Semana Santa, hermanos de las respectivas corporaciones penitenciales que vistiendo hábitos y capirotes, acompañan en la Procesión de Penitencia de la hermandad a la que pertenecen). Toman la forma de delgadas y altas cuchillas de nieve o hielo endurecido que están muy próximas entre sí, con las aspas orientadas en la dirección general del sol. Los penitentes pueden ser tan altos como una persona.

Estos pináculos de nieve o hielo crecen sobre todas en áreas cubiertas por glaciares y nieve en los Andes Secos, por encima de los 4.000 m.[1] [2] [3] Varían en tamaño desde unos pocos centímetros a más de cinco metros.[3] [4]

Primera descripción[editar]

Los penitentes fueron descritos por primera vez en la literatura por Charles Darwin en 1839.[cita requerida] El 22 de marzo de 1835, tuvo que apretar su paso por los campos de nieve cubiertos de penitentes cerca del paso Piuquenes, en el camino desde Santiago de Chile a la ciudad argentina de Mendoza, e informó de la creencia local (que se mantiene hasta la actualidad) que se formaron por los fuertes vientos de los Andes.

Formación[editar]

El glaciólogo chileno-francés Louis Lliboutry observó que la condición climática clave para la ablación diferencial que conduce a la formación de penitentes es que el punto de rocío esté siempre por debajo de cero, lo que provoca que la nieve se sublime (ya que la sublimación requiere una mayor energía que la fusión). Una vez que inicia el proceso de ablación diferencial, la geometría de la superficie que rodea al penitente produce un mecanismo de retroalimentación positiva, quedando la radiación atrapada por las reflexiones múltiples entre las paredes. Los huecos se convierten casi en un cuerpo negro para la radiación que, cuando disminuye el viento, lleva a la saturación del aire, aumentando la temperatura del punto de rocío y el inicio de la fusión. Así se forman los picos, en los que la pérdida de masa es sólo debida a la sublimación, que permanecerá, así como las paredes escarpadas, que interceptan sólo un mínimo de radiación solar. En los hoyos la ablación aumenta provocando un ahobdamiento de los penitentes. Un modelo matemático del proceso ha sido desarrollado por Betterton,[5] aunque los procesos físicos en la fase inicial de crecimiento del penitente, desde la nieve granular a los micropenitentes, aún no están claros. El efecto de los penitentes sobre el balance energético de la superficie de la nieve, y por lo tanto su efecto sobre el derretimiento de la nieve y los recursos hídricos, han sido descritas por Corripio [6] y Corripio y Purves.[7]

Notas[editar]

  1. Lliboutry, L. (1954). «The origin of penitentes» (en inglés). Journal of Glaciology (2 (15)):  pp. 331-38. 
  2. Lliboutry, L. (1954). «Le Massif du Nevado Juncal ses penitentes et ses glaciers» (en francés). Revue de Géographie Alpine (42):  pp. 465-95. 
  3. a b Lliboutry, L. (1965). «Traité de Glaciologie». Revue de Géographie Alpine (en francés). Vol. I & II (Masson, París). 
  4. Naruse, R.; Leiva, J. C.. (1997). «Preliminary study on the shape of snow penitents at Piloto Glacier, the Central Andes» (en inglés). Bulletin of Glacier Research (15):  pp. 99-104. 
  5. Betterton, M. D. (2001). «Theory of structure formation in snowfields motivated by penitentes, suncups, and dirt cones» (en inglés). Physical Review E (63(056129)):  pp. 331-38. http://prola.aps.org/. 
  6. Corripio, J. G. (2003). «Modelling the energy balance of high altitude glacierised basins in the Central Andes» (en inglés). PhD thesis Universidad de Edimburgo. http://www.ihw.ethz.ch/staff/jcorripi/corripiophd.pdf. 
  7. Corripio, J. G.; Purves, R. S. (2005). «Surface Energy Balance of High Altitude Glaciers in the Central Andes: the Effect of Snow Penitentes» (en inglés). Climate and Hydrology in Mountain Areas (C. de Jong, D. Collins y R. Ranzi (eds), (Wiley & Sons, Londres). http://www.ihw.ethz.ch/staff/jcorripi/corripiopurves04.pdf. 

Referencias[editar]

El artículo de la Wikipedia en inglés, además de las notas que recoge este artículo, menciona la siguiente bibliografía:
  • (en inglés) Vance Bergeron, Charles Berger, y M. D. Betterton, 2006. «Controlled Irradiative Formation of Penitentes», PRL 96, 098502 (2006) [1]
  • (en inglés) Darwin, C.: 1839, Journal of researches into the geology and natural history of the various countries visited by H. M. S. Beagle, under the command of Captain Fitz Roy, R.N., 1832 to 1836, H. Colburn, London.
  • (en inglés) Kotlyakov, V. M. y Lebedeva, I. M.: 1974, «Nieve and ice penitentes, their way of formation and indicative significance», Zeitschrift für Gletscherkunde und Glazialgeologie Bd X, 111-127.
  • (en inglés) Lliboutry, L.: 1998, «Glaciers of the Dry Andes», en R. S. J. Williams y J. G. Ferrigno (eds), Satellite Image Atlas of Glaciers of the World SOUTH AMERICA, United States Geological Survey Professional Paper 1386-I. [2]

Enlaces externos[editar]