Edward Bransfield

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Edward Bransfield (Ballinacurra, condado de Cork, Irlanda, 1785 - 1852) fue un capitán de la Marina Real Británica y está considerado como el co-descubridor de la Antártida en 1820.

Primeros años[editar]

Edward Bransfield nació en Ballinacurra, condado de Cork (Irlanda) en 1785. Se sabe muy poco sobre sus primeros años, ni siquiera sobre como era su aspecto. En 1803, cuando sólo tenía dieciocho años, fue enrolado a la fuerza en la Royal Navy, el principal método de reclutamiento en esa época en la marina real británica.

Comenzó como un simple marinero a bordo del navío de línea de 1ª categoría (110 cañones) Ville de París y fue calificado como marinero preferente (able seaman) en 1805. Fue asignado en 1806 a la también nave de 1ª categoría Royal Sovereign (que había tomado parte en la batalla de Trafalgar en 1805) como marinero preferente, y después como 2º maestro (master's mate) en 1808, guardiamarina (midshipman) en 1808, capitán escribano (encargado de llevar informes, correspondencia y cuentas) en 1809 y de nuevo guardiamarina en 1811. Hacia 1812 había alcanzado el grado de segundo capitán (second master), y en el mismo año fue nombrado capitán (master) de la Goldfinch (un bergantín de la clase Cherokee, con 10 armas de fuego, y comandado por Sir William Cornwallis).

Entre los años 1814 y 1816 sirvió brevemente como capitán en muchos barcos de 5º rango, y el 21 de febrero de 1816, fue nombrado capitán del buque Severn, de rango 4º con 50 armas de fuego, con el que participó en el bombardeo de Argel.

En septiembre de 1817, fue nombrado capitán del Andromache, bajo el mando del capitán William Shirreff. Durante este período de servicio fue enviado al nuevo Escuadrón del Pacífico de la Marina Real, en la costa de Valparaíso, en Chile.

Los republicanos chilenos luchaban por la independencia de España, pero Valparaíso se había descuidado durante la época colonial y era una plaza poco atractiva. Sin embargo, si no hubiera sido por este cometido, Bransfield nunca se hubiera hecho famoso.

Antártida[editar]

La región del estrecho de Bransfield, que Bransfield cartografió por vez primera.

En 1773 James Cook navegó más allá del Círculo Polar Antártico —que observó con orgullo en su diario que era «sin duda el primero que ha cruzado la línea» («undoubtedly the first that ever crossed that line»). Al año siguiente, circunnavegó la Antártida por completo y llegó a una latitud de 71°10 'S, antes de ser rechazado por el hielo. Era la persona que más al sur se había internado.

Aunque no pudo ver la Antártica, Cook disipó de una vez por todas la idea fantástica de un continente con suelo fértil y poblado que rodeaba el polo. No es de extrañar que luego el Almirantazgo Británico perdiera todo el interés en la Antártida y centrara su atención en su lugar en la búsqueda permanente del Paso del Noroeste. Casi pasó medio siglo antes de que nadie viajara más al sur que Cook.

Luego, durante 1819, mientras rodeaba el cabo de Hornos, William Smith, el propietario y capitán del Williams, un buque mercante inglés, fue impulsado por los vientos adversos al sur y redescubrió lo que se conoce como las islas Shetland del Sur (las islas habían sido ya descubiertas por Gabriel de Castilla en marzo de 1603), además de varias colonias de focas. Las noticias corrieron pronto por los puertos del sur de Argentina y Chile, y muchos cazadores de mamíferos marinos partieron para aventurarse en estas aguas, incluido el marino estadounidense Nathaniel Palmer. Cuando la noticia de su descubrimiento llegó a Valparaíso, el capitán Shirreff decidió que el asunto justificaba una mayor investigación. Decidió realizar un flete del Williams y Shirreff asignó a Bransfield, dos cadetes y el cirujano de la nave HMS Slaney para ser enviados a estudiar las islas descubiertas. Smith permaneció a bordo, en calidad de piloto de Bransfield. La misión de este último era saber si estas islas eran parte de un continente o unas islas aisladas. También debía cartografiar los puertos y zonas de anclaje, la recolección de especímenes de flora y fauna y realizar investigaciones meteorológicas y magnéticas.

Después de un viaje breve y sin incidentes en el océano Austral, Bransfield y Smith llegaron a las islas Shetland del Sur. Ven la isla Livingston el 16 de enero de 1820 y Bransfield desembarcó en la isla Rey Jorge, y tomó posesión formal en nombre del George III (que había muerto el día anterior, el 29 de enero de 1820), antes de emprender rumbo suroeste pasada la isla Decepción, sin reconocerla ni cartografiarla. Virando al sur, pasó lo que ahora es conocido como el estrecho de Bransfield (que fue nombrado en su honor por James Weddell en 1822), y el 30 de enero de 1820 avistaron la península Trinidad, el punto más septentrional de la península Antártica. «Tal fue el descubrimiento de la Antártida» («Such was the discovery of Antarctica»), escribe el escritor inglés Roland Huntford. Un hecho que Bransfield no conocía era que dos días antes, el 28 de enero de 1820, el explorador ruso Fabian Gottlieb von Bellingshausen informó del avistamiento de una costa helada en un punto que ahora se sabe que era la Antártida oriental. Con base en esta observación, se ha formulada una reclamación en nombre de Bellingshausen al que se le atribuye el descubrimiento del continente. Sin embargo, el diario de Bellingshausen (2 volúmenes traducidos al inglés por Frank Debenham OBE MA, Director del Scott Polar Research Institute, Cambridge) recoge ese día la observación de «montañas de hielo» (lo que sugiere icebergs) y no mención que podría ser tierra. No realizó ningún mapa de la tierra y el mapa de Bransfield (reproducido por el Departamento Hidrográfico del Almirantazgo en 1822) sigue siendo el primer mapa realizado. El estadounidense Nathaniel Palmer, a la búsqueda de sitios para la caza de focas, descubrió en el mismo año, en noviembre, la península.

Bransfield continuó sus exploraciones hasta mediados de marzo de 1820, descubriendo las islas Gibbs, O'Brien, Elefante, Seal y Clarence. También fue el primer marino en navegar en el mar de Weddell.

Bransfield hizo una nota en su diario de dos «altas montañas cubiertas de nieve» («high mountains, covered with snow»), una de las cuales fue posteriormente bautizada por el explorador francés Dumont D'Urville (1790-1842), en su honor, monte de Bransfield. A diferencia de Bellingshausen, Bransfield descubrió formaciones geológicas inequívocas que no podía confundirse con hielo.

Después de haber cartografiado un segmento de la península de Trinidad, Bransfield siguió después el borde de la capa de hielo en dirección noroeste y descubrió diversos puntas de la isla Elefante y la isla Clarence, que también reclamó formalmente para la Corona británica. No navegó alrededor de la isla Elefante, y no le dio nombre (su nombre viene de los elefantes marinos), aunque cartografió la iIsla Clarence completamente.

Cuando Bransfield llegó finalmente de regreso a Valparaíso dio sus cartas y el diario al capitán Shirreff que los entregó al Almirantazgo. Los mapas originales están todavía en posesión del Departamento de Hidrografía en Taunton, Somerset, pero el diario de Bransfield se ha perdido. El Almirantazgo, al parecer, todavía estaba más interesado en la búsqueda del Paso del Noroeste. Sin embargo, dos narraciones privadas del viaje histórico de Bransfield fueron publicadas en 1821.

Durante los últimos años el diario de uno de los guardias marinas, Charles Poynter, fue descubierto en Nueva Zelanda y su narración ha sido publicada por la Sociedad Hakluyt, editada por Richard Campbell, RN.

Últimos años[editar]

El resto de la vida de Edward Bransfield fue oscura. Murió en 1852, a los sesenta y siete años y fue enterrado en Brighton, Inglaterra. Su esposa le sobrevivió y fue enterrada en la misma tumba en 1863.

En 2000, la Royal Mail emitió un sello conmemorativo en su honor, pero como no hay ningún retrato del descubridor de la Antártida, el sello representó en su lugar el RRS Bransfield, un buque de prospección antártica que lleva su nombre. En 1999, la tumba de Edward Bransfield, que estaba en un estado de deterioro en un cementerio de Brighton, fue renovada (financiada por donaciones de caridad) por Sheila Bransfield, que aspira a ser la biógrafo oficial de Edward Bransfield. El evento estuvo marcado por un acto al que asistieron numerosos dignatarios.

Véase también[editar]

Referencias[editar]

El artículo de la wikipedia en inglés cita las siguientes referencias, todas en inglés:
  • Edinburgh Philosophical Journal (Abril 1821).
  • London Literary Gazette (Noviembre 1821).
  • Encyclopaedia Britannica (14th edition, 1962).
  • Geographical Journal (Octubre 1939).
  • Mariner's Mirror (Julio 1941).
  • Huntford, Roland (1985). The Last Place on Earth. Pan Books Ltd., London. ISBN 0-330-28816-4. .
  • The Discovery of the South Shetland Islands 1819-1820: The Journal of Midshipman C W Poynter (Hakluyt Society, London 2000) R J Campbell (Editor).
  • The Antarctic Problem: An Historical and Political Study (George Allen & Unwin, Londres 1951), E W Hunter Christie.
  • Below the Convergence: Voyages Towards Antarctica 1699-1839 (W W Norton Co Ltd, Londres , 1977), Alan Gurney.
  • Antarctica Observed - Who Discovered the Antarctic Continent? (Caedmon of Whitby, North Yorkshire, 1982) A G E Jones.
  • The voyage of captain Bellingshausen to the Antarctic seas 1819-1821. Traducido del ruso, editada por Frank Debenham, OBE MA, Director del Scott Polar Research Institute, Cambridge, MCMXLV. Londres , impreso por la Hakluyt Society (W Lewis, University Press, Cambridge).
  • The Bombardment of Algiers, 1816 from 'History Today' January 1978, Derek Severn. También Gunfire in Barbary - Admiral Lord Exmouth's Battle with the Corsairs of Algiers in 1816 por Roger Perkins y el Captain K J Douglas-Morris RN (Kenneth Mason, Homewell, Havant, Hampshire, 1982).
  • The Role of Edward Bransfield in the Discovery of Antarctica, Greenwich Maritime Institute, (Disertación presentado a la MA in Maritime History, 2002), Sheila Bransfield MA.

Enlaces externos[editar]