Familia Welser

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Emblema de la familia Welser.
La Armada Welser en Venezuela

Los Welser eran una familia de banqueros de Augsburgo (Alemania) y una de las principales casas financieras de Europa en la primera mitad del siglo XVI.

Historia[editar]

Los cuatro hermanos Welser, Bartolomé (1488-1561), Lucas, Ulrice y Jacobo, administraron la sociedad que su padre, Antón Welser, un exitoso comerciante de Augsburgo, había establecido en 1476 para la explotación de las minas de plata en la Europa central, el comercio de textiles flamencos, lana inglesa y productos orientales. Extendieron sus negocios con factorías en Amberes, Venecia, Portugal y España.

En 1517 surgen diferencias entre los miembros de la familia y parte de ellos se van a Núremberg, en tanto que Bartolomé permanece en Augsburgo será quien junto con la familia Fugger y banqueros genoveses dio su aporte financiero para capturar las lealtades de los Príncipes Electores alemanes y abrir el camino para la coronación imperial del rey de España Carlos I en 1519.

Dado que el emperador Carlos V abre en 1525 la posibilidad de que extranjeros pudiesen establecer factorías en América en las mismas condiciones que los españoles, La Realeza Alemana toma la decisión de hacer negocios en el Nuevo Mundo. Entre los primeros en aventurarse a las nuevas tierras destaca la Familia Welser al abrir una factoria en Santo Domingo y explotar minas de plata en México. Como parte del pago de una deuda el 28 de marzo de 1528 consiguieron del emperador Carlos V la exclusividad para la conquista y colonización del territorio comprendido entre el Cabo de la Vela (actual Colombia) y Maracapana (actual Venezuela), la denominada Provincia de Venezuela, siendo los primeros europeos no latinos que iniciaron el proceso colonizador en América. El primer gobernador de estos territorios inhóspitos fue el alemán Ambrosio Ehinger (o Alfinger), que utilizó como base la isla de La Española, donde los Welser habían fundado dos ciudades y tres fortificaciones. Desde allí Alfinger inició su expedición en 1529, llegó Santa Ana de Coro (único asentamiento en Tierra Firme), exploró la ribera del Lago de Maracaibo y fundó la ciudad de Nueva Nuremberg (hoy Maracaibo). Alfinger murió en 1533 asesinado por los indios Chitareros. A Alfinger le sucederán como gobernadores y exploradores de sus territorios en Venezuela otros alemanes, como Nicolás Federmann, Georg Hohermut von Speyer y Philipp von Hutten, quienes se adentraron en la cuenca occidental del Orinoco, Los Llanos y la cordillera de los Andes llegando hasta la planicie de Santa Fe de Bogota en el caso de Federmann.

El Dorado representaba el principal interés de la familia Welser, así como lograr encontrar el Mar del Sur (Estrecho de Magallanes), pero sus esfuerzos exploratorios no fueron exitosos en encontrar ninguna de ellas, mas sí señalaron el camino para la futura conquista del territorio venezolano.

Luego de los reiterados intentos poco exitosos de los gobernadores enviados por los Welser para establecer un gobierno estable en sus territorios, el descontento de los castellanos que habitaban Coro y acusaciones de diversa índole, el Consejo de Indias retiró la concesión a los Welser en 1546 por incumplimiento del contrato de arrendamiento, donde se incluía la fundación de varias ciudades, varios fuertes y la obligatoriedad de extender el cristianismo entre los indígenas. También en ello puede haber influido el hecho de su posición ambigua en el ámbito religioso siendo sospechosos de apoyar al movimiento del Luteranismo en Augsburgo, lo cual les hizo ganar muchos enemigos en la Corte y deterioró sus relaciones con los Habsburgo. En 1556 con la quiebra del Tesoro Español decretada por Felipe II que afectó a los Fugger, pero en mayor medida a los Welser y a los genoveses se inició un declive de las actividades financieras de la familia. En 1614, tras una decadencia provocada también por la Guerra de los Treinta Años, fue declarada la quiebra de la Casa Welser resultando en que Matías Welser fue encarcelado y se perdiera el rastro de sus archivos.

Véase también[editar]