Frank Fenner

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Frank Fenner
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Nacimiento 21 de diciembre de 1914
Ballarat
Fallecimiento 22 de noviembre de 2010, 95 años
Canberra
Nacionalidad australiana
Campo virología, Medio Ambiente
Conocido por Supervisión de la campaña de erradicación de la viruela.
Control de la plaga de conejos en Australia.
Sociedades OMS
Premios
destacados
Lista de premios
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Frank John Fenner (Ballarat, 21 de diciembre de 1914Canberra, 22 de noviembre de 2010) fue un científico médico australiano con una importante carrera en el campo de la virología. Sus dos logros más importantes fueron la supervisión de la campaña para la erradicación de la viruela, y el uso del virus de la Mixomatosis como herramienta para controlar la plaga de conejos que asolaba Australia.

Biografía[editar]

Frank Fenner nació en Ballarat (Australia), el 21 de diciembre de 1914, pero su familia se mudó a Adelaida en noviembre de 1916. Consiguió el título de medicina de la Universidad de Adelaida en 1942. Entre 1940 y 1946 trabajó en el cuerpo médico del ejército australiano y estuvo destinado en varios países durante la Segunda Guerra Mundial. Prestó servicios como oficial médico en Australia, Palestina, Egipto, Nueva Guinea y Borneo, realizando curas a heridos en combate, aportando conocimientos en patología y tratando enfermos de malaria. En 1945 Fue nombrado miembro de la Orden del Imperio Británico por su trabajo en combatir la malaria en Papúa Nueva Guinea.[1]

Carrera como investigador[editar]

Fenner supervisó el plan de erradicación de la viruela de la OMS. En la foto, Rahima Banu, último caso de infección por viruela de forma natural, en 1975.

Tras su servicio en el ejército fue contratado por Frank Macfarlane Burnet para trabajar en el Instituto de Investigación Médica Walter and Eliza Hall, en Melbourne. Comenzó a investigar la viruela en ratones, y posteriormente la genética de los virus de la familia Poxviridae.

En 1949 consigue una estancia como investigador en el Rockefeller Institute for Medical Research de Nueva York, trabajando en la investigación de la bacteria mycobacterium como causante de la úlcera de Buruli, la tercera enfermedad micobacterial más importante tras la tuberculosis y la lepra. En este centro trabajó con René Dubos, uno de los autores de la famosa frase «Piensa globalmente, actúa localmente».

Tras su estancia, regresa a Australia como profesor de microbiología en la John Curtin School of Medical Research, perteneciente a la Universidad Nacional de Australia en Canberra. De nuevo se dedica a la investigación de virus, en especial del virus Mixoma, causante de la Mixomatosis.

Control de la plaga de conejos australiana[editar]

Durante las décadas de 1940 y 1950 Australia sufrió una severa plaga de conejos. El trabajo de Fenner acerca de la Mixomatosis mostró que la enfermedad de los conejos es letal el 99,5 % de la veces, tardando entre 9 y 11 días en matar a sus infectados. Esto permitió diseñar en 1950 un plan de suelta de conejos previamente infectados con el virus para controlar la población de la especie en Australia. Los pocos conejos que sobrevivieron desarrollaron resistencia al virus por selección natural, por lo que la plaga no fue erradicada completamente aunque la población se redujo de forma importante. Antes de emplear al virus como medida de control biológico, los responsables científicos de la propuesta (Frank Fenner, Frank Macfarlane Burnet, y Ian Clunies Ross) se inyectaron el virus en sus propios cuerpos ante un grupo de periodistas, para demostrar públicamente que no era peligroso para los humanos.[2]

Fenner fue nombrado director del John Curtin School of Medical Research entre 1967 y 1973.

Campaña de erradicación de la viruela[editar]

En 1967 Fenner fue nombrado director de la Comisión internacional para la certificación de la erradicación de la viruela de la Organización Mundial de la Salud, creada a propuesta del viceministro de salud de la URSS, Viktor Zhdanov, en 1958. La viruela era hasta entonces una de las enfermedades más contagiosas y responsable de la muerte de millones de personas a lo largo de la historia de la humanidad, dejando a las víctimas que conseguían sobrevivir desfiguradas de por vida por las cicatrices que produce.

La comisión se ocupó de supervisar la correcta administración de vacunas contra el virus causante de la enfermedad y documentar los nuevos casos de contagio, hasta que certificó su completa erradicación el 9 de diciembre de 1979. Según el seguimiento de esta comisión, en octubre de 1975, una niña bangladeshí de dos años de edad llamada Rahima Banu se convertía en la última víctima natural de viruela en el mundo (y sobrevivió). En 1977, uno de los vacunadores llamado Ali Maow Maalin se contagió de viruela menor durante un viaje a una aldea de África, pero sobrevivió también. En 1978, la fotógrafa médica Janet Parker se infectó accidentalmente con una muestra en la Universidad de Birmingham, pereciendo poco después y convirtiéndose en la última víctima de la enfermedad.[3]

El 8 de mayo de 1980, el profesor Fenner hizo el anuncio oficial de la erradicación de la enfermedad en la Asamblea Mundial de la Salud, que hizo oficial la erradicación en su resolución WHA33.3.[4] [5] [6]

El discurso de Fenner comienza así:

«Tras considerar el desarrollo y resultados del programa global para la erradicación de la viruela iniciado por la OMS en 1958 e intensificado a partir de 1967 [...], declaro solemnemente que el mundo y su gente se han liberado de la viruela, que fue la enfermedad epidémica más devastadora en muchos países por mucho tiempo, dejando muertos, ciegos y desfigurados y que hace sólo una década asolaba África, Asia y Sudamérica»[7]

Discurso de Frank Fenner en la asamblea de la OMS de 1980

Centro de estudios medioambientales[editar]

El profesor Fenner mostró mucho interés por el medio ambiente, y en 1973 fue nombrado director fundador del Centro de Estudios Medioambientales de la Universidad Nacional de Australia. Trabajó allí hasta su retiro en 1979, siendo entonces nombrado profesor emérito del John Curtin School of Medical Research.[8] En 2007 la universidad renombró el Centro de Estudios Medioambientales como Escuela Fenner de Medio Ambiente y Sociedad con el objetivo de que economistas, historiadores, ecologistas, geógrafos y climatólogos puedan trabajar juntos para conseguir un objetivo en común.[9]

En una entrevista al periódico The Australian, el 16 de junio de 2010, predijo la extinción de la raza humana en los próximos 100 años, afirmando que ya era demasiado tarde para que pudiéramos evitarlo.[10]

Murió con 95 años en Canberra, la mañana del 22 de noviembre de 2010, tras una breve enfermedad y pocos días después del nacimiento de su primer nieto.[11]

Premios[editar]

El profesor Fenner recibió muchos premios a lo largo de su carrera, destacando los siguientes:

Referencias[editar]

  1. a b Registro SX4845 de la Orden del Imperio Británico
  2. «Interviews with Australian scientists: Frank Fenner». Australian Academy of Science. 1992. Consultado el 22 de noviembre de 2010. 
  3. Henderson, D.A. (15 de octubre de 2010). «History of Smallpox». History of Vaccines. Consultado el 22 de noviembre de 2010.
  4. «Smallpox». OMS Factsheet. Consultado el 22-11-2010.
  5. Fenner, Frank (2006). Nature, Nurture and Chance: The Lives of Frank and Charles Fenner. Canberra, ACT 0200: Australian National University Press. ISBN 1-920942-62-9. 
  6. «The certification of eradication:Concepts, strategy and tactics.». Organización Mundial de la Salud.. Consultado el 22-11-2010.
  7. Pennington H (2003). «Smallpox and bioterrorism». Bull. World Health Organ. 81 (10):  pp. 762–7. doi:10.1590/S0042-96862003001000014. PMID 14758439. PMC 2572332. http://www.scielosp.org/scielo.php?script=sci_arttext&pid=S0042-96862003001000014&lng=en&nrm=iso&tlng=en. 
  8. «Emeritus Professor Frank Fenner». Consultado el 22 de noviembre de 2010..
  9. Fenner School of Environment and Society website.
  10. Cheryl Jones (16 de junio de 2010). «Frank Fenner sees no hope for humans». The australian. Consultado el 22 de noviembre de 2010. 
  11. «Scientist Fenner dies aged 95». abc.net. 22 de noviembre de 2010. Consultado el 22 de noviembre de 2010. 
  12. http://www.consejoculturalmundial.org/winners-science-frankfenner.php
  13. «The Frank Fenner Medal». Consultado el 22 de noviembre de 2010..