Acritarco

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Los acritarcos son pequeñas estructuras orgánicas encontradas como fósiles. En general, cualquier pequeña estructura orgánica (ni carbonatada ni silícea) no soluble en ácido, que no pueda ser clasificada de otra manera es un acritarco. La mayoría de los acritarcos son probablemente restos de organismos unicelulares, especialmente de algas planctónicas. Se encuentran en rocas sedimentarias desde el precámbrico hasta el presente.

Se aislan típicamente de rocas sedimentarias siliciclásticas usando ácido fluorhídrico, pero de vez en cuando se extraen de rocas ricas en carbonato. Se usan para fechar formaciones de rocas de la era paleozoica. Puesto que la mayoría de los acritarcos son supuestamente marinos, son también útiles para interpretación paleoambiental.

Los acritarcos incluyen restos de una amplia variedad de clases de organismos. Comprenden desde cáscaras de los huevos de pequeños metazoos a los quistes de diversas clases de chlorophyta (algas verdes). Es probable que algunas formas de acritarcos representen quistes de algas ancestrales del grupo dinoflagellata. La naturaleza de algunos acritarcos se puede identificar por su estructura. Algunos se pueden identificar tentativamente por la presencia de los productos químicos específicos asociados a los fósiles. La naturaleza de los organismos asociados a los acritarcos más antiguos es dudosa, aunque muchos probablemente estén relacionados con algas marinas unicelulares. En teoría, cuando se conoce el taxón biológico de un acritarco, el microfósil particular deja de ser considerado un acritarco y clasificado en el grupo apropiado.

Se conocen acritarcos con una antigüedad a partir de 1.400 millones de años, y presentan una diversidad considerable 100 millones de años después. La diversidad declinó durante el evento glacial Sturtian-Varanger de hace alrededor de 800 millones de años. La diversidad aumentó otra vez durante el Período Ediacárico. La diversidad declinó repentinamente al final del precámbrico. Los acritarcos muestran su diversidad más grande durante el cámbrico, ordovícico, silúrico y devónico.

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