Gran Cuenca Artesiana

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Ubicación de la Gran Cuenca Artesiana
Aguas termales en Lightning Ridge, Nueva Gales del Sur, proveídas por perforaciones artesianas.
Pozo de agua caliente perforado en la Gran Cuenca Artesiana en Thargomindah, Queensland.

La Gran Cuenca Artesiana (en inglés: Great Artesian Basin) es un acuífero artesiano de gran tamaño que provee la única fuente confiable de agua dulce en gran parte del interior de Australia.[1] Es el aquífero artesiano más grande y profundo del mundo, con un extensión total de 1.700.000 km2 y temperaturas que van desde los 30ºC hasta los 100ºC.[1] Cubre un 23% de todo el continente, incluyendo la mayoría del territorio de Queensland, la esquina sureste del Territorio del Norte, la parte noreste de Australia del Sur, y el norte de Nueva Gales del Sur. La cuenca llega a tener hasta 3.000 metros de profundidad en ciertos puntos y se estima que cuenta con 64.900 km3 de agua subterránea.[2] El Comité de Coordinación de la Gran Cuenca Artesiana (en inglés, Great Artesian Basin Coordinating Committee o GABCC) cordina las actividades relacionadas a la cuenca entre los diferentes niveles del gobierno y organizaciones comunitarias.[3]

Fisiografía[editar]

Esta región es una de las provincias fisiográficas de las Cuencas de Australia Oriental, e incluye la sección fisiográfica más pequeña del Umbral de Wilcannia.

Geología[editar]

El agua de la GCA está retenida en una capa de arenisca que fue depositada por la erosión continental de terreno más elevado durante los periodós Triásico, Jurásico y principios del Cretácico. Más adelante, en una época en la que gran parte del interior de Australia se encontraba por debajo del nivel del mar, la capa de arenisca fue cubierta por una capa de roca sedimentaria marina, la cual formó la capa de contención - atrapando de esta manera el agua en el acuífero de arenisca. El extremo oriental de la cuenca se vió levantado cuando se formó la Gran Cordillera Divisoria. El otro extremo fue creado a partir de los accidentes geográficos de las Tierras Bajas del Centro-Este y la Gran Meseta Occidental en el oeste.

Gran parte del agua que recarga al acuífero entra a través de formaciones de roca relativamente elevadas cerca del extremo oriental de la cuenca (en Queensland y Nueva Gales del Sur) y fluye muy gradualmente hacia el sur y el oeste.[4] Una cantidad mucho menor ingresa por el margen occidental en la árida Australia central, fluyendo de sur a este. Debido a que la arenisca es permeable, el agua pasa por los poros entre los granos de arena en forma gradual, fluyendo a un ritmo de uno a cinco metros por año.

Las descargas se dan eventualmente a través de un número de manantiales y filtraciones, más que todo en la parte sur de la cuenca. La edad del agua subterránea se ha determinado a través de mediciones de carbono 14 y cloro 36 en combinación con modelos hidráulicos: se estima que tienen desde varios miles de años en las zonas de recarga en el norte hasta casi 2 millones de años en las zonas de descarga en el suroeste.[5]

Fuente de agua[editar]

Antes de la llegada de los europeos, las aguas del GCA se descargaban a través de manantiales, muchos de ellos en el árido sur australiano. Estos manatiales eran el sustento de una variedad de invertebrados endémicos (moluscos, por ejemplo), además de proveer el elemento vital a las comunidades aborígenes y sus rutas de comercio.[6] Luego de la llegada de los europeos, estos permitieron la exploración del continente y comunicaciones más rápidas entre el sureste de Australia y Europa a través de la Línea Telegráfica Transaustraliana.[6] La Gran Cuenca Artesiana se convirtió en una importante fuente de agua para ranchos, irrigación y uso directo para ganado y personas, y es de vital importancia para las áreas rurales en Australia.[7] Para explotarla, se perforan pozos hasta una capa rocosa adecuada, en donde la presión del agua la expulsa a la superficia, casi siempre sin necesidad de bombeo.

El descubrimiento y uso del agua depositada en la Gran Cuenca Artesiana permitió que miles de kilómetros cuadrados de terreno, alejados de los ríos de Nueva Gales del Sur, Queensland y Australia del Sur, se abran para actividades pastorales. El descubrimiento europeo de la cuenca data de 1878, cuando un pozo poco profundo cerca de Bourke arrojó agua. Hubieron descubrimientos similares en Back Creek al este de Barcaldine en 1886, y en 1887 cerca de Cunnamulla.[7] [8]

La extracción de agua de la GCA es esencialmente una operación minera, con tasas de recarga que son mucho menores al ritmo de extracción actual. En 1915 habían 1.500 pozos que proveían 2.000 megalitros de agua por día, pero hoy en día la producción total se ha reducido a 1.500 megalitros diarios.[2] Esto incluye un poco menos de 2.000 pozos de agua que fluye libremente y más de 9.000 que requieren de bombeo para alcanzar la superficie. Muchos pozos no son regulados o están abandonados, lo que resulta en una cantidad considerable de agua malgastada. Estos problemas han existido por muchas décadas y en enero de 2007 el gobierno de Australia anunció un incremento en los fondos para tratar de controlarlos. Desafortunadament, muchos de los manantiales mencionados anteriormente se han secado debido una caída en la presión del agua, lo cual probablemente ha resultado en la extinción de varias especies de invertebrados. [9] [10]

Además la cuenca ha proveído agua a una estación de energía geotérmica en Birdsville a través de un pozo de 1.2 kilómetros de profundidad. El agua se encuentra a una temperatura aproximada de 98ºC y provee el 25% de las necesidades energéticas del pueblo.

Administración[editar]

Debido a que la Gran Cuenca Artesiana se encuentra entre los estados de Queensland, Nueva Gales del Sur, Australia del Sur y el Territorio del Norte, y cada uno de los estados opera bajo diferentes régimenes regulatorios, legales y de administración de recursos, es importante que se cuente con un enfoque cordinado que considere a la cuenca con un todo. El Comité de Coordinación de la Gran Cuenca Artesiana (GABCC) provee recomendaciones a organizaciones comunitarias y estatales, hasta ministros de gobierno estatales sobre un manejo de recursos eficiente, efectivo y sostenible en la cuenca. Todos los estados, territorios y agencias gubernamentales australianas con responsabilidades administrativas sobre cualquier parte de la GCA, además de representantes de las comunidades y de sectores tienen membresía en el Comité.[3]

Posible agotamiento y polución[editar]

El 21 de febrero de 2011, el programa Four Corners de la ABC australiana reveló que existían una seria preocupación sobre el posible agotamiento y daño químico a la Gran Cuenca Australiana como resultado de la extracción de gas metano de carbón. En un incidente de los reportados en el programa, la Queensland Gas Company (QGC) realizó la fracturación hidráulica de su pozo Myrtle 3 para conectar el acuífero Springbok con la brecha de carbón debajo de éste en 2009. Un agricultor local expresó su preocupación de que unos 130 litros de un químico potencialmente mortífero hayan sido depositados en la GCA. La QGC admitió el incidente, pero no alertó a las autoridades o los usuarios cercanos de las aguas sobre el problema hasta 13 meses después del incidente.[11] El data sheet de seguridad para la fracturación química de QGC provenía de Estados Unidos, estaba incompleto y desactualizado con 10 años.[11] Más de 30 químicos puede que hayan sido utilizados en el proceso y se desconoce su impacto al largo plazo en los acuíferos y la agricultura y habitantes que dependen de ellas.[12]

Referencias[editar]

  1. a b Spanevello, M.D. "The phylogeny of prokaryotes associated with Australia's Great Artesian Basin." Griffith University Ph.D. Thesis. November 2001. Accessed 2009-07-26.
  2. a b «Underground water factsheets: Great Artesian Basin». Department of Environment and Resource Management. Consultado el 30 de septiembre de 2010.
  3. a b GABCC website
  4. http://www.gabcc.org.au/tools/getFile.aspx?tbl=tblContentItem&id=96 page 40 Uso incorrecto de la plantilla enlace roto (enlace roto disponible en Internet Archive; véase el historial y la última versión).
  5. Mudd, G.M. (March 2000). «Mound springs of the Great Artesian Basin in South Australia:a case study from Olympic Dam». Environmental Geology (Springer Berlin / Heidelberg) 39 (5). doi:10.1007/s002540050452. http://www.springerlink.com/content/2nf4ncwxrgeyvcep/. 
  6. a b Harris, Colin (2002). Culture and geography: South Australia’s mound springs as trade and communication routes, Historic Environment, 16 (2), 8-11. Plantilla:Issn.
  7. a b Environmental Protection Agency (Queensland) (2002). Heritage Trails of the Queensland Outback. State of Queensland. p. 9. ISBN 0-7345-1040-3. 
  8. Nicol, Sally (2005). «The Great Artesian Basin: past, present and future». Water management. The State of Queensland (Department of Natural Resources and Water). Archivado desde el original el 15 de marzo de 2007. Consultado el 2 de marzo de 2007.
  9. Ponder, Winston. Mound Springs in Arid Australia, Australian Museum.
  10. Artesian springs ecological community - endangered ecological community listing - final determination, NSW Scientific Committee, Minister for the Climate Change and the Environment, New South Wales Government. Gazetted 15 June 2001. Page updated 12 February 2008.
  11. a b «Farmers count cost of coal seam gas rush». ABC News website (ABC Online). 21 February 2011. Consultado el 21 May 2011. 
  12. J Tozer and B Cubby. List reveals toxic chemicals used in coal seam mining. Sydney Morning Herald 19 Oct. 2010. http://www.smh.com.au/business/list-reveals-toxic-chemicals-used-in-coal-seam-mining-20101018-16qt5.html (accessed 21 Feb 2011)

Enlaces externos[editar]