Alfred Vail

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Alfred Vail
Alfred Vail.GIF
Alfred Vail
Nombre Alfred Lewis Vail Youngs
Nacimiento 25 de septiembre de 1807
Bandera de los Estados Unidos Morristown, Estados Unidos
Fallecimiento 18 de enero 1859, 51 años
Nacionalidad Estadounidense
Alma máter Universidad de Nueva York
Ocupación inventor, maquinista
Padres Bethiah Youngs
Stephen Vail
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Alfred Lewis Vail (nacido en Morristown, Nueva Jersey, Estados Unidos, el 25 de septiembre de 1807 y fallecido el 18 de enero de 1859) fue un inventor estadounidense fundamental para el desarrollo del telégrafo comercial junto con Samuel Morse, William Fothergill Cooke o Charles Wheatstone entre otros.

Vail fue un personaje clave, junto con Samuel Morse, en desarrollar y comercializar el telégrafo en Estados Unidos entre 1837 y 1844.[1] Vail y Morse fueron los dos primeros en instalar y operar el telégrafo entre Washington y Baltimore, la primera línea telegráfica construida en Estados Unidos, la cual fue inaugurada en Año Nuevo de 1845.[2] Vail se encargó de construir y gestionar diversas líneas telegráficas entre 1845 y 1848. Además, gran parte de los avances técnicos del telégrafo de Morse fueron obra suya, en particular la mejora en el sistema de grabación y los relés magnéticos.

Vail dejó la industria de la telegrafía en 1848 ya que creía que el gestor de las líneas telegráficas minusvaloraba sus contribuciones y mejoras. En su último destino, como superintendente en la 'Washington and New Orleans Telegraph Company', sólo recibía un sueldo de 900 dólares al año, por lo que Vail escribió a Morse "Me he hecho a la idea de dejar que el Telégrafo se cuíde él mismo, ya que no puede cuidar de mí. Yo, en pocos meses, partiré de Washington a Nueva Jersey, ... y decir adiós al tema del Telégrafo por algunos negocios más rentables."[3]

Biografía[editar]

Alfred Vail, cuyos padres eran Bethiah Youngs (1778—1847) y Stephen Vail (1780—1864), nació en Morristown, New Jersey, donde su padre poseía una fundición, la Speedwell Ironworks.[4] Su hermano, George Vail, llegó a ser un político relevante en su tiempo.

Tras cursar los estudios básicos en diversas escuelas públicas, empezó a trabajar como maquinista en la fundición de su padre hasta que en 1832 empezó a estudiar teología en la Universidad de Nueva York. Fue un buen estudiante y participó en las atividades de la Eucleian Society, una sociedad secreta de la universidad; se graduó en 1836. En una de sus visitas a su antigua universidad, el 2 de septiembre de 1837, asistió como espectador a uno de los primeros experimentos de Samuel Morse con su telégrafo. Se sorprendió tanto del ingenio que negoció y acordó con Morse que la tecnología necesaria se fabricaría en Speedwell por su costa, a cambio del 25% de los ingresos. Alfred acabó dividiendo su parte con su George. Cuando Morse consiguió el patrocinio del congresista de Maine Francis Ormand Jonathan Smith redujo la parte de Vails a la mitad, pasando a ser de un octavo de los beneficios. Además, Morse obtuvo todos los derechosde patente de cuanto Vail desarrolló en la empresa común.

Tras haber obtenido el respaldo financiero de su padre, Vail perfeccionó el prototipo de Morse hasta conseguir un producto con buena presencia para ser mostrado en las demostraciones públicas y comerciales. La primera transmisión efectiva y completa que se realizó con el nuevo sistema fue en la propia fundición Speedwell el 6 de enero de 1838, utilizando para ello unos 3 km de línea telegráfica. El mensaje rezaba "A patient waiter is no loser". Durante los siguientes meses Morse y Vail mostraron su telégrafo al Instituto Franklin de Filadelfia, a miembros del Congreso de los Estados Unidos y al presidente Martin Van Buren y su gabinete. Estas demostraciones fueron cruciales para que Morse obtuviese la financiación necesaria para implementar el proyecto, en concreto 30 000 dólares que en 1844 financiaron la línea telegráfica entre Washington y Baltimore, la primera del país.

Vail se reiró del negocio del telégrafo en 1848 y volvió a Morristown, su ciudad natal. Pasó los últimos años de su vida llevando a cabo investigaciones genealógicas. Puesto que Vail tenía un octavo de los beneficios de la patente del telégrafo de Morse junto con su hermano George, Vail fue el que menos beneficios obtuvo del invento.

Su documentación fue donada por su hijo Stephen al Instituto Smithsonian y a la Sociedad Histórica de Nueva Jersey.

El primo de Vail era Theodore N. Vail, quien se convirtió en el primer presidente de la American Telephone & Telegraph Company (AT&T).

Controversias sobre el código morse[editar]

Ha habido controversias menores sobre si fue Vail o Morse quien inventó el código morse. La defensa de la autoría de Vail se sustenta en diversas fuentes académicas.[5] [6] [7] [8]

Sin embargo, los argumentos afrecidos para defender la autoría de Morse se basan en que éste habría ideado un código similar al usado en los predecesores del telégrafo eléctrico, el telégrafo óptico, en el que se codificaba el mensaje con tres o cuatro números de un libro de cifrado por cada palabra. El operador del transmisor elegía de ese libro los números que se correspondían con la palabra que se deseaba transmitir y el operador del receptor lo búscaba en su libro a qué palabra correspondía los números recibidos. Morse pasó varios años recopilandi este libro de cifrado. Los defesores de Morse dicen que Vail, en sus publicaciones escritas tanto públicas como privadas, munca reclamó la autoría del código. De acuerdo con alguna que otra investigación, en febrero de 1838 Vail mandó una carta a su padre en la que decía «El profesor Morse ha inventado un nuevo alfabeto, dejando de lado los diccionarios».[9] Sin embargo, en un libro de 1845 Vail escribió, al describir el telégrafo de morse, que el también había contribuido al código.[10]

Referencias[editar]

  1. Unión Internacional de Telecomunicaciones (15 de marzo de 1965). «Los pioneros del telégrafo». Del semáforo al satélite. Ginebra. p. 25. «En esencia, la idea de Morse era utilizar el paso de una corriente eléctrica por un lectroimán para accionar una pluma o un lapicero que dejara una marca en una cinta de papel. El registro permanente en papel de los mensajes telegráficos era, sin duda, una nueva contribución, y en 1835, su nombramiento en la Universidad le dejó tiempo suficiente para construir en ese año su primer telégrafo, todavía imperfecto. Faltaba aún mucho por hacer para poder usarlo realmente en la práctica, y hasta 1837, cuando la pericia mecánica de Alfred Vail se alió al tesón de Samuel Morse, no quedó abierto el camino del éxito.» 
  2. Unión Internacional de Telecomunicaciones (15 de marzo de 1965). «Los pioneros del telégrafo». Del semáforo al satélite. Ginebra. p. 28. «Morse consiguió en 1843 treinta mil dólares para una línea telegráfica entre Washington y Baltimore; esta línea se inauguró el 1º de enero de 1845» 
  3. Morse, Edward L., ed. Samuel F. B. Morse (1914): ‹His Letters and Journals›: "I have made up my mind to leave the Telegraph to take care of itself, since it cannot take care of me. I shall, in a few months, leave Washington for New Jersey, ... and bid adieu to the subject of the Telegraph for some more profitable business."
  4. Alfred Vail, World of Invention: "Alfred Vail was born on September 25, 1807, in Morristown, New Jersey, where his father, Stephen, operated the Speedwell Iron Works."
  5. Pope, Franklin Leonard. "The American Inventors of the Telegraph, with Special References to the Services of Alfred Vail." Century Illustrated Magazine 35 (Abril de 1888), páginas 924–945. on-line copy at Cornell's Making of America
  6. [1]
  7. Morse, Edward Lind (21 de junio de 1904, Tuesday). «Defends His Father's Claim to Paternity of the Telegraph.» (PDF). New York Times. Consultado el 21-07-2007. «My attention has been called to a communication in The New York Times of June 7 headed "Vail, Father of the Telegraph," and signed Stephen Vail. While I have no desire to enter into a newspaper controversy with Mr. Vail, and while I am sure that you have no desire to encourage one, I trust in justice to my father, Samuel F.B. Morse, you will allow me a few words in reply.» 
  8. Vail, Stephen (25 de junio de 1904, Tuesday). «VAIL-MORSE CONTROVERSY.; Stephen Vail on His Father's Claim to Telegraph Invention.» (PDF). New York Times. Consultado el 22-12-2009. «Alfred Vail ... invented the new "recording receiver," "the sounding key," and the "dot-and-dash" alphabet...but doing his duty in strict accordance with his understanding of the terms of his contract, and that to Morse belonged all that he had accomplished.» 
  9. Silverman, Kenneth. Lightning Man: The Accursed Life of Samuel F.B. Morse. New York, 2003, p. 167: «"Professor Morse has invented a new plan of an alphabet, and has thrown aside the Dictionaries."».
  10. Alfred Vail, The American Electro Magnetic Telegraph: With the Reports of Congress, and a Description of all Telegraphs Known, Employing Electricity or Galvanism, Philadelphia: Lea & Blanchard, 1845. Reprinted by New York: Arno Press, 1974