Acherontia atropos

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Esfinge de la muerte
Acherontia atropos MHNT.jpg
Acherontia atropos
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Arthropoda
Clase: Insecta
Orden: Lepidoptera
Suborden: Glossata
Infraorden: Heteroneura
División: Ditrysia
Familia: Sphingidae
Subfamilia: Sphinginae
Tribu: Acherontiini
Género: Acherontia
Especie: A. atropos
Latreille, 1805
Distribución
Mapa de distribución (En rojo durante todo el año; en naranja posible distribución estival).
Mapa de distribución (En rojo durante todo el año; en naranja posible distribución estival).

La esfinge de la calavera o esfinge de la muerte (Acherontia atropos) es una especie de lepidóptero ditrisio de la familia Sphingidae. Su nombre común alude al dibujo que tiene en el dorso del tórax y que se asemeja a una calavera humana.

Distribución[editar]

La especie, originaria del África tropical, realiza migraciones periódicas al continente europeo. El resto de su extensión abarca desde Región Paleártica comprendiendo desde las islas Shetland y Lofoten hasta la Transcaucasia y norte de Irán llegando a alcanzar las Islas Azores.

Historia natural[editar]

Larvas de dos semanas.

En climas cálidos produce hasta dos generaciones (mayo-junio y agosto-septiembre); en climas más septentrionales tiene una sola generación. Se puede localizar desde el nivel del mar hasta alrededor de los 1.800 msnm.

De costumbres crepusculares y nocturnas, se alimenta de savia fermentada, miel y ciertas flores (Jasminium). Aunque su oruga es polífaga tiene especial predilección por las solanáceas.

Con un tamaño considerable, de 9-12 cm en las hembras, este esfíngido emite un zumbido agudo defensivo al ser atacado por sus predadores o al ser molestada, al igual que las otras dos especies de Acherontia, Acherontia styx y Acherontia lachessis que habitan en Indonesia.

La esfinge calavera en la cultura popular[editar]

Acherontia atropos saltó a la fama a raíz del filme El silencio de los corderos. Su dibujo le ha hecho ganar una reputación negativa, asociándose con fuerzas sobrenaturales malignas, por lo que ha sido presentada en películas como la anteriormente citada y Un perro andaluz. Numerosas supersticiones afirman que este lepidóptero trae mala suerte a las casas a las que entra.

Los nombres de las especies átropos y styx se relacionan con conceptos asociados a la muerte. La primera se refiere a una de las parcas encargadas de cortar el hilo de la vida, en la mitología griega, y la segunda a la laguna Estigia que rodea la región de los muertos, en la misma mitología.

Aparece también mencionada en un relato corto, La Esfinge de calavera, escrito por Edgar Allan Poe en el siglo XIX.

En la novela Drácula, de Bram Stoker se la nombra en el capítulo XXI: "-...y de noche grandes polillas con el dibujo de una calavera y huesos cruzados en la parte posterior.- Van Helsing asintió con la cabeza y me susurró de modo inconsciente: -La Acherontia atropos de las esfinges, conocida comúnmente como "polilla de cabeza de muerto".

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