Orycteropus afer

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Cerdo hormiguero
Orycteropus afer stuffed.jpg
Estado de conservación
Preocupación menor (LC)
Preocupación menor (UICN 3.1)[1]
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Mammalia
Infraclase: Placentalia
Orden: Tubulidentata
Familia: Orycteropodidae
Género: Orycteropus
G. Cuvier, 1798
Especie: O. afer
(Pallas, 1766)
Distribución
Distribución del cerdo hormiguero
Distribución del cerdo hormiguero

El cerdo hormiguero u oricteropo (Orycteropus afer) es un mamífero placentario nativo de África, donde vive en sabanas y zonas boscosas donde encuentra alimento. Es un animal solitario y nocturno. Es la única especie viviente de su orden, aunque se conocen otras especies fósiles. Es considerado un fósil viviente porque conserva caracteres primitivos que se han perdido en euterios más avanzados, como por ejemplo la presencia de diez cromosomas.[2]

Su similitud con los osos hormigueros americanos y los pangolines es solo aparente y debida a la convergencia evolutiva. Todos han desarrollado adaptaciones a su estilo de alimentación consistente en atacar directamente nidos de hormigas y termitas, como por ejemplo una lengua muy larga y unos dientes especialmente modificados. Los parientes más cercanos del cerdo hormiguero son las musarañas elefante, junto con los sirénidos, hiracoideos, tenrecs y elefantes.

Etimología[editar]

A pesar de su nombre, la relación del cerdo hormiguero con los cerdos auténticos es muy distante. Cuando los primeros colonizadores holandeses llegaron a Suráfrica a finales del siglo XVII y vieron el animal por primera vez, encontraron que se asemejaba a un cerdo domestico y le dieron el nombre de Aardvark, que significa "cerdo de tierra". El nombre ha ido evolucionando tanto en neerlandés como en Afrikaans, en que actualmente es Aardvarken y Erdvark, respectivamente. Esta relación semántica con los cerdos se ha transmitido a otras lenguas como por ejemplo el español o el francés.

El nombre científico Orycteropus es una construcción en latín formada a partir de los términos griegos ὀρυκτήρ, oryktḗr, «excavador» y πούς, poús, «pies».[3] Este nombre científico le fue dado en referencia a su costumbre de excavar madrigueras. Algunas lenguas han adoptado una forma derivada para referirse al cerdo hormiguero. No está claro si el nombre genérico fue acuñado por É. Geoffroy Saint-Hilaire en 1791 o por Cuvier en 1798. La especie ya había sido descrita con anterioridad en 1766 por Pallas con el nombre de Myrmecophaga afra.[4]

Afer también es un término latino, que significa "africano" y se refiere en su origen geográfico del cerdo hormiguero.

Descripción[editar]

Se asemeja vagamente a un cerdo, de color pardo en la parte superior y rojizo en la inferior tiene un cuerpo robusto y la espalda arqueada. Este animal digitígrado tiene patas anteriores cortas pero fuertes. Las posteriores tienen cinco dedos cada una, pero las anteriores carecen de pulgar. Los dedos presentan uñas grandes con forma de pala aplanada, a medio camino entre zarpas y pezuñas. Pesan típicamente entre 40 y 65 kg, con una longitud mediana de entre 1 y 1,3 metros, a pesar de que puede alcanzar hasta una longitud de 2,2. Tiene un hocico parecido al del cerdo y garras fuertes.

Un cerdo hormiguero comiendo en el Zoo de Londres.

Tiene una piel dura con escaso pelo erizado. Este pelo es más oscuro en las patas y tiene un color más claro en el cuerpo, a pesar de que a menudo se ensucia con tierra.[5] Los ojos están rodeados por una serie de pelos que tienen una función sensorial.[6] Son daltónicos, lo que no presenta un problema dados sus hábitos nocturnos.[7] Su vista es deficiente, lo que se evidencia por el hecho de que tropieza con frecuencia con árboles y otros obstáculos cuando corre.[8] Uno de los caracteres más distintivos de los tubulidentados es la estructura dental, que da nombre al orden. En lugar de tener una cavidad pulpal, los dientes presentan una aglomeración de tubos delgados, rectos y paralelos hechos de vasodentina (un tipo modificado de dentina) con canales pulpares individuales compactados. Los dientes carecen de esmalte, de forma que se desgastan y regeneran constantemente, y no tienen raíz. Los cerdos hormigueros nacen con incisivos y caninos normales delante de la mandíbula, que más tarde caen sin ser sustituidos. Los adultos sólo tienen molares y premolares en la parte de atrás de la mandíbula. La fórmula dental es:

0.0.2-3.3
0.0.2.3

Debido a la dieta de los cerdos hormigueros, la mandíbula sólo está dotada de músculos débiles. No se conoce la esperanza de vida mediana de la especie en libertad, a pesar de que en cautividad viven cerca de 25 años. Se conoce el caso de un cerdo hormiguero, llamado Kikuyu, que murió en el Zoo y Acuario de Point Defiance a la edad de 30 años.

Comportamiento[editar]

El cerdo hormiguero es un animal principalmente nocturno.[9] Excavan la madriguera flexionando y extendiendo las patas anteriores repetidamente y utilizando los cuatro dedos para sacar tierra. Crean una red de hogares provisionales en su territorio y una madriguera principal que utilizan para reproducirse. La madriguera principal puede ser profunda y extensa, con varias entradas estrechadas y una longitud de hasta 13 metros,[10] mientras que las madrigueras menos importantes pueden ser tan pequeñas que apenas entra la cabeza del animal.[5] De todos modos, las madrigueras suelen ser austeras y la única "comodidad" es una cama de tierra suelta[11] El cerdo hormiguero cambia periódicamente la configuración de la madriguera principal y de vez en cuando se muda para crear otra. Esto resulta útil para multitud de animales desde la mosca tse-tse a facóqueros o perros salvajes, que aprovechan las madrigueras abandonadas para refugiarse.[12] Los cerdos hormigueros son solitarios y sólo comparten la misma madriguera entre una madre y sus crías, incluso en zonas con una alta densidad de población los diferentes individuos vivirán sin compartir madriguera.

Son animales temerosos y solitarios. Sale a la superficie por la noche y, entonces, recorre su territorio (10-30 km). Se sirve de su agudo sentido del olfato para rastrear hormigas y termitas, de las que se alimentan (mirmecofagia).[10] Cuando descubre un nido de hormigas o termitas, lo excava con sus potentes patas anteriores. A pesar de que se mueve bastante lentamente, es capaz de excavar con bastante rapidez. Igual que el pangolín, sus zarpas le permiten romper la corteza extremamente dura de los hormigueros y termiteros mientras que cierra la nariz para evitar que entre polvo. Una vez ha vencido las defensas externas de los insectos, su dura piel lo protege de las picaduras de las hormigas y las termitas mientras ingiere una enorme cantidad de insectos con su lengua larga y pegajosa, de hasta 30 cm de longitud.[12] La lengua coge los insectos, que son capturados por crestas situadas en el paladar cuando la lengua sale de nuevo. Pueden comer hasta 50000 insectos en una noche.

En épocas difíciles, los cerdos hormigueros puedes complementar su dieta con pequeños animales como ratones,[13] larvas de escarabajos,[14] langostas[14] u hongos[15] y semillas de melón.[13]

Los cerdos hormigueros tienen también un oído muy fino, gracias a sus orejas largas y erguidas. Cuando bajan a sus madrigueras subterráneas, pliegan convenientemente sus orejas para que no les estorben la marcha.

Reproducción[editar]

Madre y cría de cerdo hormiguero.

Los machos sólo se acercan a las hembras para copular durante la temporada de apareamiento. Esto, junto con el hecho que cubren distancias más grandes que las hembras, hace pensar que son animales polígamos.[16] Apenas se tiene conocimiento de las primeras fases del embarazo, pero se sabe que después de siete meses suele nacer una única cría (a pesar de que también pueden nacer dos). En libertad, se han observado nacimientos en un periodo que empieza al mes de mayo y que puede durar hasta entre junio y noviembre según la zona geográfica, mientras que los ejemplares en cautividad dan a luz en cualquier momento del año (especialmente en febrero, marzo y junio[17] ). El neonato pesa unos 2 kg y mide aproximadamente 55 cm. Nace muy desarrollado, calvo y sin dientes pero con las zarpas muy desarrolladas, y es capaz de salir de la madriguera para acompañar su madre después de solo dos semanas. El pelo empieza a salir después de cinco o seis semanas. A la edad de catorce semanas, las crías ya comen termitas y el destete se produce dos semanas después.[12] [10] Con seis meses, los cerdos hormigueros ya son capaces de excavar sus propias madrigueras, a pesar de que a menudo permanecen con la madre hasta la próxima temporada de apareamiento. Logran la madurez sexual sobre la edad de seis meses y al acabar su primer año de vida ya tienen la medida de un adulto.

Cría de cerdo hormiguero

Distribución[editar]

El cerdo hormiguero vive a la parte del continente africano que se encuentra al sur del desierto del Sáhara, a excepción del Namib.[1] Pinturas del Antiguo Egipto sugieren que en el pasado podría haber llegado hasta el Mediterráneo.[14] Una minoría de egiptólogos creen que la cabeza del dios egipcio Seth, que pertenece a un animal no identificado, es en realidad el de un cerdo hormiguero. Otras teorías más extendidos dicen que la cabeza de Seth era el de un asno o de alguna especie de cánido. Fuentes poco fiables de la época colonial británica relatan que se cazaban cerdos hormigueros en lo que hoy en día es Irak, sugiriendo que las poblaciones norteñas del Sáhara habrían sobrevivido hasta tiempos más recientes.

Subespecies[editar]

  • O. a. lademanni, Grote (1921). Kenia y Tanzania.
  • O. a. leptodon, Hirst (1906). Camerún.
  • O. a. matschiei, Grote (1921). Costa meridional de Tanzania.
  • O. a. observandus, Grote (1921). Tanzania.
  • O. a. ruvanensis, Grote (1921). Tanzania.
  • O. a. senegalensis, Lesson (1840). Senegal y Gambia.
  • O. a. somalicus, Lydekker (1908). Somalia.
  • O. a. wardi, Lydekker (1908). Sureste de la República Democrática del Congo, Zambia, Malaui y noreste de Zimbabue.
  • O. a. wertheri, Matschie (1898). Tanzania.

Miscelánea[editar]

El 14 de enero de 2013 nace el primer espécimen en España, concretamente en el zoológico de Bioparc Valencia[18]

Referencias[editar]

  1. a b Plantilla:IUCN 41504
  2. «Great Uncle Aardvark?». BBC NEWS online — Science/Nature. 20-01-2003. Consultado el 10-01-2008. 
  3. Biology of the Aardvark (Orycteropus afer)[1]
  4. The Paleobiology Database. Información taxonómica y de distribución sobre el registro fósil de plantas y animales (en inglés).
  5. a b Shoshani, J.; Goldman, C. A.; Thewissen, J. G. M. (1988). «Orycteropus afer» (en inglés). Mammalian Species (American Society of Mammalogists) 300:  pp. 1-8. http://www.science.smith.edu/msi/pdf/i0076-3519-300-01-0001.pdf. 
  6. Pocock, R. I. (1924). «Some external characters of Orycteropus afer» (en inglés). Proc. Zool. Soc. London 46:  pp. 697-706. 
  7. Jones, C. (1984). «Tubulidentates, proboscideans and hyracoideans». En Anderson, S.; Jones, J. K. Orders and families of recent mammals of the world (en inglés). Nueva York: John Wiley and Sons. pp. 523–535. 
  8. Nowak, pág. 1.049.
  9. name="Utilization>R. J. van Aarde, C. K. Willis, J. D. Skinner y M. A. Haupt (1992). «Range utilization by the aardvark, Orycteropus afer (Pallas, 1766) in the Karoo, South Africa» (en inglés). Journal of Arid Environments 22:  pp. 387-394. http://www.ceru.up.ac.za/downloads/Range_utilization_aardvark.pdf. 
  10. a b c van Aarde, Rudi J. (1984). Macdonald, D., ed. The Encyclopedia of Mammals (en inglés). Nueva York: Facts on File. pp. 466–467. ISBN 0-87196-871-1. 
  11. Rahm, U. (1972). «Aardvarks». En Grzimek, B. Grzimek's animal life encyclopedia (en inglés) 12. Nueva York: Van Nostrand Reinhold. pp. 1–657. 
  12. a b c «Aardvark» (en inglés), Encyclopaedia Britannica .
  13. a b Smithers, R. H. N.. (1983). The mammals of the southern African subregion (en inglés). Pretoria: Universidad de Pretoria. 
  14. a b c Kingdon, J. (1971). East African mammals: an atlas of evolution in Africa, Volume 1 (en inglés) (reimpresión del 1984 edición). Nueva York: University of Chicago Press. ISBN 978-0226437187. 
  15. Haltenorth, T.; Diller, H. (1980). A field guide to the mammals of Africa including Madagascar (en inglés). Londres: Collins. 
  16. Dorst, J.; Dandelot, P. (1969). A field guide to the larger mammals of Africa (en inglés). Boston: Houghton Mifflin. 
  17. Goldman, C. A. (1986). «A review of the management of the aardvark Orycteropus afer in captivity» (en inglés). Internat. Zoo Yearb. 24/25:  pp. 286-294. 
  18. Nace el primer cerdo hormiguero español

Enlaces externos[editar]