Elasmosaurus

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Elasmosaurus
Rango temporal: Cretácico Superior, 80,5 Ma
Elasmosaurusskull.jpg
Restauración de la cabeza y el cuello, en el North American Museum of Ancient Life
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Sauropsida
Subclase: Diapsida
Orden: Plesiosauria
Suborden: Plesiosauroidea
Familia: Elasmosauridae
Género: Elasmosaurus
Cope, 1868
Especies
  • E. platyurus

Elasmosaurus (del griego ελασμος elasmos 'placa delgada', refiriéndose a las placas delgadas de su pelvis + σαυρος sauros 'lagarto') es un género representado por una especie de plesiosauroide elasmosáurido que vivió en el Cretácico Superior, en lo que hoy es Estados Unidos. Elasmosaurus fue un reptil marino con un cuello extremadamente largo que vivió en el período Cretácico Superior (edad del Campaniano), hace 80.5 millones de años.[1]

Descripción[editar]

Dibujo de Elasmosaurus platyurus

Elasmosaurus medía cerca de 14 metros de largo y pesaba cerca de 2.000 kilogramos, lo que lo convierte en uno de los mayores plesiosaurios. Difiere de otros plesiosaurios por tener seis dientes por premaxilar (los huesos en la punta del hocico) y 71 vértebras cervicales.[2] El cráneo era relativamente delgado y aplanado, apenas más voluminoso que el propio cuello. El apuntado hocico le proporcionaba una silueta aerodinámica, que le permitía desplazarse a mayor velocidad a través del agua, con varios dientes aguzados, que no podían aplastar conchas de los moluscos, pero si atraparlos en la boca para luego engullirlos. Las dos piezas de la mandíbula inferior se unían en la punta en un punto entre el cuarto y el quinto diente.[2] Las vértebras del cuello que siguen inmediatamente al cráneo eran largas y bajas y tenían crestas longitudinales laterales.[3] [4] Como muchos elasmosáuridos, Elasmosaurus tenía cerca de tres vértebras pectorales. La cola incluía al menos 18 vértebras.[3] [4]

La cintura escapular presentaba una larga vara ósea,[3] [4] no presente en los juveniles. La escápula tenía bordes de una longitud aproximadamente igual en la articulación con el coracoides y la superficie articular del húmero.[2] El borde anterior de la pelvis estaba compuesto de tres bordes casi rectos dirigidos al frente y a los lados del animal. El isquion, un par de huesos que forman la parte posterior de la pelvis, estaban unidas a lo largo de sus superficies mediales.[2] Los miembros de Elasmosaurus, como los de otros plesiosaurios, estaban modificados en cuatro aletas en forma de remo de un tamaño aproximadamente igual.[5]

Ciertos aspectos de la anatomía de Elasmosaurus eran bastante derivado entre los elasmosáuridos, y los plesiosaurios en general.[2] Como ya se había dicho, Elasmosaurus puede ser distinguido por sus seis dientes premaxilares y sus 71 vértebras cervicales.[2] Los plesiosaurios primitivos y muchos elasmosáuridos tenían cinco dientes en el premaxilar. Algunos elasmosáuridos tenían más: Terminonatator tenía nueve[6] y Aristonectes tenía de 10 a 13.[7] Adicionalmente, muchos plesiosaurios tenían menos de 60 vértebras cervicales.[2] Aparte de Elasmosaurus, otros plesiosaurios con más de 60 cervicales son Styxosaurus, Hydralmosaurus y Thalassomedon. Un reptil típico posee un promedio de entre cinco y diez de estas vértebras y un Plesiosaurus alrededor de de 25, pero Elasmosaurus es el único plesiosaurio conocido con más de 70 cervicales. Su gran cuello era posible gracias a la existencia de numerosos huesos suplementarios (vértebras cervicales) en su interior. Estas le otorgarían al cuello una gran fortaleza y flexibilidad. Sin embargo, tenía casi la misma longitud de cuello que Thalassomedon[8] debido a que este último tenía vértebras proporcionalmente más largas.[5] Elasmosaurus tenía más vértebras que cualquier otro animal conocido. La presencia de la vara pectoral es también considerada una característica avanzada.[2] El largo y bajo eje del centro de la vértebra difiere de la condición vista en muchos otros plesiosaurios, que tienen centros más cortos en longitud que en altura, o casi iguales en dimensisones.[2] Styxosaurus e Hydralmosaurus también poseían la misma condición presente en Elasmosaurus.[9] [10] Otra característica inusual de Elasmosaurus son los bordes relativamente iguales de la escápula, como se mencionaba antes. Muchos plesiosaurios tenían bordes más alargados para la articulación con el coracoides que para la articulación con el húmero.[11]

Esqueleto de Elasmosaurus en el Museo Denver de la Ciencia y la Naturaleza

Clasificación y especies[editar]

Aunque numerosas especies de Elasmosaurus han sido nombradas desde su descubrimiento, una revisión de 1999 hecha por Ken Carpenter mostró que sólo una de estas, la especie tipo Elasmosaurus platyurus, podría ser considerada válida. Varias otras especies asignadas al género son o bien dudosas o han sido clasificadas en otros géneros. Por ejemplo, E. serpentinus fue reclasificado como Hydralmosaurus, E. morgani como Libonectes, y E. snowii como Styxosaurus.[4] A principios del período Cretácico Superior, los plesiosaurios habían evolucionado (o se habían reducido) a dos grupos distintos.[5] Elasmosaurus es el género tipo para uno de estos grupos, los elasmosáuridos que tenían cuellos extremadamente alargados con cabezas pequeñas, en contraste con los policotílidos que tenían cuellos cortos y cabezas relativamente grandes. Los elasmosáuridos del Cretácico tardío del Mar de Niobrara en Norteamérica tenían características que los diferenciaban de estos y son morfológicamente más primitivos.[4] Sin embargo, Elasmosaurus y algunos otros elasmosáuridos tenían algunos rasgos derivados. Se ha sugerido que Elasmosaurus estaba cercanamente relacionado a Hydralmosaurus y a Styxosaurus debido a estos rasgos avanzados.[2]

Descubrimiento[editar]

Elasmosaurus platyurus fue descrito en marzo de 1868 por Edward Drinker Cope[12] a partir de un fósil descubierto y recolectado por el Dr. Theophilus Turner, un médico militar, al oeste de Kansas, Estados Unidos. Aunque otros especímenes de elasmosaurios han sido hallados en varias localidades de Norteamérica, Carpenter (1999) determinó que Elasmosaurus platyurus era el único representante del género.

Parte de la versión de Elasmosaurus platyurus con la "cabeza en el extremo equivocado" de Edward Cope. Cope no incluyó las aletas "posteriores" (realmente las frontales) en esta figura en parte debido a su errónea creencia que Elasmosaurus se propulsaba por medio de su " cola" extremadamente larga (el cuello).
Una representación desactualizada de Dryptosaurus confrontando a Elasmosaurus, con dos Hadrosaurus en el fondo. De Edward Drinker Cope, 1869.

Cuando E. D. Cope recibió el espécimen a principiso de marzo de 1868, él tenía una idea preconcebida de como debía de lucir, y erradamente situó la cabeza en el extremo equivocado (es decir, al final de la cola). En defensa suya, debe mencionarse que por entonces él era experto en lagartos, animals de cuello corto y cola larga, y nunca había visto un plesiosaurio del tamaño de Elasmosaurus. Aunque la leyenda popular indica que fue Othniel Charles Marsh quien señaló el error, no existe evidencia fáctica de ese suceso (más información en el siguiente párrafo). Sin embargo, este evento es frecuentemente citado como una de las causas de su larga y agria rivalidad, conocida como la Guerra de los Huesos. De hecho, aunque Marsh personalmente recolectó al menos un plesiosaurio de Kansas, y tenía varios más de dicha área en las colecciones del Museo Peabody en Yale, él nunca publicó ningún artículo sobre estos.[5]

Aunque Cope verbalmente anunció el descubrimiento de Elasmosaurus platyurus en marzo de 1868, él no publicó la "preimpresión" de su reconstrucción errónea de Elasmosaurus hasta agosto de 1869. Aunque eran mucho menores, por entonces ya eran bien conocidos los plesiosaurios de cuello largo del Jurásico de Inglaterra, pero Elasmosaurus era el primero que se conocía del Cretácico. La reconstrucción de Cope mostraba una cola larga y sinuosa similar a un mosasaurio. Notesé que si bien O.C. Marsh afirmó haber señalado el error de Cope "20 años después del hecho" en un artículo de periódico de 1890, fue realmente Joseph Leidy quien señaló el problema en su discurso Consideraciones sobre Elasmosaurus platyurus en un encuentro de la Academia de Ciencias Naturales de Philadelphia en marzo 8 de 1870.

Paleobiología[editar]

Elasmosaurus como fue representado por Charles R. Knight, con un inexacto cuello de serpiente.

Los fósiles de Elasmosaurus se han hallado en los estratos de edad del Campaniano del Cretácico Superior de la formación Pierre Shale del oeste de Kansas. Esta formación representa un período de deposición marina del Mar de Niobrara, un mar continental poco profundo que se encontraba sobre la parte central de Norteamérica durante el Cretácico.[5]

Como muchos plesiosaurios, Elasmosaurus era incapaz de elevar su cabeza sobre la superficie del agua como es comúnmente representado en los medios de comunicación y en el arte. Inicialmente se pensaba que el método de caza de este animal consistía en nadar en la superficie levantando la cabeza por encima del agua con su largo cuello; tras notar a una víctima bajo la superficie, se lanzaría hacia abajo, casi como una serpiente. Sin embargo, esta teoría es improbable, ya que la posición de sus ojos le dificultarían ver hacia abajo fácilmente; por el contrario, podían ver sin problemas hacia arriba y acechar a su presa desde abajo. El peso de su largo cuello situaba el centro de gravedad detrás de las aletas delanteras. Por tanto Elasmosaurus sólo podía elevar su cabeza y cuello sobre el agua si estuviera en aguas someras, donde podría descansar su cuerpo sobre el fondo. El peso del cuello, la limitada musculatura y el reducido movimiento entre las vértebras cervicales habrían evitado que Elasmosaurus subiera su cabeza y cuello muy alto.[5] Aun así un estudio encontró que los cuellos de los elasmosaurios eran capaces de desarrollar 75–177° de movimiento ventral, 87–155° de movimiento dorsal, y 94–176° de movimiento lateral, dependiendo de la cantidad de tejido entre las vértebras.[13] Las posturas de "cuello de cisne" con el cuello en forma de letra S requerirían más de 360° grados de flexión vertical, lo cual no era posible. La cabeza y hombros de Elasmosaurus muy probablemente actuaban como timón. Si el animal movía la parte anterior del cuerpo en cierta dirección, esto causaría que el resto del cuerpo también se moviera en el mismo sentido. Por tanto, Elasmosaurus no podía haber nadado en una dirección mientras movía su cabeza y cuello en otro sentido, ya fuera de manera vertical u horizontal.[5]

Elasmosaurus era un lento nadador y pudo haber acechado a los cardúmenes de peces. El largo cuello le pudo permitir a Elasmosaurus a ocultarse bajo los cardúmenes. Entonces habría movido su cabeza lentamente aproximándose a su presa desde abajo. Los ojos del animal pudieron haber tenido visión estereoscópica, la cual le habría ayudado a hallar presas pequeñas. Cazando desde abajo pudo haber distinguido a sus presas perfilándolas con la luz solar mientras que el propio Elasmosaurus se ocultaba en las aguas oscuras del fondo. Elasmosaurus probablemente comía pequeños peces óseos, belemnites (similares a los calamares), y ammonites (moluscos). También engullía pequeñas piedras para ayudar a su digestión.[5] Se cree que Elasmosaurus viviría mayormente en océanos abiertos. La aletas de Elasmosaurus y otros plesiosaurios eran muy rígidas y especializadas para nadar y no pudieron haberles permitido llegar a tierra para depositar sus huevos. Por lo tanto lo más probable es que dieran a luz crías vivas como las actuales serpientes marinas.[5] Aunque aún no se conoce evidencia directa de la reproducción en Elasmosaurus, se sabe que un plesiosaurio contemporáneo, Polycotylus daba a luz crías vivas.[14]

Referencias[editar]

  1. Carpenter 2003
  2. a b c d e f g h i j Sachs 2005
  3. a b c Brown 1993
  4. a b c d e Carpenter 1999
  5. a b c d e f g h i Everhart 2005
  6. Sato 2003
  7. Gasparini 2003
  8. Welles 1943
  9. Welles & Bump 1949
  10. Sachs 2004
  11. Sach 2004
  12. Cope 1868
  13. Zammit 2008
  14. O'Keefe and Chiappe 2011
  • Mallam, John; Parker, Steve. James Pickering. ed. Enciclopedia de los dinosaurios y otras criaturas prehistóricas. Versión en Español hecha por Andrés Martínez. Barcelona: Parragon. pp. 198, 199. ISBN 9781405433754. 
  • Brown, D. S. "A taxonomic reappraisal of the families Elasmosauridae and Cryptoclididae (Reptilia: Plesiosauroidea)". Révue de Paléobiologie, Volume Spécial, 7, 9-16.
  • Carpenter, K. 1999. "Revision of North American elasmosaurs from the Cretaceous of the western interior". Paludicola 2(2): 148-173.
  • Carpenter, K. 2003. "Vertebrate Biostratigraphy of the Smoky Hill Chalk (Niobrara Formation) and the Sharon Springs Member (Pierre Shale)." High-Resolution Approaches in Stratigraphic Paleontology, 21: 421-437. doi 10.1007/978-1-4020-9053-0
  • Cope, E. D. 1868. "Remarks on a new enaliosaurian, Elasmosaurus platyurus." Proceedings of the Academy of Natural Sciences of Philadelphia, 20: 92-93. (for meeting of March 24, 1868
  • Cope, E. D. 1869. "Synopsis of the Extinct Batrachia and Reptilia of North America, Part I". Transactions American Philadelphia Society New Series, 14:1-235, 51 figs., 11 pls. (pre-print dated August, 1869)
  • Everhart, M. J. 2005. Oceans of Kansas - A Natural History of the Western Interior Sea. Indiana University Press, 320 pp.
  • Gasparini, Z. Martin, J. E., and Fernández M. 2003. "The elasmosaurid plesiosaur Aristonectes Cabrera from the latest Cretaceous of South America and Antarctica". Journal of Vertebrate Palaeontology, 23, 104-115.
  • Leidy, J. 1870. "Remarks on Elasmosaurus platyurus". Proceedings of the Academy of Natural Sciences of Philadelphia 22: 9-10.
  • O'Keefe, F. R. and Chiappe, L. M. 2011 "Viviparity and K-selected life history in a Mesozoic marine plesiosaur (Reptilia, Sauropterygia)." Science 333(6044):870–873.
  • Sachs, S. 2004. "Redescription of Woolungasaurus glendowerensis (Plesiosauria: Elasmosauridae) from the. Lower Cretaceous of Northeast Queensland". Memoirs of the Quennsland Museum, 49:215-233
  • Sachs, S. 2005. "Redescription of Elasmosaurus platyurus, Cope 1868 (Plesiosauria: Elasmosauridae) from the Upper Cretaceous (lower Campanian) of Kansas, U.S.A". Paludicola 5(3): 92-106.
  • Sato, Tamaki 2003. "Terminonatator ponteixensis, a new elasmosaur (Reptilia:Sauropterygia) from the Upper Cretaceous of Saskatchewan". Journal of Vertebrate Paleontology 23(1): 89–103.
  • Welles, S. P. 1943. "Elasmosaurid plesiosaurs with descriptions of new material from California and Colorado". Memoirs of the University of California, 13:125-254.
  • Zammit M., Daniels, C. B. and Kear, B. P. 2008. "Elasmosaur (Reptilia: Sauropterygia) neck flexibility: Implications for feeding strategies", Comparative Biochemistry and Physiology - Part A: Molecular & Integrative Physiology 150(2):124-130.

Enlaces externos[editar]