Catenaria

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Catenarias.

Catenaria es la curva que describe una cadena suspendida por sus extremos, sometida a un campo gravitatorio uniforme. La palabra deriva del latín catenarĭus (propio de la cadena). Por extensión, en matemáticas se denomina catenaria a la curva que adopta una cadena, cuerda o cable ideal perfectamente flexible, con masa distribuida uniformemente por unidad de longitud, suspendida por sus extremos y sometida a la acción de un campo gravitatorio uniforme. La evoluta de la catenaria es la tractriz.

Historia[editar]

Los primeros matemáticos que abordaron el problema supusieron que la curva era una parábola. Huygens, a los 17 años, demostró que no lo era, pero no encontró la ecuación de la catenaria.

La ecuación fue obtenida por Gottfried Leibniz, Christiaan Huygens y Johann Bernoulli en 1691, en respuesta al desafío planteado por Jakob Bernoulli. Huygens fue el primero en utilizar el término catenaria en una carta dirigida a Leibniz en 1690, y David Gregory escribió, ese mismo año, un tratado sobre la curva.

Descripción matemática[editar]

La condición de equilibrio de un cable sometido a su propio peso vertical lleva a un problema de equilibrio en el plano (la catenaria es siempre una curva plana si se puede despreciar la rigidez flexional del cable). De la condición de equilibrio local de cada punto se desprende la siguiente ecuación diferencial para la pendiente de la catenaria, que relaciona las tensiones en los extremos de un tramo y el peso del mismo (ver deducción de la catenaria):

(1)\frac{d^2y}{dx^2} = \frac{\lambda}{T_H} \sqrt{1+\left(\frac{dy}{dx}\right)^2}

Donde:

\lambda\, es el peso por unidad de longitud, que se supone constante.
T_H\, la tensión horizontal que aparecerá en los extremos del cable.

La solución general viene dada por:

(2)y(x) = \frac{T_H}{\lambda} \cosh \left(\frac{\lambda}{T_H}(x-C_1)\right) + C_2 =
a\cosh \left(\frac{x-C_1}{a}\right) + C_2

Tres catenarias diferentes a través los mismos puntos, dependiendo de la fuerza horizontal \scriptstyle T_H, siendo \scriptstyle a = T_H/\lambda .

La solución para de la ecuación anterior para un cable suspendido de dos puntos a la misma altura y cuyo punto mínimo es, tomando su mínimo en el punto (0,a) resulta ser:

\begin{cases}
y = a \, \cosh \left ({x \over a} \right ) = {a \over 2} \, \left (e^{x/a} + e^{-x/a} \right ) \\
a =\left(\frac{T_H}{\lambda}\right) \end{cases}

\scriptstyle T_H es la componente horizontal de la tensión, que es constante, \scriptstyle \lambda es el peso por unidad de longitud del hilo y \cosh(\cdot) es la función coseno hiperbólico. Si se desarrolla en series de Taylor la ecuación de la catenaria (2) se obtiene una curva cercana a una parábola:

y(x) \approx a\left[ \left(1+\frac{C_2}{a}\right) +
\frac{1}{2}\frac{(x-C_1)^2}{a^2} \right] + O(x^4)

Esto corresponde a la ecuación de una parábola más un término de cuarto orden. Es por este motivo que las gráficas son tan parecidas en el entorno de cero.

Relaciones importantes[editar]

En el caso de cable suspendido de dos puntos a la misma altura, la longitud del arco, con el origen de arco en el mínimo es:

l = a \cdot \sinh\left(\frac{x}{a}\right) \,\!

La inclinación (esto es, la tangente de dicha inclinación) es:

z=\frac{dy}{dx} =  \sinh\left(\frac{x}{a}\right) \,\!

Por tanto, la tensión vertical es:

 T_y =  T_H \sinh\left(\frac{x}{a}\right) \,\!

La tensión total del hilo es

T =\sqrt{T_H^2 + T_y^2}=T_H \cosh\left(\frac{x}{a}\right) \,\!

con lo que sustituyendo T_H=a\lambda, se tiene

T = \lambda \cdot y \,\!

Deducción de la ecuación de la catenaria[editar]

Elemento lineal de una catenaria en equilibrio.

La ecuación diferencial (1) puede deducirse aplicando el equilibrio de fuerzas a una porción infinitesimal de catenaria. Aplicando el equilibrio de fuerzas a las fuerzas horizontales y verticales se tiene que:

\begin{cases}
F_H = T\cos \alpha(x+\Delta x) - T\cos \alpha(x) = 0 \\
F_V = T\sin \alpha(x+\Delta x) - T\sin \alpha(x) = \int_{s_1}^{s_2} w\ ds \end{cases}

Donde:

\alpha\, es el ángulo formado por la catenaria y la horizontal.
T(x)\, es la tensión total del cable para cada punto.
w\, es el peso por unidad de longitud.

La primera de las ecuaciones implica que \scriptstyle T\cos \alpha = T_H = \mbox{cte} mientras que la segunda de ellas puede escribirse escogiendo adecuadamente el origen de la longitud de arco como:

\begin{cases} T\cos \alpha = T_H \\ T\sin \alpha = w(s-s_0) \end{cases}
\Rightarrow \tan \alpha = \frac{w}{T_H}(s-s_0)

Introduciendo la relación entre la tangente del ángulo de la pendiente y la longitud de arco:

\begin{cases}  \tan \alpha = \frac{dy}{dx} \\
s = s_0 + \int_{x_0}^x \sqrt{1+ \left( \frac{dy}{dx} \right)^2}dx \end{cases}
\Rightarrow \frac{dy}{dx} =
\frac{w}{T_H} \int_{x_0}^x \sqrt{1+ \left( \frac{dy}{dx} \right)^2}dx

Derivando la última relación se obtiene precisamente (1).

Generalizaciones[editar]

En general la ecuación de la catenaria se refiere a cadenas o cuerdas infinitamente flexibles e inextensibles. El requisito de flexibilidad infinita se refiere a que la rigidez flexional sea nula y el requisito de inextensibilidad se refiere a que la longitud de cada tramo de la misma no varíe a pesar de estar sometido a fuerzas. Obviamente en las cuerdas reales estos requisitos se cumplen sólo de forma aproximada. Para cuerdas de gran longitud, la elasticidad de la cuerda las aleja del comportamiento perfectamente inextensible. Si bien la catenaria de una cuerda inextensible es siempre una curva plana, para cables gruesos de pequeña longitud la rigidez flexional finita hace que su deformada no neceariamente esté contenida en un plano.

Aplicaciones[editar]

Las columnas de la Sagrada Familia de Barcelona siguen una catenaria.
Puente de hormigón sobre el río Ulla, en Vedra, Galicia, España. El arco principal tiene forma de catenaria.

Dado un elemento lineal sometido sólo a cargas verticales, la forma catenaria es precisamente la forma del eje baricéntrico que minimiza las tensiones. Esa propiedad puede aprovecharse para el diseño de arcos. De este modo un arco en forma de catenaria invertida es precisamente la forma en la que se evita la aparición de esfuerzos distintos de los de compresión, como son los esfuerzos cortantes o los flectores.

Por esa razón, una curva catenaria invertida es un trazado útil para un arco en la arquitectura, forma que fue aplicada, entre otros y fundamentalmente, por Antoni Gaudí.

Véase también[editar]

Enlaces externos[editar]